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La Secretaria del Interior de EE. UU., Deb Haaland, creó recientemente un grupo de trabajo para tomar medidas contra los nombres de lugares despectivos en los estados federales. Este grupo de trabajo recomendará nuevos nombres para lugares como Squaw Canyon y Squaw Flat en el Parque Nacional Canyonlands y Squaw Creek en el Parque Nacional Theodore Roosevelt. «Squaw» es un insulto que se usa para degradar a las mujeres nativas americanas, pero el término es omnipresente: hay 660 ubicaciones en tierras públicas administradas por el estado cuyos nombres usan este insulto.

La decisión se produce a medida que aumenta el impulso en todo el país para cambiar los nombres de lugares despectivos. Durante los últimos 20 años, la gente ha sugeridoNombres de sustitución para 261 ubicaciones que contienen Squaw a la Junta de Nombres Geográficos (BGN) de EE. UU., el organismo responsable de revisar dichos cambios propuestos. Varios estados, incluidos Minnesota, Maine y Montana, han promulgado leyes que eliminan esta palabra de los nombres de lugares. Cerca de donde vivo en Pittsburgh, un consejo local de 2020 votó para cambiar el nombre de un parque local para deshacerse de la palabra S.

Nuestras tierras públicas tienen muchos tipos de nombres de lugares injustos. Por ejemplo, en 2016, Oglala Lakota cambió con éxito el nombre de una montaña sagrada en el corazón del Bosque Nacional Black Hills de Dakota del Sur de Harney Peak a Black Elk Peak. William Harney fue un general del ejército de los EE. UU. que en 1855 dirigió a sus tropas para masacrar a una banda de lakotas, incluidas mujeres y niños, y mutilar sus cuerpos. Black Elk fue un hombre santo y visionario de los Oglala Lakota. Eliminar el nombre de un hombre que intentó exterminar a los Lakota y reemplazarlo con el nombre Black Elk en la montaña sagrada Lakota es un paso hacia la reconciliación y la justicia restaurativa.

Son historias como Black Elk Peak las que hicieron que mis colegas y yo nos preguntáramos acerca de los nombres de lugares injustos. Soy científico en ecología y lideré un equipo de científicos y académicos conservacionistas que querían saber cuántos lugares en algunas de las reservas naturales más queridas de nuestra nación tienen nombres despectivos y otros nombres problemáticos: nuestros parques nacionales.

Conocido como «La mejor idea de Estados Unidos», a los visitantes les encantan los parques por sus majestuosos paisajes y vida salvaje. Además, en los parques nacionales se realizan muchas investigaciones sobre ecología y conservación. Como investigadores de campo, usamos regularmente nombres de lugares. Soy descendiente de colonizadores y colonos en los EE. UU., por lo que este proyecto fue una oportunidad para mí para comprender mejor cómo mi capacidad para realizar investigaciones en tierras públicas se beneficia de los desalojos forzosos de los nativos americanos de sus tierras y cómo cosas como los nombres de lugares puede mantener pero tambiénMolestar sistemas de opresión.

Nuestro estudio publicado recientemente en humano y naturaleza, mostró que en los 16 parques que estudiamos, 21 lugares tenían nombres de defensores del racismo. Nos sorprendió encontrar 52 sitios con nombres de colonos involucrados en actos conocidos de violencia racial y genocidio, a menudo contra pueblos indígenas, incluido un río en el Parque Nacional Everglades que lleva el nombre del mismo Harney.

Los nativos americanos han estado exigiendo que se cambien los nombres de los lugares en los parques y monumentos nacionales durante más de un siglo. Nuestro estudio es uno de los primeros análisis de todo el sistema de los nombres de lugares que pueden necesitar ser cambiados. Nos preguntamos: «¿Estos esfuerzos para cambiar los nombres de lugares problemáticos van de forma aislada o hay un patrón en todo el sistema que requiere una respuesta en todo el sistema?» Encontramos lo último: los 16 parques que estudiamos tenían uno o más lugares que nombró a personas que apoyaron ideologías racistas (seis parques), se beneficiaron del desplazamiento y colonización de pueblos indígenas (16 parques) y/o participaron en genocidio (15 parques). Además, de los nombres de lugares en los mapas de visitantes del parque, en promedio, muy pocos (15 por ciento) son nombres de lugares indígenas tradicionales o incluso apropiados, mientras que la mayoría (79 por ciento) son nombres de lugares de colonos. El hecho de que hayamos encontrado estos patrones consistentemente en parques que van desde Acadia a Yosemite y Cuyahoga Valley a Canyonlands muestra que estos problemas no son aislados; Se manifiestan de manera similar en todo el sistema de parques.

El predominio de los topónimos europeo-americanos borra la historia de los pueblos indígenas que estuvieron aquí milenios antes de que los colonizadores los expulsaran de sus tierras. De hecho, los investigadores han descubierto que el mayor obstáculo para el apoyo público a los derechos de los nativos americanos en los EE. UU. es su invisibilidad y eliminación en la sociedad moderna.

Los nombres de lugares perpetúan este borrado generación tras generación, pero podemos romper el ciclo. La restauración de los nombres de lugares indígenas restaura las conexiones mnemotécnicas y espirituales entre el lugar, la cultura y el conocimiento ancestral. Por ejemplo, el presidente William McKinley no tenía conexión con la montaña de Alaska que anteriormente lleva su nombre. Bajo la presidencia de McKinley, Estados Unidos anexó Hawái, Puerto Rico, Guam y Filipinas. Los filipinos se rebelaron y la guerra que McKinley emprendió contra ellos se cobró la vida de unos 5.000 estadounidenses y 200.000 filipinos.

Este fue el homónimo de la montaña más alta de nuestro continente.

Denali, el nombre de la montaña reconocido a nivel federal desde 2015, es una palabra koyukon que significa «el grande» y ha sido utilizada por muchos pueblos atabascanos, un grupo nativo de Alaska, durante 10 000 a 12 000 años. Para ellos, usar el nombre Denali es una forma de honrar al país. Restaurar los nombres de lugares indígenas puede fortalecer y apoyar la revitalización de las lenguas y habilidades indígenas.

El período de comentarios públicos para el grupo de trabajo federal actual ya está abierto y finaliza el 25 de abril.Pero el trabajo que hará el gobierno federal es solo una parte de lo que debemos hacer para reconciliar los orígenes violentos de nuestra nación con la naturaleza restauradora de los lugares que llevan esos nombres. Como una nación que quiere ser justa y justa, podemos trabajar para cambiar los nombres de lugares problemáticos para las tierras del gobierno estatal y local como este parque cerca de Pittsburgh. Los descendientes de los colonos pueden trabajar como aliados con las personas y comunidades indígenas para encontrar reemplazos para los nombres indígenas tradicionales como Denali o nuevos como Black Elk Peak. Los nombres de lugares pueden enseñarnos sobre la historia más profunda de los lugares donde vivimos, trabajamos y jugamos.

Cambiar los nombres de los lugares no se trata de ofender a algunas personas o herir sentimientos; Se trata de contar una historia más completa de América del Norte y los Estados Unidos, respetando el conocimiento indígena y reconociendo la soberanía de los nativos americanos. Las personas, la historia y la cultura son tan importantes como la ecología para la preservación de nuestras tierras públicas.

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