Cuando se trata de enfriar el planeta, los bosques tienen más de un truco en sus árboles.

Los bosques tropicales ayudan a reducir la temperatura global promedio en más de 1 grado Celsius, según un nuevo estudio. El efecto surge en gran medida de la capacidad de los bosques para capturar y almacenar carbono atmosférico (Número de serie: 18/11/21). Pero alrededor de un tercio de ese efecto de enfriamiento tropical proviene de varios otros procesos, como la liberación de vapor de agua y aerosoles, informan los investigadores el 24 de marzo en Límites en los bosques y el cambio global.

«Tendemos a concentrarnos en el dióxido de carbono y otros gases de efecto invernadero, pero los bosques no son solo esponjas de carbono», dice Deborah Lawrence, científica ambiental de la Universidad de Virginia en Charlottesville. «Es hora de pensar en qué más están haciendo los bosques por nosotros además de absorber dióxido de carbono».

Los investigadores ya sabían que los bosques afectan su clima local a través de varios procesos físicos y químicos. Los árboles liberan vapor de agua a través de los poros de sus hojas, un proceso llamado evapotranspiración, y al igual que el sudor humano, esto enfría los árboles y su entorno. Además, las copas de los árboles irregulares pueden tener un efecto refrescante, ya que presentan una superficie ondulada que puede empujar hacia arriba y hacia afuera los frentes de aire caliente que pasan. Además, los árboles crean aerosoles que pueden bajar las temperaturas al reflejar la luz del sol y sembrar nubes.

Pero a escala global, no estaba claro cómo estos otros beneficios de enfriamiento se comparan con el enfriamiento proporcionado por los bosques que absorben dióxido de carbono, dice Lawrence.

Entonces, ella y sus colegas usaron datos de otros estudios para analizar cómo la deforestación total de diferentes regiones afectaría las temperaturas globales. Por ejemplo, los investigadores utilizaron datos de biomasa forestal para determinar cuánto calentaría la temperatura global la liberación de carbono almacenado por estos bosques. Luego compararon estos resultados con las estimaciones de otros estudios sobre cuánto afectó la pérdida de otros aspectos del bosque, como la evaporación, la cobertura desigual del dosel y la producción de aerosoles, a las temperaturas regionales y globales.

Los investigadores encontraron que en los bosques en latitudes desde aproximadamente 50° S del ecuador hasta 50° N, la forma principal en que los bosques afectaron la temperatura promedio global fue a través del secuestro de carbono. Pero estos otros factores de enfriamiento aún jugaron un papel importante.

Los bosques entre 30°N y 30°S ofrecen beneficios alternativos, enfriando el planeta en más de 0,3 grados C, aproximadamente la mitad del enfriamiento del secuestro de carbono. Y la mayor parte de ese enfriamiento, alrededor de 0,2 grados centígrados, provino de los bosques en el centro de los trópicos (dentro de los 10 grados del ecuador). La topografía del dosel generalmente proporcionó el mayor enfriamiento, seguido por la evapotranspiración y luego los aerosoles.

Sin embargo, los bosques en el extremo norte parecen tener un efecto de calentamiento neto, informa el equipo. La deforestación de los bosques boreales, que se extienden por Canadá, Alaska, Rusia y Escandinavia, expondría más nieve en invierno. Esto reduciría las temperaturas cerca del suelo, ya que la nieve refleja gran parte de la luz solar entrante hacia el cielo. Aún así, los investigadores encontraron que, en general, los bosques del mundo están enfriando la temperatura promedio global en aproximadamente 0,5 grados centígrados.

Los resultados sugieren que los esfuerzos de mitigación globales y regionales no deberían centrarse únicamente en las emisiones de carbono, dice Lawrence. «Existe todo este servicio que brindan los bosques tropicales que simplemente no es visible para nosotros ni para los formuladores de políticas».

La investigación muestra que la deforestación de los bosques tropicales nos priva de muchos beneficios para el clima, dice Gabriel de Oliveira, geógrafo de la Universidad del Sur de Alabama en Mobile. Pero la deforestación no es la única forma en que los humanos afectan la capacidad de los bosques para enfriarse, dice. Muchos bosques son dañados por el fuego o la tala selectiva y son menos capaces de contribuir al enfriamiento (Número de serie: 9/1/21). Sería útil considerar cómo la degradación forestal afecta las temperaturas climáticas regionales y globales, además de la deforestación, dice de Oliveira, para evaluar el impacto de la restauración y protección forestal (Número de serie: 13/07/21). «Es genial mirar más allá del dióxido de carbono, pero también es muy importante mirar más allá de la deforestación».

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