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En marzo de 2020, cuando los casos de COVID-19 comenzaron a aumentar en Boston, Massachusetts, Esther Freeman notó algo extraño: una avalancha de personas con dedos de los pies descoloridos que pedían citas. Freeman, director de dermatología de salud global en el Hospital General de Massachusetts, había visto este tipo de dedo antes. Los parches rojos y morados que pican son un signo clásico de congelación, una condición de la piel que generalmente ocurre en climas fríos. Pero por lo general veía uno o dos casos cada invierno. «De repente estaba viendo 15, 20 pacientes por día», dice ella. Curiosamente, el aumento visto por médicos de todo el mundo pareció coincidir con el aumento de la pandemia de COVID-19.

Sin embargo, cuando los médicos examinaron a las personas con lo que los medios denominaron «dedos de los pies de COVID», la mayoría no dio positivo por infección por coronavirus SARS-CoV-2. Los científicos estaban perdidos y han estado buscando respuestas desde entonces.

El estudio más reciente, publicado el 25 de febrero, es un borrador inmunológico que examina a 21 personas que desarrollaron congelación en Connecticut en los primeros meses de la pandemia. Aunque los resultados no descartan un vínculo directo entre la COVID-19 y la congelación, los autores no pudieron encontrar ninguna evidencia inmunológica de infección previa por SARS-CoV-2 en 19 de estas personas. El informe se suma al argumento de algunos investigadores de que el «dedo del pie COVID» podría haber sido causado por algo no relacionado con el virus. Por ejemplo, podría haber sido causado por personas que estaban «en casa y no usaban zapatos ni calcetines durante el encierro», dice Jeff Gehlhausen, dermatólogo e inmunólogo de la Escuela de Medicina de Yale en New Haven, Connecticut, y autor principal del estudio. .

Aún así, los resultados «plantean algunas preguntas muy interesantes que merecen una mayor investigación», dice Freeman, quien no participó en la investigación. Por ejemplo, el estudio no descarta la posibilidad de que las personas expuestas al virus lo hayan combatido con una respuesta inmunitaria innata, una defensa de primera línea que no impulsaría al cuerpo a producir anticuerpos y células T detectables contra el SARS. para producir. CoV-2. Por ahora, agrega, el misterio permanece.

hablar con los dedos de los pies

Cómo se desarrolla la congelación no está del todo claro. «Pensamos que es una lesión por el clima frío», dice Patrick McCleskey, dermatólogo e investigador de Kaiser Permanente en Oakland, California. “En el invierno siempre vemos un cierto número de congelaciones, y luego en el verano baja.” Los investigadores sospechan que el frío probablemente conduce a una restricción del flujo sanguíneo, lo que mata algunas células y pone en marcha un proceso inflamatorio. Las manchas moradas o rojas que aparecen en los dedos de los pies (ya veces en los dedos, las orejas o la nariz) pueden causar picazón, sensibilidad o, en algunos casos, dolor absoluto.

La mayoría de las personas en el último estudio desarrollaron «dedos de los pies de COVID» entre abril y mayo de 2020, cuando aumentaron los casos de COVID-19 en Connecticut. Alrededor de un tercio dijo que tenía algunos síntomas de COVID-19 antes del inicio, y un tercio informó haber estado en contacto con una persona que se confirmó o se sospechó que tenía el SARS-CoV-2.

Los investigadores utilizaron diferentes métodos para buscar anticuerpos y células T específicas del coronavirus, signos de que el cuerpo tiene lo que se llama una respuesta inmunitaria adaptativa a un patógeno. Estas personas pasaron meses después del inicio de su congelación, por lo que sus sistemas inmunológicos habrían tenido suficiente tiempo para responder al SARS-CoV-2 si hubieran estado infectados. Sin embargo, el equipo solo encontró signos de infección previa en dos personas, una de las cuales inicialmente había dado positivo.

Muchos grupos han evaluado a personas con sabañones en busca de anticuerpos contra el SARS-CoV-2, pero «nadie ha abordado realmente esta hipótesis sobre la respuesta de las células T», dice Freeman. «El equipo hizo un trabajo fantástico, realmente excepcional». Sin embargo, enfatiza que el estudio es pequeño, y por lo tanto no necesariamente generalizable, y que estudios epidemiológicos mucho más grandes han mostrado una conexión entre la congelación y el SARS-CoV-2.

El dermatólogo Thierry Passeron de la Universidad de Côte d’Azur en Niza, Francia, todavía cree que los dedos de los pies por COVID son causados ​​por el virus. Su equipo encontró que las personas que se congelaron durante la pandemia mostraron evidencia de una fuerte respuesta inmune innata. Los investigadores postulan que muchas personas con congelación pandémica eliminan el virus de esta manera, por lo que «muy pocas desarrollan anticuerpos», dice.

Misterio sin resolver

Estudios anteriores han analizado si las personas con congelación contrajeron el SARS-CoV-2 al tomar biopsias de tejido y teñir las muestras con un tinte que identifica partes del virus. Gehlhausen y sus colegas probaron la mancha y la encontraron adherida a algunas de sus muestras de tejido. Pero también probaron la mancha en muestras de tejido aleatorias recolectadas antes de la pandemia, cuando el virus no circulaba, y descubrieron que también marcaba algunas de ellas. «Nuestro estudio sugiere que esta tinción puede carecer de especificidad», dice Gehlhausen.

Con el vínculo entre el COVID-19 y la congelación aún en duda, algunos investigadores apuntan a la teoría del confinamiento: cuando comenzó la pandemia, las personas pasaban más tiempo en casa descalzas y, literalmente, tenían los pies fríos. O tal vez toda la cobertura mediática de los dedos de los pies de COVID ha resultado en que más personas de lo habitual consulten a un médico sobre el problema.

Para Freeman, «el caso aún no está cerrado». Por un lado, ha visto pacientes congelarse legítimamente después de caminar en chancletas durante una tormenta de nieve. Por otro lado, ha visto personas que dieron positivo por SARS-CoV-2 y luego desarrollaron congelación sin otra explicación aparente.

El debate se ha vuelto extrañamente polarizado, dice Gehlhausen. Pero las hipótesis no son mutuamente excluyentes. «Es posible que todas estas cosas sean ciertas», dice. «No estoy en ningún equipo».

También es posible que el problema desaparezca. «Todavía estamos viendo pacientes con nuevos sabañones, pero parece haber vuelto a la tasa anterior», dice el dermatólogo de Yale William Damsky, autor del artículo.

Al final, el tema genera un debate científico intrigante, pero la respuesta probablemente no cambiará la forma en que los dermatólogos tratan a los pacientes, dice McCleskey. Independientemente de si una persona ha tenido COVID-19, la congelación generalmente desaparece por sí sola en dos o tres semanas.

«Honestamente, creo que tal vez podamos relajarnos sobre la congelación», dice.

Este artículo se reproduce con permiso y se publicó por primera vez el 16 de marzo de 2022.

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