ARTÍCULO ESCRITO PARA CBS NEWS Y UTILIZADO CON PERMISO

Esta «selfie» se tomó con una lente especial para imágenes de la pupila dentro del instrumento NIRCam, diseñada para capturar imágenes de los segmentos del espejo primario en lugar de imágenes del espacio exterior. Esta configuración no se usa durante operaciones científicas y es solo para fines técnicos y de orientación. En este caso, el segmento brillante apuntaba a una estrella brillante, mientras que los demás no están actualmente en la misma alineación. Esta imagen dio una indicación temprana de la alineación del espejo primario con el instrumento. Crédito de la foto: NASA

Las primeras imágenes capturadas por el Telescopio Espacial James Webb se revelaron el viernes, una «autofoto» que muestra el espejo primario de 21,3 pies de ancho del observatorio y un mosaico que muestra múltiples imágenes de una estrella indescriptible utilizada para marcar los segmentos 18th Align que forman el espejo primario. espejo.

Si bien las imágenes borrosas y desalineadas pueden decepcionar a los no iniciados, son casi exactamente lo que los ingenieros esperaban en este punto de la compleja puesta en marcha del observatorio, 48 días después del lanzamiento el día de Navidad.

«Este asombroso telescopio no solo ha extendido sus alas, ahora ha abierto sus ojos», dijo Lee Feinberg, director de elementos ópticos de Webb.

La NASA ahora está en el proceso de alinear los 18 segmentos hexagonales que componen el espejo principal masivo de Webb, ajustando cuidadosamente la inclinación de cada uno en pequeños incrementos para alinear los múltiples reflejos de las estrellas objetivo en un solo haz, como se ve desde una sola pieza de espejo.

Hasta ahora, dijo Feinberg, el tedioso trabajo ha ido notablemente bien, sin contratiempos ni contratiempos importantes.

“Solo quiero advertir que es muy temprano”, dijo. “No tenemos evaluaciones detalladas de todo en este momento. Pero según nuestras evaluaciones preliminares, todo coincide con los modelos tan bien como esperaríamos que los modelos funcionen en este punto”.

Las primeras tres semanas de la vida de Webb en el espacio se dedicaron a instalar su panel solar y su antena de alta velocidad, su espejo secundario, seis de los 18 segmentos del espejo primario plegados para el lanzamiento y desplegar una sombrilla del tamaño de una cancha de tenis necesaria para bloquearlo Luz y calor del sol, la tierra y la luna.

Este mosaico de imágenes se creó apuntando el telescopio a una estrella brillante y aislada conocida como HD 84406 en la constelación de la Osa Mayor. Esta estrella se eligió específicamente porque es fácil de identificar y no está llena de otras estrellas de magnitud similar, lo que ayuda a reducir la confusión de fondo. Una imagen de cada uno de los 18 segmentos del espejo primario de Webb resultó en 18 fuentes de luz individuales en este mosaico. Crédito de la foto: NASA

Luego, el 25 de enero, un mes después del lanzamiento, Webb alcanzó su objetivo operativo y se deslizó en órbita alrededor del Punto 2 de Lagrange, a un millón de millas de distancia en el espacio, donde orbitará el Sol en bloqueo gravitacional con la Tierra, proporcionando la cantidad de combustible necesaria minimizada. permanecerá en la estación.

Todo transcurrió sin problemas y, desde entonces, los ingenieros han estado monitoreando la óptica y los instrumentos del telescopio mientras se enfrían hasta las temperaturas ultrabajas, cercanas al cero absoluto, necesarias para registrar la luz tenue de las primeras estrellas y galaxias que se formaron tras el Big Bang. .

Las bajas temperaturas son necesarias porque en los 13.800 millones de años transcurridos desde el nacimiento del cosmos, el espacio se ha expandido, extendiendo esa luz inicial hacia la región infrarroja del espectro. Para «ver» estos objetos, tan distantes en el espacio y en el tiempo, Webb debe ser más frío que el entorno.

