El análisis por computadora ha demostrado que los naturalistas del siglo XIX, incluido Charles Darwin, tenían razón: las aves cerca del ecuador son más coloridas

La vida


4 de abril de 2022

Plumaje de Estornino Morado (Lamprotornis purpureus)

Primer plano del plumaje de un estornino morado (Lamprotornis purpureus) que vive en los trópicos de África

Lara Nouri/Universidad de Sheffield/NHM Tring

Los pájaros cantores que viven en regiones tropicales más cercanas al ecuador son más coloridos que los que viven en climas más templados. Los resultados respaldan la idea de que los animales tropicales son generalmente más coloridos que los que viven en latitudes altas o bajas.

La idea de que la vida es más colorida en los trópicos fue introducida por primera vez por naturalistas del siglo XIX como Charles Darwin y Alexander von Humboldt. Sin embargo, hasta hace poco era difícil probar esta hipótesis debido a la dificultad de cuantificar la tinción.

Armado con técnicas de análisis de imágenes más avanzadas, Chris Cooney de la Universidad de Sheffield, Reino Unido, y sus colegas decidieron probar la hipótesis en pájaros cantores, aves del grupo Passeriformes, que representan alrededor del 60 por ciento de todas las especies de aves.

Los investigadores crearon un programa de inteligencia artificial de aprendizaje profundo para analizar imágenes de aves en función de la riqueza de su plumaje. Definieron croma como la «gama de colores que son perceptualmente distintos entre sí». Entonces, un pájaro muy colorido sería aquel que tiene una variedad de colores en su plumaje. Luego, el equipo incluyó imágenes de más de 24,000 individuos que representan 4,527 especies de pájaros cantores.

Después de mapear los hábitats de cada especie en función de su colorido, los investigadores descubrieron que tanto los pájaros cantores machos como las hembras que vivían cerca del ecuador tendían a ser más coloridos que sus contrapartes templadas.

También encontraron que las especies que viven en los bosques eran más coloridas que las que no. Esto puede deberse a que en entornos boscosos más oscuros y concurridos, las aves «necesitan ser más brillantes y llamativas para atraer a otros y señalar su identidad», dice Cooney.

También se encontró que el colorido es mayor en las aves que frecuentemente se alimentan de frutas y néctar, lo que sugiere que la dieta también puede contribuir al colorido.

«Aquí describimos otro componente de la biodiversidad global, específicamente en términos de coloración», dice Cooney. «Documentar este patrón es realmente importante porque nos dice algo fundamental sobre la forma en que se distribuye la biodiversidad en el planeta y nos ayuda a comprender más sobre los procesos que la crean y la sustentan».

Sin embargo, la hipótesis original de una mayor coloración en los trópicos no se limitaba a las aves. Durante sus viajes, von Humboldt notó que los insectos e incluso los cangrejos parecían tener más colores cerca del ecuador, dice Cooney.

«Todavía no tenemos mucha evidencia para estos otros grupos, pero va a ser muy interesante abordar las mismas preguntas en estos grupos y ver qué tan general es el patrón», dice.

Referencia de la revista: Ecología Natural y EvoluciónDOI: 10.1038/s41559-022-01714-1

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