ARTÍCULO ESCRITO PARA CBS NEWS Y UTILIZADO CON PERMISO

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El cohete lunar Artemis 1 de la NASA y la nave espacial Orion en el complejo de lanzamiento 39B. Crédito: NASA/Joel Kowsky

Los ejecutivos de la NASA autorizaron el lanzamiento del cohete lunar Artemis plagado de fugas de la agencia para el lanzamiento en otra cuenta regresiva el lunes temprano, pero los ingenieros deben resolver las preguntas sobre el aislamiento dañado por el huracán antes de que se pueda lanzar el propulsor gigante para un lanzamiento lunar no tripulado.

Después de varios retrasos debido a fugas de hidrógeno y otros contratiempos, así como el angustioso encuentro del cohete con el huracán Nicole la semana pasada, los ejecutivos de la NASA se reunieron el domingo para revisar los preparativos del lanzamiento y acordaron, a la 1:54, una cuenta regresiva de 47 horas y 10 minutos. para comenzar am EST el lunes. El lanzamiento está programado para el miércoles a la 1:04 a.m.

Pero los fuertes vientos que soplaron sobre Nicole hicieron que una delgada tira de material similar a una junta conocida como RTV se despegara y se separara de la base del cono protector de la nariz de la cápsula de la tripulación de Orión en la punta del cohete.

El material se utiliza para rellenar una pequeña hendidura donde el carenado se une a la cápsula, minimizando el calentamiento aerodinámico durante el ascenso. El carenado se coloca sobre la cápsula de Orión y será expulsado una vez que el cohete despeje la densa atmósfera inferior.

«Había un área de unos 10 pies de largo (en el lado de barlovento) donde azotó la tormenta», dijo el gerente de la misión, Mike Sarafin. «Es una capa RTV muy, muy delgada, tiene un grosor de punto dos pulgadas o menos».

Los ingenieros no tienen acceso a la plataforma para reparaciones y deben desarrollar una «justificación de vuelo», es decir, una justificación para volar a pesar del RTV deslaminado, para proceder con el lanzamiento. Los gerentes quieren asegurarse de que el material adicional que se desprende durante el vuelo no afecte ni dañe los componentes aguas abajo.

El problema recuerda a un debate que siguió a un incidente con restos de espuma en octubre de 2002 en el que se abolló un conjunto electrónico en la base de un impulsor de lanzadera. En este caso, la NASA optó por seguir volando mientras los ingenieros desarrollaban una solución. Dos vuelos más tarde, otra explosión de espuma dañó fatalmente el ala izquierda del transbordador Columbia.

Sarafin dijo que el misil SLS, que está realizando un vuelo de prueba no tripulado, «es un diseño de vehículo fundamentalmente diferente».

«El vehículo es más alto en este caso y tenemos que tener eso en cuenta», dijo. «Pero en términos de reunión de componentes críticos… la física es la misma, el análisis es muy similar, pero donde los componentes críticos son fundamentalmente diferentes».

En cualquier caso, el equipo de gestión de la misión de la NASA planea reunirse nuevamente el lunes para revisar la justificación del vuelo y determinar si la cuenta regresiva para el lanzamiento puede continuar.

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Un miembro del equipo terrestre Artemis de la NASA se ve en un espacio en blanco cerca de la escotilla de la nave espacial Orion durante el retroceso del cohete lunar del Sistema de lanzamiento espacial al edificio de ensamblaje de vehículos el 2 de julio. El metraje de RTV que se analiza es la delgada banda que rodea la nave espacial Orion sobre el logotipo del «gusano» de la NASA. Crédito de la foto: Stephen Clark / Vuelo espacial ahora

Si todo va bien, el equipo de lanzamiento comenzará a bombear 750 000 galones de combustible de hidrógeno y oxígeno líquido súper frío a los tanques del cohete gigante, comenzando justo antes de las 4:00 p. Las temperaturas y la minimización de los saltos bruscos de presión evitan fugas en sellos críticos.

Si surgen problemas, los ingenieros tienen dos horas para resolverlos antes de que se cierre la ventana de lanzamiento.

Pero el clima es «bueno» en un 90 por ciento, y si los procedimientos de reabastecimiento de combustible funcionan según lo diseñado, los cuatro motores principales del transbordador y los propulsores de combustible sólido extendidos en el cohete del Sistema de Lanzamiento Espacial de 322 pies de altura finalmente deberían cobrar vida a la 1:04 a.m. miércoles, marcando el comienzo de una nueva era en los viajes espaciales estadounidenses.

Convirtiendo la noche en día a medida que asciende con 8,8 millones de libras de empuje, el SLS de 5,7 millones de libras acelera rápidamente a medida que usa propulsor y pierde peso, atravesando la velocidad del sonido en menos de un minuto.

Los dos propulsores que proporcionan la mayor parte del empuje inicial del cohete se quemarán y se caerán unos dos minutos y 10 segundos después del lanzamiento. Los cuatro propulsores impulsados ​​por hidrógeno que alimentan la etapa central se apagarán seis minutos después, colocando la cápsula Orion y la segunda etapa del SLS en una órbita elíptica inicial.

Después de alcanzar el fondo de la órbita, el único motor que alimenta la etapa de propulsión criogénica provisional (ICPS) se encenderá nuevamente unos 90 minutos después del lanzamiento para salir de la órbita terrestre y volar hacia la Luna. La cápsula Orion y su módulo de servicio se separan minutos después para continuar el resto del viaje en solitario.

El objetivo de la misión Artemis 1 es enviar la nave espacial Orion en una órbita en bucle más allá de la Luna en una prueba crítica de los sistemas de propulsión, navegación y energía solar del vehículo antes de embarcarse para un reingreso de 5000 grados y un amerizaje que regresa a la Tierra Océano Pacífico al oeste de San Diego.

Si el vuelo de Artemis 1 sale bien, la NASA planea lanzar cuatro astronautas en un segundo SLS para una misión de prueba lunar, Artemis 2, a fines de 2024, seguida de una misión de aterrizaje de astronautas en 2025-26.

Pero eso supone que el vuelo Artemis-1 va bien. Como Jim Free, director de sistemas de exploración en la sede de la NASA, lo expresó el viernes: «Nunca llegaremos a Artemis 2 a menos que Artemis 1 tenga éxito».



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