Un grupo de varios cientos de osos polares en el sureste de Groenlandia a menudo captura focas esperando fuera de los respiraderos de sus presas en bloques flotantes de hielo de agua dulce de los glaciares, un ejemplo de cómo los animales se están adaptando a la pérdida de hielo marino causada por el cambio climático.

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16 de junio de 2022

Un oso polar

Un oso polar

Thomas W. Johansen/Kristin Laidre et al.

Un grupo de osos polares en el sureste de Groenlandia se ha adaptado a alimentarse de bloques de hielo de agua dulce de los glaciares a medida que el hielo marino se retira en los meses más cálidos. Esto sugiere que los animales pueden ser más resistentes al cambio climático de lo que pensábamos, aunque la pérdida de hielo marino sigue siendo la mayor amenaza para su supervivencia.

Los osos polares a menudo cazan focas esperando cerca de agujeros en bloques flotantes de hielo donde sus presas salen a respirar. Las focas también son más lentas en el hielo que en el agua, lo que les da una ventaja a los osos polares. Pero esto está amenazado por el cambio climático y la consiguiente pérdida de hielo marino. Como resultado, se espera que el número de osos polares disminuya en un 30 por ciento durante las próximas tres generaciones de osos polares, alrededor de 35 años.

«Proporcionamos evidencia de que una subpoblación de osos polares previamente indocumentada y altamente aislada en la costa sureste de Groenlandia sobrevivió de una manera peculiar», dice Kristin Laidre, de la Universidad de Washington en Seattle. «Sobreviven en fiordos que están libres de hielo marino durante más de ocho meses al año porque tienen acceso al hielo glacial para cazar».

Laidre y sus colegas analizaron muestras genéticas de osos polares que rastrearon entre 2015 y 2019 y las combinaron con datos de estudios anteriores. En su descubrimiento inicial, encontraron que unos pocos cientos de osos polares en el sureste de Groenlandia son los más aislados genéticamente de su tipo.

Al rastrear a estos animales, el equipo también descubrió que este grupo genéticamente aislado caza sobre bloques flotantes de hielo de agua dulce que se han desprendido de los glaciares unos 250 días al año cuando el hielo marino se ha derretido. Es probable que esto permita que los osos vivan en el área, que ha estado sin hielo marino durante mucho más tiempo que otros hábitats de osos polares.

Si bien esto sugiere que todos los osos polares son más resistentes de lo que se pensaba anteriormente, el hielo glacial se limita en gran medida a los animales alrededor de Groenlandia y Svalbard.

«El hielo glacial puede ayudar a una pequeña cantidad de osos polares a sobrevivir más tiempo bajo el calentamiento global y puede ser importante para prevenir la extinción, pero no está disponible para la gran mayoría de los osos polares», dice Laidre.

“La protección del clima es lo más importante para el futuro de los osos polares. La mayoría de los osos polares en el Ártico dependen del hielo marino”.

Según Todd Atwood, del Servicio Geológico de los Estados Unidos, los resultados «brindan un rayo de esperanza de que otros hábitats de refugio puedan estar disponibles para que los osos polares persistan hasta que las emisiones de gases de efecto invernadero se reduzcan significativamente y se restablezca el hábitat del hielo marino».

“Pero asegurar la persistencia a largo plazo de un [wild] Las poblaciones de osos polares dependen en última instancia de la preservación de su hábitat de hielo marino. Eso requiere reducir las emisiones de gases de efecto invernadero”.

Los osos genéticamente aislados pueden haberse adaptado a cazar a través del hielo de agua dulce, pero eso no los hace inmunes a los efectos del cambio climático.

“Sospecho que el talón de Aquiles de este grupo de osos seguirá calentándose, lo que está afectando negativamente a la población de focas anilladas de la región. Si las focas anilladas no tienen un caldo de cultivo, la presa principal de los osos puede desaparecer», dice Andrew Derocher, de la Universidad de Alberta en Canadá.

Referencia de la revista: CienciasDOI: 10.1126/ciencia.abk2793

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