Los satélites Starlink se están lanzando en lotes y 40 fueron destruidos a principios de febrero debido a una tormenta geomagnética. SpaceX a través de Wikimedia Commons

Esta misma situación llevó al hundimiento de los satélites SpaceX Starlink en febrero. Los satélites Starlink son lanzados por cohetes Falcon 9 a una órbita de baja altitud, generalmente entre 60 y 120 millas (100 y 200 km) sobre la superficie de la Tierra. Luego, los satélites usan motores a bordo para superar lentamente la resistencia y ascender hasta su altitud final de aproximadamente 350 millas (550 km).

El último lote de satélites Starlink se encontró con una tormenta geomagnética mientras aún se encontraba en una órbita terrestre muy baja. Sus propulsores no pudieron superar el gran aumento de la resistencia y los satélites comenzaron a caer lentamente hacia la Tierra, y finalmente se quemaron en la atmósfera.

El arrastre es solo una de las amenazas que el clima espacial representa para los activos espaciales. El aumento significativo de electrones de alta energía en la magnetosfera durante fuertes tormentas geomagnéticas significa que más electrones penetrarán el blindaje de una nave espacial y se acumularán en sus componentes electrónicos. Esta acumulación de electrones puede descargarse en un pequeño rayo y dañar la electrónica.

La radiación penetrante o las partículas cargadas en la magnetosfera, incluso durante tormentas geomagnéticas leves, también pueden alterar la salida de los dispositivos electrónicos. Este fenómeno puede causar fallas en cualquier parte del sistema electrónico de una nave espacial, y si la falla ocurre en algo crítico, todo el satélite puede fallar. Los errores pequeños son comunes y generalmente recuperables, pero ocurren fallas catastróficas, aunque raras.

Finalmente, las tormentas geomagnéticas pueden alterar la capacidad de los satélites para comunicarse con la Tierra a través de ondas de radio. Muchas tecnologías de comunicación, como el GPS, se basan en ondas de radio. La atmósfera siempre distorsiona las ondas de radio en cierta medida, por lo que los ingenieros corrigen esta distorsión cuando construyen sistemas de comunicaciones. Pero durante las tormentas geomagnéticas, los cambios en la ionosfera, el equivalente cargado de la termosfera, que abarca aproximadamente el mismo rango de elevaciones, cambiará la forma en que las ondas de radio viajan a través de ella. Las calibraciones existentes para una atmósfera tranquila se vuelven incorrectas durante las tormentas geomagnéticas.

Esto hace que sea más difícil, por ejemplo, adquirir señales de GPS y puede falsificar la determinación de la posición en unos pocos metros. Para muchas industrias (aeroespacial, marina, robótica, transporte, agricultura, militar y otras), los errores de posicionamiento GPS de unos pocos metros simplemente no son aceptables. Los sistemas de conducción autónomos también requieren un posicionamiento preciso.

¿Cómo protegerse del clima espacial?

Los satélites son fundamentales para el funcionamiento de gran parte del mundo moderno, y proteger los recursos espaciales del clima espacial es un área importante de investigación.

Algunos de los riesgos se pueden minimizar protegiendo la electrónica de la radiación o diseñando materiales que sean más resistentes a la radiación. Pero solo se puede proteger hasta cierto punto frente a una fuerte tormenta geomagnética.

La capacidad de predecir tormentas con precisión permitiría cierto nivel de protección preventiva de los satélites y otros activos apagando los componentes electrónicos sensibles o reorientando los satélites para protegerlos mejor. Pero si bien el modelado y el pronóstico de tormentas geomagnéticas ha mejorado significativamente en los últimos años, las proyecciones a menudo son incorrectas. La Administración Nacional Oceánica y Atmosférica había advertido que era «probable» que ocurriera una tormenta geomagnética después de una eyección de masa coronal el día anterior o el día del lanzamiento de Starlink en febrero. La misión continuó de todos modos.

El sol es como un niño que a menudo hace berrinches. Es importante que la vida continúe, pero su disposición en constante cambio hace que las cosas sean un desafío.


Piyush Mehta, Profesor Asistente de Ingeniería Mecánica y Aeroespacial, Universidad de Virginia Occidental

Este artículo fue republicado por The Conversation bajo una licencia Creative Commons. Lea el artículo original.



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