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En 1338 o 1339, «Bačaq, una mujer fiel» murió a los cuarenta años, con solo cuatro pies de altura, y fue enterrada en el cementerio de Kara-Djigakh, a unos 11 kilómetros de Bishkek, la capital de la actual Kirguistán. Su lápida estaba inscrita en siríaco, un dialecto arameo. Ella fue una de las 114 personas enterradas allí durante esos dos años, lo que representa una cuarta parte de todos los entierros en el cementerio mientras estuvo en funcionamiento desde 1245 hasta 1345. No se menciona ninguna causa de muerte en la lápida de Bačaq, pero se menciona en otras lápidas de 1338-1339: mawtana, o plaga. Hoy se llama la peste.

Los dientes de Bačaq, así como los de otra mujer enterrada cerca, ahora han proporcionado evidencia genómica de lo que los investigadores sospechan que es la tribu ancestral de los Yersiniaparásito Bacteria responsable de la pandemia de la peste negra del siglo XIV, según un estudio publicado el miércoles en Naturaleza. El documento también señala a esta región como la fuente de esta notoria plaga, que mató al menos entre el 30 y el 60 por ciento de la población europea en unos pocos años.

Se han sugerido varias regiones de Asia como el origen de esta segunda epidemia de peste; la primera fue la peste de Justiniano del siglo VI, que el historiador Procopio afirmó que estaba matando a 10.000 personas al día en Constantinopla y debilitando el Imperio Romano de Oriente. Pero prácticamente todos los datos genéticos e históricos sobre la segunda plaga hasta ahora provienen de Europa, dice la paleontóloga y coautora del estudio Maria Spyrou, de la Universidad alemana de Tübingen. «Nos dio una especie de enfoque eurocéntrico sobre lo que realmente sucedió», dice ella. Los restos examinados en el nuevo estudio son «la única evidencia arqueológica que conocemos que existe fuera de Eurasia occidental o fuera de Europa».

El estudio analizó los dientes de cinco mujeres y dos hombres exhumados por el arqueólogo Nikolay Pantusov a fines del siglo XIX en el cementerio de Kara-Djigach y otro en el pueblo de Burana, a unas 35 millas al este. Sus cráneos se habían conservado en el Museo de Antropología y Etnografía de Pedro el Grande (Kunstkammer) en San Petersburgo, Rusia.

Los investigadores extrajeron Y pestis ADN de tejidos en dos de los dientes de la mujer y secuenció los genomas de estos patógenos, que resultaron ser idénticos. También se revelaron los dientes de una mujer que murió a los 50 años Y pestis Sin embargo, el ADN que estaba demasiado degradado para la reconstrucción genómica de alta calidad y no se recuperó ADN de la plaga de los dientes de los otros individuos.

A continuación, los científicos compararon a los que se habían recuperado Y pestis Cepa con 203 genomas modernos y 47 históricos de la especie.La especie que encontraron parece ser el antepasado de Y pestis Cepas que evolucionaron en esta época en un llamado evento de diversificación que durante mucho tiempo se creyó relacionado con el comienzo de la segunda pandemia. Estas cepas se identificaron a partir de los restos de epidemias de peste en Europa y todavía se pueden encontrar en formas generalmente menos virulentas en todo el mundo hoy en día.

Debido a que la cepa recién recuperada se asemeja a las cepas modernas que se encuentran en los animales de la región, Spyrou y sus colegas sospechan que se originó en la cercana región montañosa de Tian Shan en la frontera entre Kirguistán y China, ya que la bacteria provino de roedores huéspedes, probablemente marmotas, que saltaron a gente.

«Creo que los autores muestran que la tribu que están reconstruyendo y analizando se deriva de manera convincente de las tribus de Europa occidental que surgieron más tarde durante la Peste Negra», dice Hendrik Poinar, biólogo que estudia el ADN antiguo en la Universidad McMaster en Ontario. (Poinar no participó en el nuevo estudio, pero hizo un Y pestis Genoma de un cementerio de la Peste Negra en Londres en una colaboración que involucra a dos de sus coautores). Señala que Y pestis Las cepas son «notoriamente clonales» o casi idénticas y evolucionan lentamente. «Así que la pregunta ahora es: ¿Hasta qué punto estaba representada geográficamente esta secuencia en 1338 y antes de eso?», dice Poinar. Si estuvo muy extendido antes y hasta 1338, dice, podría no ser la única cepa subyacente de la segunda pandemia circulante y, por lo tanto, podría oscurecer los verdaderos orígenes de la pandemia.

El equipo de estudio también secuenció los genomas de las siete personas y descubrió que se parecían más a las poblaciones euroasiáticas de hoy. Pero eso no significa que fueran homogéneos. La variedad de monedas, seda, brocados de oro, perlas, conchas, piedras preciosas y metales a menudo de origen lejano que se encuentran en algunas tumbas habla de la diversidad étnica y geográfica de la gente y, a veces, de su riqueza. Lo mismo ocurre con las inscripciones de sus lápidas, que indican su origen en China, Mongolia y Armenia, entre otros lugares.

Esta diversidad subraya las relaciones comerciales en la región, que entonces estaba controlada por los mongoles. Balasagun, entonces el asentamiento más cercano al cementerio de Burana, era «un centro de la vida económica, política y cultural en Asia Central», dice el coautor del estudio Philip Slavin, profesor asociado de historia ambiental en la Universidad de Stirling en Escocia. Tradujo los epitafios siríacos al inglés y contextualizó el sitio utilizando los diarios de Pantusov.

La ubicación de los cementerios a lo largo de la Ruta de la Seda respalda la idea de que el comercio intercontinental desempeñó un papel en la propagación de la peste durante la Peste Negra. Sin embargo, también plantea la pregunta de por qué la enfermedad no se ha extendido al este de Asia.

Uno de los siguientes pasos para los investigadores es tratar de reconstruir el viaje de 1.800 millas de la bacteria desde Asia Central a Europa basándose en datos genéticos, arqueológicos e históricos, pero primero necesitan encontrar esos datos. Revisar colecciones antiguas, como hizo el equipo en Kirguistán, podría proporcionar algunas vías de investigación potenciales. «Me pregunto si hay otras colecciones similares que podamos estudiar en el futuro», dice Spyrou. «Realmente espero eso.»

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