En las selvas tropicales de África occidental y central, los elefantes del bosque, sin saberlo, ayudan a salvar el mundo. A medida que este elefante relativamente pequeño se precipita a través de la selva tropical, descortezando árboles y desenterrando raíces, sus acciones ayudan a que el bosque almacene más carbono en sus árboles.

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Según un estudio de 2019, cada elefante del bosque ayuda a aumentar la captura de carbono de las selvas tropicales en 9500 toneladas de CO2 por kilómetro cuadrado. Eso es más o menos equivalente a las emisiones de conducir 2.047 automóviles que consumen mucho combustible durante un año. Los elefantes realizan este servicio pisoteando los árboles más pequeños, que compiten con los más grandes por la luz y los nutrientes, aumentando el diámetro medio de los árboles y la biomasa aérea total.

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Incluso los excrementos de elefante están ayudando a revertir el cambio climático al depositar nutrientes y semillas por todas partes. «Los elefantes ayudan a dispersar los árboles de los que dependen otros animales», dijo el autor principal, Fabio Berzaghi, según informó la BBC. «Los árboles sostenidos por elefantes sostienen primates y muchos otros animales».

Desafortunadamente, la población de elefantes ha disminuido de 1,2 millones en la década de 1970 a unos 100 000 en un estudio de 2013. Podrían morir. Según la científica de vida silvestre Fiona Maisels, entre 2002 y 2013 se perdieron 60 elefantes por día, o uno cada 20 minutos. “Para cuando desayunas, otro elefante ha sido sacrificado para hacer joyas para el mercado de marfil”, dijo Maisels en ese momento. En algunos círculos, el marfil de un elefante del bosque muerto vale 21.000 dólares.

Ahora Ralph Chami, subdirector del Instituto para el Desarrollo de Capacidades del Fondo Monetario Internacional, quiere evaluar mejor a los elefantes del bosque. En lugar de centrarnos en cuánto necesitamos a los elefantes para salvarlos, concentrémonos en cuánto los necesitamos para salvarnos. El potencial de captura de carbono de cada elefante tiene un valor de 1,75 millones de dólares, estimó Chami. “El elefante del bosque es un activo natural que nos ofrece valor a lo largo de su vida”, dijo Chami, según informa la BBC. “Un elefante vivo brinda servicios por valor de millones, nos ayuda a combatir el cambio climático y vale mucho más vivo que muerto”.

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Imagen principal sobre la sede del Servicio de Pesca y Vida Silvestre de EE. UU.

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