Los participantes del estudio se sintieron más cómodos con compañeros de IA basados ​​en el habla que con robots que se comportan y parecen humanos.

Los compañeros de inteligencia artificial (IA) son cada vez más populares. Desde Réplica, «el compañero de IA que se preocupa», hasta Paro, una foca robótica que brinda apoyo emocional y terapia animal, los compañeros de IA tienen el potencial de llenar un vacío importante en nuestra sociedad.

A pesar de la capacidad de la tecnología para conectarnos más que nunca, la soledad constante es un problema endémico. Incluso antes de la pandemia de COVID-19, una encuesta internacional de 2018 encontró que el 22 % de todos los adultos en los Estados Unidos, el 23 % en el Reino Unido y el 9 % en Japón dijeron que siempre se sentían solos o socialmente aislados. Si bien el problema es más pronunciado en las personas mayores, la mayoría de las personas que reportaron soledad en cada país tenían menos de 50 años.

Si bien no reemplazan necesariamente la interacción humana, los compañeros robóticos pueden proporcionar una conexión social importante para aliviar los síntomas de la soledad, que según las investigaciones pueden tener graves consecuencias para la salud. Algunos estudios han equiparado los efectos de la soledad crónica con condiciones a largo plazo como la diabetes, mientras que otros la han identificado como un factor de riesgo de mortalidad prematura mayor que la obesidad o el abuso de sustancias.

Los compañeros robóticos ya están llegando al mercado con un impacto positivo. A medida que la tecnología ha avanzado, la encarnación de estos compañeros de IA ha tomado varias formas, y los investigadores de la Universidad Estatal de Ohio se han interesado en determinar qué tipo de compañero prefieren los humanos.

La presencia física de un agente afecta la forma en que las personas responden a él, dijeron en su estudio. Por ejemplo, según algunas investigaciones, es más probable que los robots incorporados provoquen interacciones sociales de un usuario y tengan un impacto más positivo en su aceptación. Queda por ver si estos resultados se aplican a los compañeros de IA diseñados para fines sociales.

En contextos de persona a persona, la presencia social y la calidez, definidas como sentimientos de amistad o intimidad, maximizan la utilidad para las personas solitarias. Por lo tanto, los investigadores querían aprender más sobre cómo estas características en los compañeros de IA afectan la forma en que los humanos los ven.

El estudio involucró a 106 participantes que se dividieron en dos grupos. A cada grupo se le mostró una versión diferente de un clip editado de un episodio de la serie. espejo negro, en el que una mujer solitaria llamada Martha interactúa con un compañero de IA llamado Ash. En los clips, Ash es retratado como una voz incorpórea o como un robot hiperrealista parecido a un humano.

Después de ver su video, se les preguntó a los participantes si pensaban que un compañero de IA como Ash sería útil para las personas solitarias y si recomendarían su uso. También calificaron a Ash en presencia social, es decir, cuánto parecía estar realmente con ellos, y en su calidez.

Inicialmente, el equipo pensó que un compañero encarnado que se comportara como un ser humano se desempeñaría mejor entre los participantes, pero cuando se recopilaron los datos, se demostró lo contrario. El incorpóreo Ash tenía más probabilidades de ser recomendado como «útil para personas solitarias» cuando se calificaba más alto la presencia social. Aparentemente, la calidez no fue significativa independientemente de si los participantes estaban viendo la versión robot de Ash o la versión de voz.

Aunque el estudio no pidió a los participantes que explicaran su elección, los científicos atribuyen el resultado a la idea de «valle inquietante», un término utilizado para describir la relación entre la apariencia humana de un robot y la respuesta emocional que evoca. Cuando tratamos de crear objetos que parecen humanos pero de alguna manera no lo son, pueden parecer espeluznantes.

«La gente se inquieta cuando ve robots que se parecen a los humanos pero que están un poco fuera de lugar», dijo Kelly Merrill Jr., autora principal del estudio y estudiante de posgrado en la Universidad Estatal de Ohio. «En los clips, el actor que interpreta la versión robot de Ash hizo un buen trabajo al parecer un poco mecánico y no del todo humano. Desanima a la gente, y esa podría ser la razón por la cual una mayor presencia social en el Ash encarnado no hizo que la gente recomendara el bot a personas más solitarias».

Merrill dice que su equipo aún tiene trabajo por hacer y que la investigación futura examinará otros aspectos de cómo los humanos interactúan con los compañeros de IA para comprender mejor cómo pueden ser percibidos y optimizados. A medida que avanza la tecnología, las preferencias pueden cambiar. Por ahora, sin embargo, parece que preferimos una voz incorpórea a un compañero potencialmente espeluznante.

Referencia: Kelly Merrill Jr., et al., AI Companions for Lonely Persons and the Role of Social Presence, Communication Research Reports (2022). DOI: 10.1080/08824096.2022.2045929; Citas adaptadas del comunicado de prensa de la Universidad Estatal de Ohio

Crédito de la imagen destacada: Ivan Bandura en Unsplash

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