Muy por debajo de las olas, diminutas almejas con conchas generalmente del tamaño de un guisante perforan troncos hundidos. La madera es alimento y hogar para ellos. Estas piezas de madera raras, dispersas y hundidas sostienen ecosistemas en miniatura donde varias especies de mejillones perforadores de madera pueden vivir en armonía durante años. Pero en un nuevo artículo en biodiversidad marinaLos investigadores descubrieron que un grupo de bivalvos perforadores de madera desarrolló un método único para capturar la madera por completo: construir chimeneas con heces.

Muy por debajo de las olas, diminutas almejas con conchas generalmente del tamaño de un guisante perforan troncos hundidos. La madera es alimento y hogar para ellos. Estas piezas de madera raras, dispersas y hundidas sostienen ecosistemas en miniatura donde varias especies de mejillones perforadores de madera pueden vivir en armonía durante años. Pero en un nuevo artículo en biodiversidad marinaLos investigadores descubrieron que un grupo de bivalvos perforadores de madera desarrolló un método único para capturar la madera por completo: construir chimeneas con heces.

“Hay dos desafíos que enfrenta cada criatura marina: obtener agua pura para que pueda llevar oxígeno a sus branquias y deshacerse de sus desechos. Porque nadie quiere vivir en su caca. Pero aquí estas almejas realmente viven con ellas y prosperan”, dice Janet Voight, curadora asociada de zoología de invertebrados en el Museo Field y autora principal del estudio.

Los científicos pueden poner madera en el fondo del mar, regresar meses o incluso años después y recuperarla con «una increíble variedad de animales», dice Voight; otras veces, la madera que estuvo sumergida al mismo tiempo vuelve a salir tan roída y agujereada que puedes desmenuzarla en tu mano. Esta diferencia era un misterio y Voight quería saber por qué.

Hizo un inventario de las especies de mejillones perforadores de madera que aparecen en los informes de madera hundida de todo el mundo y notó un patrón. «Hay seis ramas principales en el árbol genealógico de los mejillones perforadores de madera, y cada caja de madera que fue perforada lo suficientemente fuerte como para ser triturada a mano resultó ser perforada de algún tipo de la misma rama única de ese árbol genealógico». dice Voight. Ella dice que se sorprendió con este hallazgo: «No se supone que suceda, simplemente se supone que todas las especies de mejillones perforadores de madera que se ven bastante similares perforan la madera de la misma manera. Y, sin embargo, aquí hay un grupo que está haciendo algo completamente diferente”.

Los científicos habían sospechado que la madera extra masticada se debía a muchas larvas que estaban presentes cerca o a temperaturas más cálidas del agua, pero resulta que la naturaleza de las almejas podría ser la culpable. Voight señaló que todas estas especies relacionadas particularmente eficientes comparten un rasgo común donde el sol no brilla. A medida que los mejillones cavan y se mueven hacia sus agujeros en la madera, llenan el espacio alrededor de ellos dentro de los agujeros con sus propios excrementos.

«No lo hacen a propósito, su anatomía los obliga a hacerlo», dice Voight. “Cuando estas almejas perforan la madera, su pequeño caparazón hace la perforación.” Mientras tanto, los sifones de las almejas, apéndices tubulares utilizados para retener agua para obtener oxígeno y expulsar los desechos, sobresalen detrás de ellos. «En la mayoría de los mejillones perforadores de madera, estos dos sifones de ‘entrada’ y ‘salida’ tienen la misma longitud y sobresalen en la columna de agua», dice Voight. “Pero en estos barrenadores hipervenenosos relacionados, el sifón para expulsar el agua desoxigenada y las heces es corto; se queda en el agujero perforado en la madera. Como resultado, dice Voight, “hacen caca en su pozo. Simplemente tienen que hacerlo, a menos que realmente estén empujando”. Los desechos se quedan allí con el caparazón, formando una chimenea que envuelve el sifón.

Que los animales desarrollen una anatomía que los mantenga en contacto tan cercano con sus propios desechos es sorprendente, dice Voight: «Ciertamente no es muy higiénico y, sin embargo, no muestran signos de problemas inmunológicos. Están sanos, claramente van al bosque. ¿Por qué evolucionaron de esta manera?

Ella y sus colegas plantearon la hipótesis de que estas chimeneas fecales podrían fomentar la colonización de larvas: que sus larvas que flotan libremente podrían reconocer las heces y dirigirse allí para construir hogares junto a miembros de su propia especie.

Pero ese sigue siendo el problema: incluso si una chimenea de heces sirve como un faro para que otros congéneres se unan a ellos en su madera, ¿cómo pueden sobrevivir estos individuos cuando más y más larvas se establecen y el ambiente se vuelve más sucio y menos oxígeno disponible?

«Este grupo de especies de mejillones ha demostrado en estudios anteriores que es inusualmente tolerante a los niveles bajos de oxígeno», dice Voight. También tienen adaptaciones adicionales, como una membrana mucosa que recubre sus conductos fecales y una sustancia como la hemoglobina en la sangre que absorbe más oxígeno; ambos pueden reducir el riesgo de envenenamiento por sulfuro de los desechos. En conjunto, estas adaptaciones permiten a estas especiessobrevivir en condiciones que enfermarían a bivalvos perforadores de madera no emparentados. El resultado final es más madera para que las especies productoras de chimeneas se alimenten, vivan y para que sus descendientes se establezcan sin ser molestados por los competidores.

Voight dice que el estudio no solo resuelve el misterio de la madera toscamente masticada con una solución aún más tosca, sino que también destaca la importancia de observar la ecología con una comprensión de cómo se relacionan las diferentes especies.

«Cuando te enfrentas a algo que parece desconcertante, a veces tienes que dar un paso atrás y mirar el panorama general, reunir muchos estudios diferentes para ver que lo que parecía desconcertante es producto de la evolución», le dice a Voigt. «Un buen árbol genealógico puede ayudar a descubrir patrones, y cuanto más sepamos sobre la historia evolutiva de estos diferentes grupos, más podremos descubrir cómo encajan».

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