Los cometas del congelamiento profundo del sistema solar a menudo no sobreviven a su primer encuentro con el sol. Ahora, un científico cree saber por qué: el calor del sol hace girar algunas de las bolas de nieve cósmicas tan rápido que se desmoronan.

Esta propuesta podría ayudar a resolver un misterio de décadas sobre lo que destruye muchos cometas de «período largo», informa el astrónomo David Jewitt en un estudio enviado a arXiv.org el 8 de agosto. Los cometas de período largo se forman en la nube de Oort, una esfera de objetos helados en el borde del sistema solar (Número de serie: 18/08/08). Los que sobreviven a su primer viaje alrededor del sol normalmente solo pasan por nuestra estrella una vez cada 200 años.

“Estas cosas están estables en la Nube de Oort, donde nunca pasa nada. A medida que se acercan al sol, se calientan, se desata el infierno y se desmoronan”, dice Jewitt.

El astrónomo holandés Jan Oort propuso por primera vez la Nube de Oort como depósito cometario en 1950. Se dio cuenta de que muchos de sus cometas que se acercaban a la Tierra eran visitantes primerizos, no retornados. Algo estaba destruyendo los cometas, pero nadie sabía qué.

Una posibilidad era que los cometas mueran sublimando toda su agua a medida que se acercan al calor del Sol hasta que no quede nada. Pero eso no coincidió con las observaciones de los cometas, que parecían estar rompiéndose físicamente en pedazos más pequeños. El problema era que estas divisiones son difíciles de observar en tiempo real.

«Las desintegraciones son realmente difíciles de observar porque son impredecibles y ocurren rápidamente», dice Jewitt.

Encontró esta dificultad al intentar observar el cometa Leonard, un cometa brillante que realizó un espectáculo espectacular en el invierno de 2021-2022. Jewitt había solicitado tiempo para observar el cometa en abril y junio de 2022 con el telescopio espacial Hubble. Pero para febrero el cometa ya se había desintegrado. «Fue una llamada de atención», dice Jewitt.

Entonces Jewitt recurrió a observaciones históricas de cometas de período largo que se han acercado al Sol desde el año 2000. Eligió aquellos cuya producción de vapor de agua se midió indirectamente con un instrumento llamado SWAN en la nave espacial SOHO de la NASA para ver qué tan rápido perdían masa los cometas. También buscó cometas cuyos movimientos se desviaran de sus órbitas alrededor del sol. Estos movimientos son el resultado de chorros de vapor de agua que empujan al cometa, como una manguera rociadora revoloteando por un jardín.

Eso lo dejó con 27 cometas, siete de los cuales no sobrevivieron a su mayor acercamiento al sol.

Jewitt esperaba que los cometas más activos se desintegraran más rápido, deflagrando toda su agua. Pero descubrió lo contrario: resultó que los cometas menos activos con los núcleos de bolas de nieve sucios más pequeños tenían más riesgo de desmoronarse.

«Esencialmente, un pequeño núcleo cerca del sol conduce a la muerte», dice Jewitt. «La pregunta es ¿por qué?»

No era que los cometas estuvieran siendo desgarrados por la gravedad del sol, no se acercaron lo suficiente para eso. Y simplemente sublimar hasta que se inflaran habría sido una muerte demasiado lenta para encajar en las observaciones. También es poco probable que los cometas choquen con cualquier otra cosa en los confines del espacio y se rompan de esa manera. Y una sugerencia previa de que la presión se acumula dentro de los cometas hasta que explotan como una granada de mano no tiene sentido para Jewitt. Las pocas pulgadas superiores del material del cometa absorberían la mayor parte del calor del sol, dice, por lo que sería difícil calentar el centro del cometa lo suficiente para que esto funcione.

La mejor explicación restante, dice Jewitt, es la separación rotacional. A medida que el cometa se acerca al Sol y sus aguas se calientan lo suficiente como para sublimarse, se forman chorros de vapor de agua, lo que hace que el núcleo gire como los fuegos artificiales de la rueda de Catalina. Los núcleos más pequeños son más fáciles de empujar que los más grandes, por lo que giran más fácilmente.

«Gira cada vez más rápido hasta que no tiene suficiente tracción para mantenerse unido», dice Jewitt. «Estoy bastante seguro de que eso va a suceder».

Esa velocidad mortal de tirachinas es en realidad bastante lenta. Una rotación de alrededor de medio metro por segundo podría significar cortinas para un cometa de un kilómetro de ancho, calcula. «Puedes caminar más rápido».

Pero los cometas son frágiles. Si te pones un cometa del tamaño de un puño en la cara, un estornudo lo destruiría, dice el astrónomo planetario Nalin Samarasinha del Instituto de Ciencias Planetarias de Tucson, que no participó en el estudio.

Samarasinha encuentra convincente la propuesta de Jewitt. «Aunque el tamaño de la muestra es pequeño, creo que algo realmente está sucediendo». Pero otras cosas también podrían destruir estos cometas, dice, y Jewitt está de acuerdo.

Samarasinha espera más avistamientos de cometas, que podrían ocurrir cuando el Observatorio Vera Rubin comience a inspeccionar el cielo en 2023. La idea de Jewitt «es algo que puede probarse mediante la observación en una década o dos».

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