Shevtsov considera que este método es útil, especialmente en el contexto de la minería espacial, porque la roca del asteroide sobrante podría crear la Tierra. Pero también podrían explorarse enfoques similares en < o Marte, donde los asentamientos a largo plazo requerirían el reciclaje de alimentos y nutrientes. "La aproximación de asteroides es buena cuando estás en espacio abierto o en órbita", dice Shevtsov. “Es una situación completamente diferente en la luna o en Marte. Quieres trabajar con lo que está ahí”.

Shevtsov también está trabajando en una propuesta para apoyar el crecimiento de plantas en regolito en Marte. Como ecologista de sistemas, se enfoca en cómo crear y mantener un ecosistema saludable en el espacio y espera lograrlo combinando múltiples especies: bacterias para descomponer compuestos tóxicos, plantas como fuente de carbono para bacterias, hongos micorrícicos para apoyar el crecimiento de las plantas. Ahora, parte de ese trabajo es aprender a usar la luz, la temperatura y otras señales biológicas para fomentar la fotosíntesis o la respiración de la manera que el ecosistema necesita.

Construir casas

Sin embargo, cuando se trata de astronautas que finalmente se establecen en otro planeta, nos encontramos con un problema similar al anterior; Llevar tu hogar contigo a través del espacio, lo que la astrobióloga Lynn J. Rothschild llama el «enfoque de tortuga», requiere mucha masa. En lugar de cargar con todo ese material de construcción, ¿qué pasaría si pudiera expandir su casa una vez que esté allí?

En otro proyecto de la NASA, Rothschild está estudiando cómo podríamos construir estructuras a partir del micelio de los hongos, las estructuras largas, parecidas a hilos, que los hongos forman en una estera subterránea. Ella y sus colegas han trabajado para crear un material tejido a partir de micelio que crecerá en cualquier forma que desee. El objetivo final es construir casas y otras estructuras utilizando una estructura que Rothschild compara con un castillo hinchable: una capa de micelio de hongos sirve como paredes y una capa exterior evita que los hongos lleguen a la superficie del planeta rojo o lleguen a la luna.

«Tienes que pensar en la protección planetaria, especialmente en Marte porque siempre existe la posibilidad de que haya vida allí, por lo que estamos sujetos a todo tipo de reglas cuando se trata de poner cosas en el planeta», dice Rothschild. «Sería una enorme tragedia científica si hubiera otra forma de vida allí y no lo supiéramos, porque estábamos filtrando organismos por todas partes y no podíamos decir qué éramos y qué eran».

Suena a ciencia ficción, pero la investigación ha estado ocurriendo durante años. En 2018, Rothschild fue mentor de un equipo de estudiantes que diseñaron un proyecto de «micotectura» o arquitectura fúngica para la competencia de biología sintética iGEM. El equipo también está colaborando con el restaurante centrado en la sostenibilidad Azurmendi en España para diseñar mesas, sillas, menús y otros muebles de micelio, trayendo esta tecnología centrada en el espacio de vuelta a la tierra. Los investigadores avanzarán probando su micotectura en simuladores planetarios para ver cómo se comportan bajo diferentes condiciones gravitatorias y de radiación.

En última instancia, sin embargo, Rothschild es optimista de que los hongos pronto aparecerán fuera del planeta: en paredes, muebles e incluso en pieles de rover. «No es como si tuviéramos 15 años de ingeniería genética por delante», dice ella. «Sabemos lo que hay que hacer, se trata de asegurarnos de que funcione en las condiciones que encontrarás fuera del planeta y luego asegurarnos de que la NASA pueda confiar en que eso protegerá a sus rovers o a sus astronautas».



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