A menudo se dice que «los niños comen lo que les gusta», pero los resultados de un nuevo estudio realizado por nutricionistas y científicos sensoriales de Penn State sugieren que cuando se trata de comidas, es más preciso y relevante decir: «los niños no comen lo que quieren». me gusta «no me gusta».

Hay una diferencia importante, según la investigadora principal Kathleen Keller, profesora asociada en los departamentos de nutrición y ciencia de los alimentos, quien realizó un experimento con 61 niños de 4 a 6 años para determinar la relación entre sus preferencias alimenticias en una comida y evaluar la posterior consumo. La investigación encontró que la aversión a una comida es un predictor más fuerte de lo que comen los adolescentes que el gusto.

«En otras palabras, los datos de nuestro estudio sugieren que un menor gusto llevó a los niños a evitar algunos alimentos y dejarlos en el plato, en lugar de que un mayor gusto llevara a una mayor ingesta», dijo. “Los niños solo tienen un espacio limitado en sus estómagos. Entonces, cuando se les entrega una bandeja, gravitan hacia su comida favorita y, por lo general, la comen primero y luego toman decisiones sobre si comen otros alimentos”.

El coautor del estudio, John Hayes, profesor de ciencia de los alimentos y director del Centro de Evaluación Sensorial de la Facultad de Ciencias Agrícolas, lo expresa de manera diferente.

«Sabemos desde hace más de 50 años que el sabor y la ingesta se correlacionan positivamente, pero esto a menudo conduce a la suposición errónea de que cuando sabe mejor, se come más», dijo. “La realidad es un poco más matizada. Como adultos, sabemos que si realmente te gusta un alimento, puedes comerlo o no. Pero si no te gusta, rara vez lo comerás. Estos nuevos datos muestran que el mismo patrón es cierto en los niños pequeños».

Los niños participaron en dos sesiones de laboratorio idénticas en el estudio, realizado en el Laboratorio de Comportamiento Alimentario Infantil de Keller en la Facultad de Salud y Desarrollo Humano, donde siete alimentos (nuggets de pollo, ketchup, papas fritas, uvas, brócoli, tomates cherry y galletas) estaban en una bandeja incluida. También se incluyeron dos bebidas, ponche de frutas y leche.

Antes de comer, se pidió a los niños que calificaran su preferencia por cada alimento en la siguiente escala de cinco puntos: súper malo, malo, quizás bueno, quizás malo, bueno y súper bueno. Después de que los niños comieran todo lo que querían de la comida, los investigadores pesaron lo que comieron y compararon los resultados con lo que los niños dijeron que les gustaba y no les gustaba. Las correlaciones eran asombrosas.

En hallazgos publicados recientemente en la revista Appetite, los investigadores informaron que la relación entre las preferencias y la ingesta no era fuerte para la mayoría de los alimentos. Por ejemplo, solo la preferencia por papas fritas, uvas, tomates cherry y ponche de frutas se asoció positivamente con la cantidad consumida. Sin embargo, no se encontraron asociaciones entre la preferencia y el consumo de otras comidas.

Sin embargo, hubo una fuerte correlación entre el consumo, o no consumo en este caso, y los alimentos que los niños dijeron que no les gustaban. Con una comida de múltiples componentes, estos datos son más consistentes con la noción de que los niños no comen lo que no les gusta en lugar de comer lo que les gusta, concluyeron los investigadores.

Desde una edad temprana, las elecciones de alimentos de los niños están influenciadas por sus padres y compañeros, enfatizó Keller. Por lo tanto, debemos tener cuidado al hacer suposiciones sobre lo que realmente impulsa su comportamiento cuando se sientan a comer.

«Se dan cuenta de lo que se dice alrededor de la mesa sobre qué alimentos son buenos, y aunque eso podría no alinearse realmente con que los niños los coman, lo captan todo y eso afecta su percepción de la comida», dijo. “La leche es un buen ejemplo de esto: para algunas familias, la leche puede tener un efecto de halo de salud. Los niños aprenden desde una edad temprana que beber leche les da un cuerpo fuerte, por lo que pueden beber leche incluso si no es su bebida favorita».

Debido a que los niños en los Estados Unidos aún no comen suficientes vegetales, los resultados de proyectos de investigación como este son de gran interés para los padres, muchos de los cuales luchan para que sus hijos coman vegetales, cree Keller. Los padres quieren saber cómo pueden mejorar la nutrición de sus hijos.

«Algunos padres luchan con niños que son muy quisquillosos», dijo. «Esto puede conducir a problemas nutricionales a largo plazo y causar mucho estrés a la familia. Creo que los caprichos para comer son una de las quejas más comunes que escucho de los padres: ‘¿Cómo hago para que mi hijo acepte más comida? ¿Cómo hago que la cena sea mejor y más fácil para mi familia?'»

También contribuyeron a esta investigación Catherine Shehan, una exalumna de posgrado en el Departamento de Ciencias de la Alimentación que actualmente es Gerente de Calidad en Epic en Madison, Wisconsin; Terri Cravener, coordinadora de investigación y directora del Laboratorio de Alimentación Infantil de Penn State; y Haley Schlechter, especialista en nutrición.

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