Cuando se habla de los tiburones prehistóricos de 50 pies de largo conocidos como megalodones, a la paleontóloga Dana Ehret le gusta hacer una broma: «¿Qué comía el megalodón?», pregunta Ehret, curadora asociada de historia natural en el Museo Estatal de Nueva Jersey en Trenton. «Bueno», dice, «lo que quisiera».

Bueno, podría haber evidencia de que es literalmente cierto. Algunos megalodones (OMegalodón de la muerte) pueden haber sido «depredadores hiperápex», más arriba en la cadena alimenticia que cualquier animal marino conocido, informan los investigadores el 22 de junio. avances científicos. Usando mediciones químicas en dientes fosilizados, los científicos compararon las dietas de los animales marinos, desde los osos polares hasta los antiguos grandes tiburones blancos, y descubrieron que los megalodones y sus ancestros directos a menudo eran depredadores en un nivel nunca antes visto.

El hallazgo contradice otro estudio reciente, que encontró que los megalodones se encuentran en un nivel similar al de los grandes tiburones blancos en la cadena alimentaria (Número de serie: 31/05/22). Si es cierto, los nuevos resultados podrían cambiar la opinión de los investigadores sobre lo que llevó a los megalodones a la extinción hace unos 3,5 millones de años.

En el último estudio, los investigadores examinaron docenas de dientes fosilizados en busca de diferentes tipos de nitrógeno, llamados isótopos, que tienen diferentes cantidades de neutrones. En los animales, un isótopo particular de nitrógeno es más común que otro. Un depredador absorbe ambos cuando come presas, por lo que el desequilibrio entre los isótopos aumenta más arriba en la cadena alimentaria.

Los científicos han estado usando esta tendencia durante años para aprender más sobre la nutrición de las criaturas modernas. Pero los investigadores casi nunca han podido aplicarlo a fósiles de millones de años porque los niveles de nitrógeno eran demasiado bajos. En el nuevo estudio, los científicos evitan esto alimentando sus muestras con bacterias, que digieren el nitrógeno en una sustancia química que el equipo puede medir más fácilmente.

El resultado: Megalodon y sus ancestros directos, conocidos colectivamente como tiburones megadentados, exhibieron excesos isotópicos de nitrógeno a veces mayores que cualquier animal marino conocido. Eran, en promedio, probablemente dos niveles más arriba en la cadena alimenticia que los grandes tiburones blancos de hoy, lo que es como decir que algunos megalodones se comieron un animal que comía grandes tiburones blancos.

«Definitivamente pensé que metí la pata en el laboratorio», dice Emma Kast, biogeoquímica de la Universidad de Cambridge. Pero en una inspección más cercana, los datos se mantuvieron.

El resultado es «asombroso», dice Robert Boessenecker, paleontólogo del Colegio de Charleston en Carolina del Sur que no participó en el estudio. «Incluso si Megalodon no comiera nada más que orcas, aún tendría que obtener algo de ese exceso de nitrógeno de otra cosa», dice, «y hoy en día no hay nada más en el océano que tenga isótopos de nitrógeno tan concentrados». ”

«No sé cómo explicar eso», dice.

Hay posibilidades. Los megalodones pueden haber comido cachalotes depredadores, aunque estos se extinguieron antes que los tiburones megadentados. O los megalodones podrían haber sido caníbales (Número de serie: 05.10.20).

Otra complicación surge del estudio anterior, contradictorio. Estos investigadores estudiaron la misma cadena alimentaria, incluso los mismos dientes de tiburón en algunos casos, con un isótopo de zinc en lugar de nitrógeno. Llegaron a la conclusión opuesta, señalando que los megalodones estaban en un nivel similar al de otros depredadores del ápice.

El método del zinc no está tan establecido como el método del nitrógeno, aunque los isótopos de nitrógeno rara vez se han utilizado de esta manera. «Podría ser que no entendamos y entendamos completamente esta técnica», dice Sora Kim, paleoecóloga de la Universidad de California, Merced, que participó en ambos estudios. «Pero si [the newer study] cierto, eso es una locura».

Confirmar los resultados sería un paso hacia la comprensión de por qué se extinguieron los megalodones. Si los grandes blancos tuvieran una dieta similar, podría significar que estaban superando a los megalodones en cuanto a comida, dice Ehrlicht, que no participó en el estudio. Los nuevos resultados sugieren que esto es poco probable, pero deja espacio para la posibilidad de que los grandes blancos compitieran con los megalodones juveniles o simplemente se los comieran (Número de serie: 12/01/21).

Medir más dientes de tiburón usando ambas técnicas podría resolver el misterio y alinear los estudios. Al mismo tiempo, dice Kast, hay mucho que explorar con su método de medición de isótopos de nitrógeno en fósiles. «Hay tantos animales y tantos ecosistemas y períodos de tiempo diferentes», dice ella.

Boessenecker está de acuerdo. Cuando se trata de los océanos antiguos, dice: «Te garantizo que vamos a descubrir algunas cosas realmente extrañas».

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