En 1837, Eta Car emergió repentinamente de una relativa oscuridad para convertirse en la segunda estrella más brillante del cielo. Davidson estima que perdió del 10 al 20 por ciento de su masa antes de alcanzar su punto máximo de brillo en 1843. Originalmente, con más de 100 veces la masa de nuestra propia estrella, típico de todos estos impostores, emanaba el equivalente de 15 a 20 soles antes de desvanecerse en el sol a fines de la década de 1850.

El evento parecía una supernova normal, con un final deslumbrante de autoinmolación. Pero en 1892 reapareció débilmente como una estrella de sexta magnitud, solo para desvanecerse nuevamente unos años más tarde. Algunos astrónomos predijeron que volvería a su máximo brillo en 1900. De hecho, está tomando mucho más tiempo: casi 200 años después de su erupción inicial, Eta Car solo se ha recuperado a una magnitud de aproximadamente 4, con períodos erráticos de bajo brillo.

Aún así, los astrónomos lo han estado monitoreando de cerca en busca de signos de erupciones inminentes. Una pista potencial es la firma espectral de Eta Car, que cambia cada 5,5 años cuando pasa su estrella compañera mucho más pequeña. A medida que los vientos estelares de las estrellas chocan durante estos sobrevuelos, el sistema emite menos radiación en el rango de longitud de onda ultravioleta. Sin embargo, eso no ha sucedido en los últimos pases ajustados. Davidson cree que el flujo de salida de Eta Car se ha convertido en «casi un viento estelar normal», y eso podría presagiar una gran erupción.

«En los próximos 20 o 30 años, cambiará su apariencia», predice Davidson. La estrella ya es más brillante que la Nebulosa del Homúnculo que la rodea, y cree que podría aumentar su brillo en otro orden de magnitud. “Si lo hace, ionizará la Nebulosa del Homúnculo, que parece una nebulosa planetaria pero 100 veces más brillante y con una estrella central”, o, como él mismo dice, “una nebulosa planetaria con esteroides”.


Enormes superllamaradas de un enano

Estrellas como Eta Car no son las únicas celebridades en nuestra galaxia. Los impostores de supernovas son una categoría de novas recurrentes, sistemas que se encienden y apagan repetidamente. La mayoría consiste en una enana blanca que traga gas de su compañera hasta que se engulle a sí misma, provocando explosiones superficiales periódicas hasta millones de veces la luminosidad normal de la enana blanca.



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