Ilustración de un satélite que orbita alrededor de la tierra.

Imágenes Getty | 3DScultor

Investigadores independientes y el ejército de EE. UU. se han centrado cada vez más en las posibles vulnerabilidades de seguridad de los satélites en órbita en los últimos años. Diseñados principalmente para brindar durabilidad, confiabilidad y longevidad, estos dispositivos, en su mayor parte, nunca tuvieron la intención de ser ultraseguros. Pero en la conferencia de seguridad ShmooCon del viernes en Washington, DC, el investigador de seguridad de dispositivos integrados Karl Koscher planteó preguntas sobre una fase diferente del ciclo de vida de un satélite: ¿Qué sucede cuando un satélite antiguo se retira del servicio y se transforma en una «órbita de cementerio»?

Kosher y sus colegas obtuvieron permiso el año pasado para acceder y transmitir desde un satélite canadiense llamado Anik F1R, que se lanzó en 2005 para apoyar a las emisoras canadienses y está diseñado para 15 años de uso. La cobertura del satélite se extiende por debajo de la frontera sur de los Estados Unidos hasta Hawai y la parte más oriental de Rusia. El satélite pronto cambiará a su órbita de cementerio, y casi todos los demás servicios que lo utilizan ya han cambiado a un nuevo satélite. Pero si bien los investigadores aún podían hablar con el satélite utilizando un acceso especial a una licencia de enlace ascendente y un arrendamiento de ranura de transpondedor, Kosher tenía la opción de hacerse cargo de la transmisión y transmitir al hemisferio norte.

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«¡Me encantó ver cómo funciona!», dice Kosher a WIRED. «Es un poco irreal pasar de crear un flujo de video a transmitirlo en toda América del Norte».

Kosher y sus colegas del grupo de piratería de dispositivos integrados y telecomunicaciones Shadytel transmitieron en vivo otra conferencia de seguridad, ToorCon San Diego, en octubre. En la ShmooCon de la semana pasada, explicó las herramientas que usaron para convertir una instalación de enlace ascendente comercial no identificada (una estación con un plato alimentado especial que se usa para comunicarse con los satélites) en un centro de comando para transmitir desde el satélite.

En este caso, los investigadores tenían permiso para acceder tanto a la instalación de enlace ascendente como al satélite, pero el experimento destaca el área gris interesante cuando un satélite difunto no está en uso pero aún no ha descendido de la Tierra a su padre que finalmente trajo la paz.

«Técnicamente, no hay controles en este ni en la mayoría de los satélites: si puede generar una señal lo suficientemente fuerte como para llegar allí, el satélite la enviará de regreso a la Tierra», explica Koscher. “La gente necesitaría un tazón grande y un amplificador potente y saber lo que están haciendo. Y si un satélite estuviera a plena capacidad, tendría que abrumar a todos los demás satélites que utilizan ese punto de transpondedor o frecuencia en particular”.

En otras palabras, quien grite más fuerte en un micrófono (geosincronizado) amplificará su voz al máximo, pero dominar a los gigantes de la transmisión convencional es difícil, aunque no sin precedentes. Por ejemplo, en 1986, un hacker que se hacía llamar Capitán Midnight irrumpió en un programa de HBO. El halcón y el muñeco de nieve secuestrando la señal del satélite Galaxy 1.

Más recientemente, los piratas informáticos han explotado los satélites inactivos para sus propios fines. En 2009, la Policía Federal de Brasil arrestó a 39 sospechosos de secuestrar satélites de la Marina de los EE. UU. con antenas de alta potencia y otros dispositivos ad hoc para sus propias comunicaciones de radio de corto alcance CB (banda ciudadana).

Fuera de los piratas informáticos independientes, Kosher señala que la falta de autenticación y controles en los satélites podría permitir que los países se apropien de los equipos de los demás. “Una implicación es que los estados que deseen transmitir propaganda podrían hacerlo sin lanzar su propio satélite; Podrían usar otro satélite si tienen el equipo de tierra”, dice.

Ang Cui, un investigador de seguridad de dispositivos integrados que lanzó el proyecto de estación terrestre NyanSat de código abierto en 2020, señala que los satélites dados de baja no son los únicos en riesgo de ser secuestrados. «Incluso podrías adoptar satélites más nuevos», dice. Pero cuando piensa en aquellos que se encuentran en la fase final de la vida, agrega: «Definitivamente hay cosas que simplemente se quedan».

Uno de los colegas de Kosher, Falcon, señala que desde una perspectiva pluralista de libertad de información, las capacidades de enlace ascendente satelital podrían verse como abundantes y disponibles en lugar de exclusivas y escasas. «¿Qué pasaría si esto fuera solo un beneficio universal?», dice Falcon con una mirada distante.

Esta historia apareció originalmente en wired.com.

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