Los insectos adaptados a ambientes persistentemente húmedos, como las selvas tropicales, no prosperan bien cuando su ambiente se seca. Una nueva investigación publicada el miércoles sugiere que pueden ser igualmente reacios a las fuertes lluvias.

Los insectos adaptados a ambientes persistentemente húmedos, como las selvas tropicales, no prosperan bien cuando su ambiente se seca. Una nueva investigación publicada el miércoles sugiere que pueden ser igualmente reacios a las fuertes lluvias.

Los resultados de un estudio integral de cinco años realizado en Perú mostraron una disminución del 50 % en la biomasa de artrópodos después de breves períodos de sequía y aumento de las precipitaciones. Uno de los pocos estudios de esta magnitud realizados en los trópicos, los resultados sugieren que los artrópodos terrestres, un grupo que incluye insectos y arañas, serán más vulnerables al cambio climático de lo que se pensaba anteriormente.

«La mayoría de las veces, cuando pensamos en el cambio climático, pensamos en temperaturas más cálidas, pero los patrones de precipitación también cambiarán, a lo que los insectos parecen ser particularmente sensibles», dijo Felicity Newell, investigadora postdoctoral y exalumna de posgrado en el Museo de Florida. de Historia Natural. «Vemos que las lluvias extremas en períodos muy cortos de tiempo pueden tener efectos negativos».

El apocalipsis de los insectos adquiere nuevas dimensiones

El descubrimiento de una afición de Goldilocks por la cantidad justa de agua hace su debut en un contexto preocupante de disminución de la población. Durante las últimas dos décadas, miles de estudios han documentado la disminución y extinción de insectos en todos los continentes, excepto en la Antártida, un patrón que algunos han denominado el apocalipsis de los insectos.

Estos resultados pintan una imagen cruda pero incompleta. La mayoría de estos estudios se han realizado en regiones templadas densamente pobladas, mientras que los ecosistemas más biodiversos del planeta, los trópicos, se han estudiado con mucho menos detalle.

La mitad de toda la diversidad de insectos vive en los trópicos, por lo que los científicos saben mucho acerca de una pequeña fracción de las especies de insectos en peligro de extinción. Este desequilibrio limita severamente nuestra comprensión de cómo los insectos se enfrentarán al complejo problema del cambio climático.

“Uno de los mayores desafíos son los factores abióticos como la temperatura y la precipitación, que afectan varias cosas. Pueden afectar tanto al crecimiento de hojas nuevas como a los artrópodos que se alimentan de ellas. En los sistemas templados, es difícil separar los dos porque a menudo están muy sincronizados», dijo Newell.

En las zonas templadas, las estaciones se mueven al unísono. La vida prospera y florece en primavera y verano, luego se ralentiza y descansa en otoño e invierno. Los cambios anuales son menos pronunciados cerca del ecuador. Las estaciones lluviosa y seca crean fluctuaciones rítmicas, pero las temperaturas constantes permiten que las plantas mantengan sus hojas y que los ecosistemas tropicales permanezcan activos durante todo el año.

Con un suministro constante de alimento vegetal, es más probable que cualquier aumento o disminución importante en la abundancia de insectos sea el resultado del cambio climático. Para científicos como Newell que quieren entender cómo el cambio climático está afectando a las poblaciones de insectos, los trópicos son un lugar ideal para estudiar.

Los insectos disminuyen cuando está mojado por razones desconocidas

Newell y el coautor Ian Ausprey pasaron juntos dos años y medio, entre 2015 y 2019, realizando trabajo de campo a lo largo de las laderas de las montañas de los Andes en el norte de Perú. Vivían y trabajaban junto a los residentes de los pueblos de los alrededores, recolectando insectos varias veces al año en sitios que se extendían a más de 4500 pies de altura. En total, recogieron más de 48.000 insectos, que compararon con las mediciones de precipitación y temperatura a lo largo del año.

Esperaban que la abundancia de insectos estuviera fuertemente relacionada con el crecimiento de las plantas. Si bien la mayoría de los árboles y arbustos en los trópicos no pierden sus hojas, la producción de hojas jóvenes y flexibles favorecidas por los insectos herbívoros coincide con el inicio de la temporada de lluvias. Pero eso no es lo que encontraron. El brillo del crecimiento verde claro, interpretado por datos satelitales y por inspección visual en el campo, tuvo poco efecto sobre la biomasa de insectos.

En cambio, la lluvia fue el mejor indicador de cuántos errores podría esperar encontrar en un lugar determinado.

«La biomasa de artrópodos disminuyó después de tres meses de clima seco, pero también disminuyó después de tres meses de condiciones excepcionalmente húmedas», dijo Newell. «La biomasa alcanzó su punto máximo con lluvias moderadas, creando un equilibrio dinámico entre ser demasiado húmedo y demasiado seco».

Newell y Ausprey dieron un paso más al intentar determinar el mecanismo preciso detrás de las caídas. Realizaron experimentos de desecación en insectos recolectados en el campo. A la mayoría de sus especímenes les resultó difícil tolerar incluso una pequeña disminución de la humedad. Esto fue especialmente cierto para los insectos pequeños; su mayor relación área superficial/volumen los hace particularmente susceptibles a la desecación.

Sin embargo, los investigadores no saben por qué las condiciones de humedad por encima del promedio son problemáticas. Las teorías van desde el daño físico que sufren los pequeños insectos cuando se les arrojan gotas de lluvia hasta la reducción de los tiempos de alimentación causados ​​por tormentas más frecuentes. Otra idea postula que las temperaturas más frías debido a la nubosidad prolongada podrían dificultar el crecimiento y desarrollo de los insectos.

«Una hipótesis es que hay más esporas de hongos durante la temporada de lluvias, lo que conduciría a una mayor aparición de hongos entomopatógenos», dijo Newell. Dichos patógenos fúngicos que se alimentan de insectos están muy extendidos en los ecosistemas tropicales. La infección a menudo resulta en la muerte del insecto huésped, pero solo después de que su comportamiento se haya alterado radicalmente para asegurar una dispersión óptima para el próximo lote de esporas, como es el caso de la hormiga zombi.

Cualquiera que sea la razón, los autores se preocupan por lo que sus hallazgos podrían significar para los insectos y los animales que dependen de ellos en un mundo que se calienta rápidamente. Al combinar su información recopilada en el campo con 50 años de datos de precipitación regional, también desarrollaron un modelo predictivo que podría ayudar a desentrañar la «caja negra» de la función y respuesta del ecosistema. Su modelo sugiere que los insectos estarán entre los primeros organismos en responder a medida que las condiciones cambien hacia un clima peligrosamente desequilibrado.

“Los insectos son increíblemente diversos e importantes. Realizan las funciones del ecosistema de polinización y descomposición, y sirven como fuente de alimento para muchas aves y mamíferos», dijo Newell. «Nuestro modelo de pronóstico muestra que los insectos responden a las lluvias extremas, pero aún está por verse cómo responden al cambio climático a largo plazo».


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