Cuando piensa en centros de datos, probablemente se imagina una enorme granja de servidores en una zona rural donde la electricidad es barata y abundan las exenciones fiscales. Las grandes empresas de tecnología como Google, Amazon Web Services, Microsoft y Meta han construido millones de pies cuadrados de espacio de servidor en lugares como el norte de Virginia o Hillsboro, Oregón. Sin embargo, con el fin de reducir los tiempos de retraso, las empresas cada vez más tejen nodos en su red en el tejido de las ciudades. Por ejemplo, el edificio One Wilshire en Los Ángeles, que solía albergar una red de bufetes de abogados, ahora controla un tercio de todo el tráfico de Internet entre EE. UU. y Asia.

Para los no iniciados, estos centros de Internet físicos urbanos probablemente no parezcan gran cosa. Y eso es intencional. Equinix, el propietario más grande de centros de datos de colocación con una participación de mercado global del 10,9 %, opera centros de datos que, por lo general, se supone que no deben llamar la atención. En Dallas, la compañía posee un edificio industrial en expansión a las afueras del centro de la ciudad que también funciona como un centro de datos y la sede de una universidad con fines de lucro. En Tokio, la mayoría de sus operaciones tienen lugar en diferentes pisos dentro del mar de rascacielos de la ciudad, “así que ni siquiera notarías que está ahí”, dice Jim Poole, vicepresidente de desarrollo comercial de la compañía. En Sydney, Australia, Equinix está construyendo un nuevo centro de datos en un estilo expresionista no muy diferente al de la famosa Ópera de la ciudad. Y alrededor de una de sus instalaciones en Amsterdam, Equinix cavó un foso, menos por razones de seguridad, dice Poole, que para mezclar el edificio con su entorno, dado que Amsterdam es una ciudad de canales. «La mayoría de las veces, las personas realmente están tratando de hacer que sus edificios se adapten al medio ambiente», dice, y agrega que los reguladores locales a veces incluso lo exigen.

La demanda de este tipo de instalaciones, especialmente en las áreas metropolitanas, está creciendo rápidamente: el año pasado, el gasto en centros de datos de colocación creció un 11,7 %. Las mayores empresas de la nube no se quedan atrás. Amazon Web Services ha empujado los centros de datos reducidos, a los que llama Zonas Locales, cerca de áreas de población más grandes; Hasta ahora se han colocado en 32 ciudades de los EE. UU. La tendencia incluso ha despertado el interés de Walmart, que pronto podría comenzar a alquilar partes de sus grandes tiendas para albergar centros de datos para empresas de terceros.

Una explicación de la tormentosa demanda, dice Poole, es que los propios consumidores han cambiado. A medida que más de nuestras vidas se han conectado, «la tolerancia de las personas a la latencia ha seguido disminuyendo», dice. Los principales impulsores son aquellas aplicaciones en las que un retraso de un milisegundo puede resultar crítico: es posible que no notes un retraso de un cuarto de segundo en Netflix, pero ciertamente lo notarás si usas una aplicación de apuestas deportivas en línea, intercambias acciones o participas en un juego multijugador como Fortnite.

Por ejemplo, empresas como Google, Amazon y Microsoft están adoptando los juegos en la nube, donde los juegos se transmiten a través de Internet sin que una consola o un teléfono proporcionen potencia de procesamiento. Pero muchos juegos populares, como los juegos de disparos en primera persona, «requieren tiempos de respuesta muy rápidos y, por lo tanto, una conectividad realmente rápida», dice Jabez Tan, director de investigación de Structure Research. Y tales juegos no funcionan en un servicio de transmisión sin la ayuda de una gran cantidad de centros de datos.

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