Los investigadores querían saber cuánta radiación D. radiodurans (apodado «Conan the Bacterium») ha sido capaz de hacer frente a condiciones similares a las de Marte durante algún tiempo. El problema no era la voluntad, era el camino.

Estas bacterias obstinadas (especialmente las liofilizadas) pueden tolerar tanta radiación que la mayoría de los laboratorios simplemente no pueden producir suficiente radiación letal durante el tiempo suficiente para matarlas, según el coautor Michael Daly de la USU.

«La radiación es peligrosa, está estrictamente controlada, es muy segura», dice Daly. «No podemos decir cuál es nuestra tasa de dosis, pero tomó días… las instalaciones de radiación más poderosas del mundo tuvieron dificultades para matarlos».

Para el nuevo estudio, el equipo de investigación utilizó las instalaciones de la USU y la Universidad de Cornell para irradiar microbios que se mantuvieron en condiciones similares a las de Marte hasta que murieron.

D. radiodurans, los más resistentes a la radiación solo murieron después de recibir 140.000 grises de radiación. Eso es suficiente para matar a un humano más de 25.000 veces, y casi tanta radiación como a la que estaría expuesto un microbio si permaneciera bajo tierra en Marte durante 280 millones de años.

«Es un número tan grande, uso la palabra astronómico», dijo Daly, «Sabes, cinco grises nos matarán a ti y a mí».

Protección de Marte de los microbios terrestres

Si se confirman los resultados del nuevo estudio, el tiempo de supervivencia potencial extremadamente largo de D. radiodurans sugiere que la vida basada en el ADN en Marte, si alguna vez evolucionó allí, todavía podría existir en el Planeta Rojo hoy.

«Uno pensaría que sí Deinococcus radiodurans podría ser realizado por un organismo marciano que una vez vivió en la superficie y ahora vive debajo de la superficie”, dice John Rummel, científico principal del Instituto SETI y ex Oficial de Protección Planetaria de la NASA, que no participó en el estudio. astronomía.

Y aunque el Planeta Rojo ha sido un desierto helado durante al menos 2 mil millones de años, los impactos de meteoritos pueden alterar el hielo subterráneo, lo que podría crear oasis locales de corta duración donde las células latentes podrían revivir. Los grandes impactos no ocurren todos los días. Pero 280 millones de años, más de cuatro veces la duración desde que se extinguieron los dinosaurios, brinda a los microbios una amplia ventana de oportunidad.

Eso significa que no podemos asumir que las muestras devueltas desde Marte son estériles, dice Daly. «Existe el problema de la retrocontaminación: la posibilidad de que si la vida alguna vez evolucionó en Marte y todavía está allí, creemos que ciertamente existe el riesgo de transportar microbios marcianos de regreso a la Tierra», dice.

También existe el problema de la contaminación directa. «Vivimos en la Tierra con muchos organismos extremadamente resistentes a la radiación ionizante, muchos de los cuales también forman parte del microbioma humano», dice Daly. Los nuevos resultados muestran que si contaminamos el subsuelo marciano con microbios de la Tierra, es probable que esa contaminación persista y complique potencialmente las misiones de búsqueda de vida durante mucho tiempo.

Hasta ahora, nuestros rovers literalmente solo han arañado la superficie de Marte, por lo que es muy poco probable que hayamos causado una contaminación duradera hasta ahora. Pero el rover ExoMars planeado por la Agencia Espacial Europea podrá perforar alrededor de 6,6 pies (2 metros) de profundidad.

Aún así, Daly dice que si bien los resultados subrayan la necesidad de pensar detenidamente sobre la protección del planeta, todavía no hay razón para preocuparse por arruinar el planeta rojo. Y cualquier contaminación que ocurra probablemente seguirá siendo local.

“La realidad es que los microorganismos terrestres no se reproducirán en Marte”, dice. «En un estado congelado desecado que no es metabólicamente activo, no se reproducirán. No representan una gran amenaza para Marte”.

Aún así, nunca está de más planificar con anticipación.



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