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Representación artística de la nave espacial Lunar Flashlight disparando sus láseres a la superficie lunar. Crédito de la foto: NASA

La nave espacial Lunar Flashlight de la NASA, un pequeño CubeSat del tamaño de un maletín que podría abrir nuevos caminos en la búsqueda de hielo de agua en la Luna, luego se lanzará al espacio en un cohete SpaceX Falcon 9 junto con el módulo de aterrizaje lunar Hakuto-R de desarrollo privado. oportunidad para la misión Artemis-1 de la NASA.

El CubeSat de 31 libras (14 kilogramos) se lanzará desde el cohete Falcon 9 unos siete minutos después del módulo de aterrizaje lunar Hakuto-R desarrollado por la compañía japonesa ispace, y luego impulsado por su propio sistema de propulsión compacto en un óvalo, maniobrabilidad casi rectilínea. halo- Órbita que, en su máxima aproximación, está a sólo 15 kilómetros del polo sur de la luna.

Lunar Flashlight tardará unos cuatro meses en alcanzar su órbita científica, después de volar mucho más allá de la luna en una transferencia de baja energía y de bajo consumo de combustible, antes de que la gravedad lunar ayude a poner la nave espacial en órbita a principios del próximo año.

La misión Lunar Flashlight, dirigida por el Laboratorio de Propulsión a Chorro de la NASA, está diseñada para orbitar la luna y hacer brillar láseres infrarrojos en cráteres permanentemente sombreados cerca de los polos lunares. Un instrumento en Lunar Flashlight mide la luz reflejada en la superficie de la luna, revelando la composición y abundancia del hielo de agua y otras moléculas enterradas en los oscuros suelos de los cráteres.

«Es ambicioso para una pequeña nave espacial», dijo Barbara Cohen, investigadora principal de Lunar Flashlight en el Centro de Vuelo Espacial Goddard de la NASA. “Lo que hacemos es usar cuatro láseres infrarrojos en diferentes longitudes de onda infrarrojas para buscar marcadores únicos de hielo de agua. Con el láser brillamos en la superficie lunar. En ciertas longitudes de onda, el hielo absorbe esas longitudes de onda, pero la roca o el regolito las refleja”.

Los científicos podrán determinar la presencia de hielo de agua y proporcionar pistas sobre cuánto hay en función de la cantidad de luz láser que se refleja en los suelos permanentemente oscuros de los cráteres polares. Otras misiones utilizan la luz solar reflejada para buscar señales de agua.

«Cuando el sol no brilla en los cráteres permanentemente sombreados, tienes que traer tu propia iluminación, y eso es lo que hace Lunar Flashlight», dijo Cohen.

Otras misiones han encontrado evidencia de hielo bajo la superficie y evidencia de depósitos de hielo de agua superficial en los suelos del cráter. Lunar Flashlight intentará confirmar la presencia de hielo en la superficie. Los futuros astronautas podrían acceder a depósitos de hielo en la superficie para producir agua potable y combustible para cohetes.

Lunar Flashlight recibió previamente el encargo de lanzarse en el primer vuelo del cohete lunar gigante de la NASA, el Sistema de Lanzamiento Espacial. La NASA seleccionó 13 misiones CubeSat, incluida Lunar Flashlight, para el primer vuelo SLS conocido como Artemis 1.

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La nave espacial Lunar Flashlight de la NASA. Crédito de la foto: NASA

Lunar Flashlight fue una de las tres misiones de CubeSat que no se completaron a tiempo para integrarse con el cohete lunar SLS antes de que se cerrara para el lanzamiento de prueba de Artemis 1.

Un portavoz de la NASA dijo el año pasado que los problemas con el sistema de propulsión original de la nave espacial Lunar Flashlight obligaron a los administradores a cambiar a un diseño alternativo. Este lento desarrollo de la misión, sumado a los efectos de la pandemia de COVID-19, impidió que la nave espacial estuviera lista para la integración con el cohete Artemis-1.

Los otros dos proyectos CubeSat que no cumplieron con la fecha límite de Artemis 1 fueron la misión Cislunar Explorers, que consta de dos CubeSats de la Universidad de Cornell y el CU-E3 Misión de la Universidad de Colorado, Boulder.

Desde este verano, ambos tenían asegurada una nueva oportunidad titular.

Después de perder su viaje en Artemis 1, Lunar Flashlight fue asignada para lanzarse en un cohete SpaceX con un módulo de aterrizaje lunar comercial propiedad de Intuitive Machines, con sede en Houston. Este lanzamiento se retrasó hasta 2023 debido a retrasos en el desarrollo del módulo de aterrizaje de Intuitive Machines, lo que permitió a la NASA cambiar Lunar Flashlight a la misión Hakuto-R.

Según Cohen, Lunar Flashlight estaba en una mejor posición que si se hubiera lanzado en Artemis 1. Algunos de los viajes de CubeSat en el cohete lunar Artemis 1 no han podido cargar sus baterías desde su integración con el vehículo de lanzamiento en 2021 hasta su lanzamiento un año después.

“Estamos en una posición un poco mejor porque estamos completamente cargados y no hemos tenido que sentarnos en la plataforma durante un año”, dijo Cohen.

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