Sobrevivir solo con sangre no es pan comido. Pero un puñado de cambios genéticos pueden haber ayudado a los murciélagos vampiros a convertirse en los únicos mamíferos conocidos que se alimentan exclusivamente de estas cosas.

Estos murciélagos han desarrollado una serie de estrategias fisiológicas y de comportamiento para subsistir con una dieta basada exclusivamente en sangre. Sin embargo, la imagen genética detrás de este comportamiento de comer sangre aún es confusa. Pero 13 genes que los murciélagos parecen haber perdido con el tiempo pueden sustentar parte del comportamiento, informan los investigadores el 25 de marzo en avances científicos.

«A veces, perder genes a lo largo de escalas de tiempo evolutivas en realidad puede ser adaptativo o beneficioso», dice Michael Hiller, ahora científico de genómica en Senckenberg Gesellschaft für Naturforschung en Frankfurt.

Hiller y sus colegas publicaron el libro de texto genético del murciélago vampiro común (Desmodus rotundus) y lo comparó con los genomas de otras 26 especies de murciélagos, incluidos seis de la misma familia que los murciélagos vampiros. Luego, el equipo buscó genes en ellos. D rotundo que estaban completamente perdidos o inactivados por mutaciones.

De los 13 genes que faltan, tres se habían informado previamente en murciélagos vampiros. Estos genes están vinculados a los receptores de sabor dulce y amargo en otros animales, lo que significa que los murciélagos vampiros probablemente tengan un sentido del gusto disminuido, mucho mejor si beben sangre. Los otros 10 genes perdidos se han vuelto a identificar en los murciélagos, y los investigadores proponen varias ideas sobre cómo la ausencia de estos genes podría respaldar una dieta rica en sangre.

Algunos de los genes ayudan a aumentar los niveles de insulina en el cuerpo y convierten el azúcar ingerido en una forma que se puede almacenar. Dados los bajos niveles de azúcar en la sangre, este sistema de procesamiento y almacenamiento puede ser menos activo en los murciélagos vampiros, y es probable que los genes ya no sean tan útiles. Otro gen está relacionado con la producción de ácido gástrico en otros mamíferos, lo que ayuda a descomponer los alimentos sólidos. Es posible que este gen se haya perdido cuando el estómago del murciélago vampiro evolucionó para almacenar y absorber principalmente líquidos.

Uno de los otros genes perdidos inhibe la absorción de hierro en las células gastrointestinales. La sangre es baja en calorías pero alta en hierro. Los murciélagos vampiros deben beber hasta 1,4 veces su propio peso en cada comida, consumiendo una cantidad potencialmente dañina de hierro en el proceso. Las células gastrointestinales se eliminan regularmente en los intestinos de los murciélagos vampiros, por lo que al perder este gen, los murciélagos pueden estar ingiriendo grandes cantidades de hierro y excretándolo rápidamente para evitar la sobrecarga, una idea respaldada por investigaciones anteriores.

Un gen perdido podría incluso estar relacionado con las notables habilidades cognitivas de los murciélagos vampiros, sugieren los investigadores. Dado que los murciélagos son propensos a morir de hambre, comparten sangre vomitada y es más probable que lo hagan con murciélagos que se han donado previamente (Número de serie: 19/11/15). Los murciélagos vampiros también forman vínculos a largo plazo e incluso se alimentan con sus amigos en la naturaleza (Número de serie: 31/10/19; Número de serie: 23/09/21). En otros animales, este gen participa en la descomposición de un compuesto producido por las células nerviosas relacionado con el aprendizaje y la memoria, rasgos que se cree que son necesarios para las habilidades sociales de los murciélagos vampiros.

«Creo que hay algunas hipótesis convincentes», dice David Liberles, científico de genómica evolutiva de la Universidad de Temple en Filadelfia que no participó en el estudio. Sería interesante ver si estos genes también se perdieron en las otras dos especies de murciélagos vampiros, dice, ya que se alimentan más de la sangre de las aves durante este tiempo, dice. D rotundo prefiere beber de los mamíferos.

No se sabe si la dieta causó estos cambios o viceversa. Sin embargo, probablemente fue un proceso gradual durante millones de años, dice Hiller. «Tal vez hayan comenzado a beber más y más sangre y luego tendrás tiempo para adaptarte mejor a esta dieta tan desafiante».

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