Cuando Elon Musk fundó SpaceX en 2002, imaginó un invernadero en Marte similar al que se muestra más tarde en el éxito de taquilla de 2015. El marciano. Pronto su imaginación pasó de ser un pequeño experimento botánico a una visión de una ciudad marciana autosuficiente. En un discurso en el 67º Congreso Astronáutico Internacional en 2016, argumentó. “La historia se dividirá en dos direcciones. Una forma es que nos quedemos en la Tierra para siempre y luego eventualmente habrá una extinción”, dice Musk. «La alternativa es convertirse en una civilización que viaje por el espacio y una especie multiplanetaria, y espero que esté de acuerdo en que es el camino correcto».

Aunque Musk aclaró más tarde que el evento de extinción que mencionó podría ocurrir milenios (o incluso eones) en el futuro, las condiciones en la Tierra hoy en día son cada vez más peligrosas para los humanos. Olas de calor mortales, inseguridad alimentaria y desastres naturales catastróficos son solo algunos de los peligros que enfrentamos a medida que el planeta continúa calentándose. Desafortunadamente, el Planeta Rojo aún está muy lejos de convertirse en un hogar alternativo viable. Si bien medimos la concentración de dióxido de carbono en la Tierra en partes por millón, la atmósfera marciana contiene un 96 % de CO2, solo una de las muchas pesadillas logísticas que los colonos marcianos tendrían que superar.

En un mundo perfecto, los sueños de Musk de una civilización extraterrestre podrían coexistir con los valores ecológicos que han impulsado empresas como el programa solar de Tesla. Pero mientras las aspiraciones de SpaceX están en el espacio, sus operaciones tienen un impacto innegable en casa. A diferencia de un automóvil deportivo Tesla, los cohetes de SpaceX no funcionan con energía eléctrica: queman queroseno.

Las emisiones de carbono de los lanzamientos espaciales son eclipsadas por otras fuentes de gases de efecto invernadero, pero podrían tener un impacto enorme en el clima. La razón de esto radica en un producto específico de la propulsión de cohetes: el hollín. Estos diminutos fragmentos de átomos de carbono cristalinos tienen una vida corta en la atmósfera, pero absorben muy bien la luz solar. En la superficie de la Tierra, el hollín de la combustión de diésel, carbón y madera plantea amenazas ambientales y para la salud pública, particularmente en los países en desarrollo. Pero en la atmósfera superior, los motores de cohetes son la única fuente de hollín. Los científicos llevan años advirtiendo que estas emisiones podrían tener efectos impredecibles en el clima. Aún así, la investigación sobre el tema ha sido frustrantemente lenta.

«Identificamos el problema del hollín en 2010», dice Darin Toohey, científico atmosférico de la Universidad de Colorado Boulder. «La historia va y viene, pero los jugadores fundamentales siguen siendo los mismos».

vientos cambiantes

En 1985, un grupo de científicos atmosféricos dirigido por Pawan Bhartia presentó una aterradora imagen satelital a una sala llena de científicos, políticos y periodistas en una conferencia en Praga: Justo encima de la Antártida había un enorme agujero en la capa de ozono estratosférico. Los culpables fueron un grupo de productos químicos utilizados por los fabricantes de refrigeradores llamados clorofluorocarbonos o CFC. Solo dos años después, el Protocolo de Montreal fue firmado por 46 países; Durante la década siguiente, la industria de todo el mundo eliminó los CFC. Los niveles de ozono se están recuperando lentamente hoy.

Pero los viajes espaciales podrían volver a poner en peligro la capa de ozono. El hollín es un excelente gas de efecto invernadero, excelente en el sentido de que absorbe muy bien la luz solar y la convierte en calor. A medida que los cohetes vuelan a través de la atmósfera superior, aumentan las temperaturas a su paso. Por el momento hay muy pocos lanzamientos espaciales para que este efecto sea muy pronunciado. Pero Toohey advierte que los lanzamientos constantes, como los necesarios para poblar una ciudad marciana, podrían plantear un problema.

«El efecto es crear un ligero gradiente de temperatura entre el lugar donde el carbono negro calienta las cosas y otras partes del planeta que no disparan cohetes», dice. «Finalmente, el viento cambia en la estratosfera y la mesosfera, lo que puede no parecer mucho, pero estos vientos mueven el ozono de una parte del planeta a otra.

En un proyecto de investigación de más de una década, Toohey y sus colegas modelaron el resultado atmosférico de un escenario en el que se lanzaron 1000 cohetes cada año. Lo que encontraron fue notable: se esperaba que los niveles de ozono estratosférico cambiaran un 1 por ciento en las regiones tropicales y hasta un 6 por ciento en los polos. «No estás creando un agujero en la capa de ozono, pero básicamente estás cambiando las cosas en la misma medida», dice Toohey. «Estas son las mismas cifras que desencadenaron todo el Protocolo de Montreal».

En un artículo seminal de 1995, el dermatólogo Frank De Gruijl estimó que incluso un cambio del 1 por ciento en el ozono estratosférico podría aumentar la prevalencia del cáncer de piel en un 2 por ciento. Al igual que con muchos problemas ambientales, el costo de las emisiones para la salud pública plantea un dilema ético para aquellos tentados por la perspectiva de la colonización espacial. «¿La vida de quién es más importante?», pregunta Toohey. «¿Un astronauta multimillonario o alguien en Bangladesh?»

Resultados inciertos

En última instancia, el cáncer de piel podría ser solo uno de los muchos problemas provocados por el aumento de los lanzamientos espaciales. Muchos otros compuestos de misiles emitidos por misiles aún no se han estudiado. Incluso cambiar las concentraciones de ozono podría tener efectos más allá de lo obvio. Aunque todavía tienen que proponer una causa, el modelo de Toohey y su colega también mostró un cambio significativo en la cantidad de hielo marino estacional en el Ártico y la Antártida.

«No me preocupa si el hielo marino está aumentando o disminuyendo», dice Toohey. «Es porque un cambio tan pequeño en el ozono atmosférico tiene un efecto tan grande».

Si bien la investigación sobre el impacto global de los viajes espaciales aún es extremadamente limitada, hay suficiente para saber que aún no sabemos mucho. Si bien la exploración espacial puede ser más atractiva incluso para los entusiastas de la terraformación como Musk, debe ir acompañada del conocimiento de sus implicaciones.



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