Un par de planetas gemelos llamados Kepler-138 c y d parecen ser mundos acuáticos, con atmósferas humeantes y océanos que ocupan la mitad de su volumen total.

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15 de diciembre de 2022

Kepler-138 d (frente), Kepler-138 c (izquierda) y Kepler 138 b pasan frente a su estrella madre

Kepler-138 d (frente), Kepler-138 c (izquierda) y Kepler 138 b pasan frente a su estrella madre

NASA, ESA, Leah Hustak (STScI)

Dos extraños planetas separados por 218 años luz podrían estar completamente cubiertos por océanos 500 veces más profundos que el de la Tierra. Si bien es poco probable que exista vida en estos mundos de agua gemelos llamados Kepler-138 c y d, puede haber muchos más esparcidos por todo el universo.

Ambos exoplanetas orbitan una estrella llamada Kepler-138 y fueron encontrados en 2014. Las observaciones en ese momento sugirieron que eran mundos bastante diferentes, pero en su mayoría compuestos de roca. Ahora, Caroline Piaulet de la Universidad de Montreal y sus colegas han realizado un nuevo conjunto de observaciones con los telescopios espaciales Hubble y Spitzer y el Observatorio WM Keck en Hawai que sugieren lo contrario.

Si bien anteriormente se creía que la estrella tenía solo tres planetas, estas observaciones mostraron evidencia de un cuarto mundo. La inclusión de este planeta adicional en las simulaciones del sistema reveló que Kepler-138 c y d son mucho más parecidos de lo que pensaban originalmente los investigadores. Cada uno es un poco más del doble de masivo que la Tierra con aproximadamente 1,5 veces el radio de la Tierra.

Al introducir estos nuevos números en sus modelos, los investigadores encontraron que hasta la mitad del volumen de cada planeta debe estar hecho de algo más liviano que la roca pero más pesado que el hidrógeno y el helio, que son omnipresentes en los mundos gaseosos; la explicación más probable es el agua. «También podrían ser otras moléculas que tendrían una densidad similar a la del agua: el metano o el amoníaco serían buenas alternativas, pero la razón por la que creemos que es más probable que sea agua es porque el agua es la más común de estas alternativas en el universo». dice Piaulet.

Pero a pesar de su importancia para la vida, el agua no necesariamente hace que un planeta sea habitable. Kepler-138 c y d están relativamente cerca de su estrella, por lo que en lugar de las capas heladas que caracterizan a la mayoría de los mundos cargados de agua en nuestro propio sistema solar, es probable que tengan atmósferas densas de vapor. Se espera que las temperaturas debajo de la atmósfera excedan los 200°C y la presión sería al menos 100 veces mayor que la presión en la superficie de la Tierra, tal vez incluso mil veces mayor.

«Estos probablemente no son los mejores planetas para la vida», dice Piaulet. «Pero el hecho de que estos existan significa que podría haber planetas con tales composiciones, pero solo un poco más lejos de sus estrellas anfitrionas, y eso abre la puerta a un tipo completamente nuevo de mundo habitable».

Referencia de la revista: astronomía naturalDOI: 10.1038/s41550-022-01835-4

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