Los científicos replicaron un estudio de 1964 en el Támesis y encontraron que el número de mejillones ha disminuido en casi un 95%, con una especie, el mejillón de río deprimido, desapareciendo por completo.

Los científicos replicaron un estudio de 1964 en el Támesis y encontraron que el número de mejillones ha disminuido en casi un 95%, con una especie, el mejillón de río deprimido, desapareciendo por completo.

El estudio detallado midió el cambio de tamaño y número de todas las especies de mejillones en un tramo del Támesis cerca de Reading entre 1964 y 2020.

Los resultados fueron sorprendentes: no solo las poblaciones nativas se desplomaron, sino que los mejillones restantes eran mucho más pequeños para su edad, lo que refleja un crecimiento más lento.

Los mejillones son importantes en los ecosistemas de agua dulce porque filtran el agua y eliminan las algas. Como se alimentan por filtración, están expuestos a todo lo que hay en el agua, lo que los convierte en un indicador valioso de la salud del ecosistema. Las conchas de los mejillones también proporcionan hábitats para otras criaturas acuáticas.

“Los mejillones son un buen indicador de la salud del ecosistema fluvial. Es probable que una disminución tan masiva en la biomasa de mejillones en el río también afecte a otras especies, reduciendo la biodiversidad general», dijo Isobel Ollard, estudiante de doctorado en el Departamento de Zoología de la Universidad de Cambridge y primera autora del informe.

Agregó: «El mejillón de río deprimido solía estar bastante extendido en el Támesis, pero esta encuesta no ha encontrado ni uno solo, lo que también genera preocupaciones sobre la supervivencia de esta especie».

El estudio también registró recién llegados: el invasor mejillón cebra no nativo, Dreissena polimorfa, y almeja asiática, Corbicula fluminea – ambos ausentes de la encuesta original de 1964 – estuvieron presentes en gran número. Los científicos dicen que las especies invasoras probablemente montaron botes mientras navegaban por el Támesis y se establecieron en el río.

Los resultados se publicarán hoy en Revista de ecología animal.

«Esta dramática disminución en las poblaciones de mejillones nativos es muy preocupante y no estamos seguros de qué la está impulsando», dijo el profesor David Aldridge, del Departamento de Zoología de la Universidad de Cambridge y autor principal del informe.

Agregó: «Si bien esto puede parecer un pequeño estudio de mente estrecha de un solo sitio en un solo río en el Reino Unido, en realidad es una señal de advertencia importante para las aguas dulces del mundo».

La especie invasora podría ser responsable de la disminución de las poblaciones de mejillones nativos: se sabe que los mejillones cebra asfixian a las especies nativas. Pero los científicos dicen que se necesita más trabajo para estar seguros. Otras causas podrían ser cambios en el uso de la tierra a lo largo del río o cambios en las poblaciones de peces de las que dependen los mejillones como parte de su ciclo de vida.

Muchas conchas vacías de la almeja deprimida, Pseudanodonta complanata, se encontraron en el estudio, lo que sugiere que la especie vivió en este sitio en el pasado. El mejillón de río es una de las especies de mejillón más amenazadas del Reino Unido.

La encuesta encontró que la población de percebes, Anodoncia anatinahabía caído a sólo el 1,1% del nivel de 1964, y el caparazón del pintor, Unio pictorum, cayó al 3,2%.

Los científicos creen que la tasa de crecimiento reducida de los mejillones puede reflejar el regreso del río a un estado más «natural». Desde 1964, los niveles de nitrato y fosfato en el agua de los ríos han disminuido debido a una regulación más estricta del tratamiento de aguas residuales. La reducción de estos nutrientes reduciría el crecimiento de algas y limitaría la base alimenticia del mejillón.

Las especies de mejillones están amenazadas en todo el mundo. Los científicos dicen que las encuestas periódicas de población de especies clave como estas son esenciales para rastrear la salud de los ríos y guiar su gestión.

Para asegurarse de que la encuesta fuera una réplica exacta de la original, Ollard se puso en contacto con Christina Negus, quien había realizado su encuesta como investigadora en la Universidad de Reading en la década de 1960. Negus, que ya no es científica, compartió detalles sobre los métodos y el equipo que había utilizado. Su informe, publicado en 1966, sigue siendo ampliamente citado como evidencia de la importante contribución que hacen los mejillones al funcionamiento de los ecosistemas fluviales.


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