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Los astronautas de la NASA Josh Cassada y Frank Rubio se pusieron sus trajes espaciales el sábado y se dirigieron fuera de la Estación Espacial Internacional para realizar una caminata espacial para instalar y desplegar una nueva matriz solar desplegable, lanzada recientemente por una nave de carga SpaceX.

Cassada y Rubio, ambos en sus primeros vuelos al espacio, comenzaron la caminata espacial a las 7:16 a. m. EST (12:16 GMT) del sábado. El inicio de la excursión se marcó oficialmente cuando los astronautas convirtieron sus trajes espaciales para que funcionaran con baterías.

Los astronautas se trasladarán desde la esclusa de aire Quest de la estación espacial al estribor o al lado derecho de la matriz solar del laboratorio, donde el brazo robótico de la estación colocó dos nuevas unidades ISS Roll-Out Solar Array o iROSA a principios de esta semana después de extraerlas del maletero de una cápsula de carga SpaceX Dragon. La nave espacial Dragon entregó los paneles solares a la estación espacial el 27 de noviembre, junto con varias toneladas de suministros y experimentos.

Se hará referencia a Cassada como EV-1, o el caminante espacial líder, durante la excursión del sábado. Lleva un traje con rayas rojas. Rubio Will viste un traje espacial completamente blanco.

Las nuevas mantas de paneles solares envuelven carretes y se desenrollan como una estera de yoga una vez instaladas en un soporte en el estribor 4 o S4 del portador de energía de la estación espacial, que es más largo que un campo de fútbol de extremo a extremo.

Los astronautas primero trabajarán para quitar una de las dos unidades iROSA recién entregadas de su portaaviones aflojando los pernos y los soportes de lanzamiento. Cassada se colocará en un reposapiés al final del brazo robótico construido en Canadá y sostendrá las bobinas del panel solar mientras el brazo lo mueve hacia el armazón S4.

Los dos caminantes espaciales colocan la unidad iROSA en un soporte de montaje que se colocó previamente durante una caminata espacial anterior. Desplegará la unidad iROSA sobre su bisagra y luego colocará los tornillos para asegurarla en su lugar. Cassada y Rubio conectarán conectores eléctricos para conectar la nueva unidad iROSA al sistema eléctrico de la estación espacial. Insertarán un cable en Y para enrutar la energía generada tanto por el nuevo panel solar desplegable como por el panel solar S4 original a la red eléctrica del laboratorio.

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En esta foto de archivo, los astronautas de la NASA Josh Cassada (izquierda) y Frank Rubio (derecha) se preparan para una caminata espacial frente a la Estación Espacial Internacional el 15 de noviembre. Crédito de la foto: NASA

El soporte de montaje conecta los nuevos conjuntos a los conductos y pivotes de energía de la estación, que apuntan los conjuntos solares hacia el sol mientras la nave espacial gira alrededor de la Tierra a más de 17,000 millas por hora.

La Estación Espacial Internacional tiene ocho canales de energía, cada uno alimentado por electricidad generada por un ala de la matriz solar que se extiende desde la estructura de la estación. La nueva matriz solar, cuyo despliegue está programado para el sábado, generará energía para el canal de energía 3A de la estación espacial.

Los paneles solares originales se lanzaron en cuatro misiones del transbordador espacial entre 2000 y 2009. Como era de esperar, la eficiencia de los paneles solares originales de la estación se ha deteriorado con el tiempo. La NASA está actualizando el sistema de energía de la estación espacial con los nuevos paneles solares desplegables, que cubrirán parcialmente seis de los ocho paneles solares originales de la estación.

Cuando las seis unidades iROSA estén instaladas en la estación, el sistema de energía será capaz de generar 215 kilovatios de electricidad para respaldar al menos otra década de operaciones científicas. La expansión también acomodará nuevos módulos comerciales planeados para ser lanzados a la estación espacial.

El primer par de nuevos paneles solares desplegables se llevaron a la estación el año pasado y se instalaron sobre el conjunto más antiguo de paneles solares originales de la estación en la sección de armazón P6, ubicada en el extremo izquierdo de la central eléctrica de la estación. Dos unidades más de iROSA están programadas para embarcarse en una misión de reabastecimiento de SpaceX el próximo año.

Los nuevos paneles solares fueron entregados a la NASA por Boeing, Redwire y un equipo de subcontratistas.

Una vez que la nueva unidad iROSA se integró mecánica y eléctricamente en el armazón S4 de la estación, los astronautas soltaron las abrazaderas para sostener la matriz solar desplegable en su configuración de lanzamiento. Permiten que las mantas se desenrollen gradualmente aprovechando la energía de tensión en los rayos compuestos que soportan la manta solar. El diseño del mecanismo de despliegue elimina la necesidad de motores para alimentar la matriz solar.

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Cada una de las nuevas alas de iROSA se inclinará en un ángulo de 10 grados con respecto a los paneles solares existentes de la estación espacial. Crédito de la foto: NASA

Los estabilizadores de fibra de carbono se han devuelto a su forma natural para su almacenamiento durante el lanzamiento.

La matriz solar tarda aproximadamente de 6 a 10 minutos en desplegarse hasta su configuración completamente desplegada, extendiéndose aproximadamente 63 pies de largo y 20 pies (19 x 6 metros) de ancho. Eso es aproximadamente la mitad del largo y la mitad del ancho de los paneles solares actuales de la estación. A pesar de su tamaño más pequeño, cada uno de los nuevos conjuntos genera aproximadamente la misma cantidad de electricidad que cada uno de los paneles solares existentes en la estación.

Una vez que se despliega la manta, los astronautas ajustan los pernos tensores para mantener la manta iROSA en su lugar.

Luego, los astronautas abordarán el armazón de la Estación Espacial para preparar otra unidad iROSA, que se instalará en la pata izquierda del armazón P4 en una caminata espacial programada tentativamente para el 19 de diciembre.

La caminata espacial del sábado es la segunda en las carreras de Cassada y Rubio y la caminata espacial número 256 desde 1998 en apoyo del montaje y mantenimiento de la Estación Espacial Internacional.

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Siga a Stephen Clark en Twitter: @StephenClark1.



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