Los segmentos del espejo todavía no tienen una temperatura uniforme. A partir de esta semana, las temperaturas del segmento variaron desde un «máximo» de menos 349 grados Fahrenheit más cerca del paraguas hasta un mínimo de menos 379 grados más lejos. Con refrigeración completa, los ingenieros esperan una diferencia de temperatura máxima de menos de 10 grados Fahrenheit.

Para alinear los segmentos del espejo, los controladores terrestres apuntaron el telescopio a una estrella a 242 años luz de distancia cerca del cuenco de la Osa Mayor conocida como HD 84406. Usando uno de los cuatro instrumentos de Webb, la cámara de infrarrojo cercano o NIRCam, el equipo comenzó a mapear los reflejos de cada uno de los 18 segmentos del espejo primario.

«Como estaba previsto, apuntamos el telescopio a una estrella brillante y aislada y encontramos e identificamos 18 puntos para los 18 segmentos del espejo primario», dijo Feinberg. «En este punto, pudimos analizar varias imágenes técnicas que nos ayudan a comprender las alineaciones y los espejos en sí.

“Y no vemos nada de qué preocuparse. Esta es la primera vez que tenemos datos sobre espejos que en realidad están en gravedad cero y usan la luz de las estrellas para iluminar el espejo principal. Y nuevamente, los datos hasta ahora son consistentes con nuestros modelos y expectativas”.

Según Marshall Perrin, científico asistente de telescopios de Webb, los ingenieros esperaban que los segmentos del espejo estuvieran desalineados hasta un milímetro al principio del proceso de alineación. Para asegurarse de encontrar la estrella objetivo en cada segmento, se tomaron más de 1.500 imágenes sobre un área del cielo del tamaño de una luna llena.

Al final resultó que, las 18 imágenes estaban agrupadas dentro del primer 10 por ciento del área de búsqueda, lo que sugiere que el telescopio logró el lanzamiento con una buena alineación aproximada.

«Ese fue un momento realmente asombroso, muchas lágrimas y emoción de todos en la sala», dijo Perrin. «El hecho de que encontramos los 18 tan juntos y tan cerca del centro de la región de búsqueda significa que los espejos ya están bastante bien alineados».

En cuanto a NIRCam, Marcia Rieke, investigadora principal de la Universidad de Arizona en Tucson, dijo que su equipo está entusiasmado.

«Mi equipo y yo hemos estado trabajando en NIRCam durante más de 20 años», dijo. “Y la emoción de finalmente obtener algo de luz a través del telescopio en los detectores de NIRCam fue realmente difícil de expresar.

“Este lugar fue una gran celebración porque la luz lo hizo y estábamos súper felices. … Resultamos hermosos, al menos hermosos para una persona que trabajó en NIRCam durante mucho tiempo, imágenes”.

Durante las próximas semanas, los segmentos se alinearán, verificarán y realinearán en un proceso iterativo para mover los haces reflejados al centro del eje óptico de Webb, donde se apilarán o fusionarán en un solo haz. Esto proporcionará a los instrumentos científicos de Webb una luz enfocada con precisión.

Las primeras imágenes científicas aún se esperan para junio.

Mientras tanto, los segmentos del espejo, los instrumentos y los detectores continúan enfriándose. Se espera que la temperatura promedio sobre el espejo sea de alrededor de menos 370 grados. Los tres instrumentos de infrarrojo cercano de Webb, montados en una carcasa detrás del espejo principal, alcanzarán unos 388 grados bajo cero Fahrenheit.

El cuarto instrumento, el instrumento de infrarrojo medio o MIRI, debe estar aún más frío para que sus detectores funcionen según lo diseñado. Está equipado con un enfriador de helio gaseoso de alta tecnología que baja su temperatura a un ultrafrío menos 447 grados. Eso es solo 7 grados sobre el cero absoluto.



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