Cuando hablamos, gesticulamos naturalmente: abrimos nuestras palmas, mostramos, cortamos el aire para enfatizar. Tal movimiento puede ser más que un batir de manos innecesario. Ayuda a transmitir ideas a la audiencia e incluso parece ayudar a los oradores a pensar y aprender.

Un campo creciente de investigación psicológica está explorando el potencial de los estudiantes o profesores para gesticular cuando los estudiantes están estudiando. Los estudios han demostrado que las personas recuerdan mejor el material cuando hacen gestos espontáneos, observan los movimientos de un maestro o usan sus manos y brazos para imitar al instructor. Un trabajo reciente sugiere que decirles a los alumnos que se muevan de cierta manera puede ayudarlos, incluso si no saben por qué están haciendo los movimientos.

Un estudio incluyó a personas a las que se les pidió balancear o estirar los brazos; a ambos grupos se les dijo que el ejercicio debería hacer que la sangre fluyera. Los investigadores encontraron que aquellos que balanceaban sus brazos tenían más probabilidades de resolver un rompecabezas que requería cierta información: para conectar dos cuerdas que colgaban del techo que estaban demasiado separadas para alcanzarlas al mismo tiempo, tenían que adjuntar un peso a uno para convertirlo en un péndulo. El truco con el flujo sanguíneo funcionó: solo tres participantes sospecharon una conexión entre balancear o estirar los brazos y resolver la tarea. Aparentemente, este tipo de movimiento dirigido ayuda a pensar incluso sin una conexión consciente con lo que está haciendo una persona.

Un nuevo trabajo de investigadores de la Universidad de California en Los Ángeles y la Universidad Estatal de California en Los Ángeles amplían este hallazgo. «Estamos tratando de probar dónde está el límite del poder de los gestos», dice Icy (Yunyi) Zhang, estudiante de psicología en UCLA y autor principal del periódico. Los investigadores se propusieron probar los efectos inconscientes de los movimientos de la mano instruidos en el aprendizaje de un concepto abstracto en estadística.

En el primero de dos experimentos publicados en la edición de febrero de Ciencia cognitiva, Sesenta estudiantes vinieron a un laboratorio para ver un video corto. El video explicó la idea de un modelo estadístico, una función que genera predicciones. Mostró datos como barras de histogramas y modelos como medias o promedios de los datos. (El modelo más simple de una colección de números es la media). Los participantes del estudio se dividieron en tres grupos. Un grupo de control simplemente vio el video. Un grupo de «partidos» vio el mismo video superpuesto con animación. Para el último grupo, cuando el narrador dijo, por ejemplo, que un conjunto de datos tenía más variaciones que otro, representado por histogramas con más barras a lo largo de ellos. X Eje: se han eliminado entre sí dos barras rojas verticales (independientes de las barras del histograma). A estos participantes se les pidió que imitaran el movimiento de las barras rojas con sus manos, las sostuvieran verticalmente y las separaran. Se instruyó a un “grupo en desacuerdo” que imitara las barras rojas que se movían de manera incompatible con la lección. Por ejemplo, al describir la variación, eran horizontales y se movían verticalmente.

Después de ver el video tres veces, todos los participantes participaron en un breve cuestionario. El grupo de coincidencia superó al grupo de discordancia con un promedio de 16,3 a 12,6 (de una puntuación máxima de 23), y el grupo de control registró una puntuación intermedia. Un segundo experimento reprodujo los resultados con 130 estudiantes universitarios, esta vez sentados frente a computadoras portátiles. Los participantes del juego lograron un promedio de 4.4 de cinco puntos, superando tanto al grupo de control (cuatro puntos) como al grupo en desacuerdo (3.8).

«Es una demostración agradable y ordenada» de los beneficios del ejercicio, dice Martha Alibali, psicóloga de la Universidad de Wisconsin-Madison que estudia los gestos en la educación y no participó en el estudio. Un modelo, dice, es «un concepto muy importante, un concepto estadístico realmente básico».

«Me gusta el hecho de que [the field] se mueve en esta nueva área de la estadística ”, dice Susan Goldin-Meadow, psicóloga de la Universidad de Chicago que ha realizado un trabajo extenso sobre los gestos, pero que tampoco participó en el estudio.

Una pregunta que no se ha probado es si solo mirar la animación coincidente puede mejorar el rendimiento y también imitarlo. Zhang no cree en esto y cita trabajos previos que muestran que hacer gestos tiene ventajas sobre ver animaciones.

Los investigadores no habían revelado el objetivo del experimento a los estudiantes. Ocultaron su intención al contarles a los sujetos una historia de portada y decir que el estudio se centró en la multitarea. Luego les pidieron a los estudiantes que adivinaran el verdadero propósito. De los que gesticularon, solo alrededor de un tercio en el grupo de coincidencia y un quinto en el grupo de desajuste sospecharon que el estudio tenía algo que ver con mejorar el aprendizaje a través de gestos. Incluso si los estudiantes que entendieron el propósito del estudio fueron excluidos, los del grupo que realizaron movimientos consistentes fueron ayudados por el ejercicio. Goldin-Meadow llama a este aspecto del estudio «un resultado realmente agradable e interesante».

Zhang quedó impresionado por los efectos inconscientes de los movimientos instruidos. «Definitivamente me convenció del poder del conocimiento incorporado», dice, «que la interacción física con nuestro entorno afecta incluso al pensamiento abstracto de formas que no siempre vemos».

Gesticular tiene otra ventaja: mantiene ocupados a los alumnos. Los estudiantes calificaron qué tan bien entendieron el video después de cada una de las tres visitas. Aquellos en los dos grupos de movimientos de manos dieron calificaciones más altas cada vez. Sin embargo, las calificaciones del grupo de control cayeron alrededor de un 20 por ciento del segundo al tercer anuncio, posiblemente debido a la frustración de tener que ver el video nuevamente en lugar de comprometer la comprensión. Ella pudo haber absorbido el movimiento exigido por los otros grupos.

Algunos profesores en el aula ya han utilizado el movimiento como herramienta de aprendizaje. Alibali señala que la clase de álgebra de su hija estaba haciendo «gimnasia en pendiente» con los estudiantes, levantándose de sus asientos y moviendo los brazos para realizar varias funciones. Zhang dice que su trabajo tiene el potencial de aplicar cualquier lección que tenga un componente espacial en el aula y que podría adaptarse para las aulas o el aprendizaje en línea. «Creo que los gestos se utilizan todo el tiempo en el aula», dice Goldin-Meadow.

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