En esta época del año es visible un «falso crepúsculo» después de la puesta del sol. Desde un lugar oscuro, puedes ver el resplandor en forma de cono que se extiende desde el horizonte occidental y se eleva a través de las constelaciones de Aries y Tauro. En el otoño, el mismo resplandor se conoce como «falso amanecer», que le da al horizonte oriental un brillo similar justo antes del amanecer.

Este fenómeno se conoce como luz del zodíaco y es creado por la luz solar que se refleja en pequeños granos de polvo en el sistema solar interior. Los astrónomos han pensado durante mucho tiempo que este polvo interplanetario era simplemente escombros derramados a lo largo de los eones por asteroides y cometas. Sin embargo, un hallazgo accidental de la nave espacial Juno en su viaje desde la Tierra a Júpiter ha revelado una nueva fuente posible del polvo que causa la luz del zodíaco: Marte.

El hallazgo fue publicado el 9 de marzo en Planetas JGR.

Juno se está poniendo polvoriento

Después de su lanzamiento en 2011, Juno tomó una ruta un tanto incómoda hacia Júpiter. Primero se aventuró al cinturón de asteroides entre Marte y Júpiter, luego de regreso a la Tierra, y finalmente utilizó la gravedad de nuestro planeta para impulsarse a su destino final, donde ha estado trabajando desde 2016.

En el camino, una de las cámaras de seguimiento de cuatro estrellas de Juno, que toman fotos cuatro veces por segundo, buscaba asteroides no descubiertos enviando imágenes cuando aparecían objetos desconocidos en tomas sucesivas. Se esperaban pocos candidatos, pero se recibieron miles de fotos.

«Las imágenes parecían como si alguien estuviera sacudiendo un mantel polvoriento por la ventana», dijo John Leif Jørgensen de la Universidad Técnica de Dinamarca, quien dirigió el proyecto de seguimiento de estrellas de Juno, en un comunicado de prensa. La cámara vio pequeños escombros, de solo 1 milímetro de ancho o menos, de los paneles solares expansivos de Juno que fueron arrojados por el polvo interplanetario que golpeó la matriz a una velocidad de 10,000 mph.

Los robustos paneles eran lo suficientemente fuertes como para resistir el bombardeo, pero esencialmente convirtieron los paneles solares de Juno en detectores de polvo gigantes, lo que permitió a los investigadores mapear cómo se propaga el polvo del zodíaco por todo el sistema solar interior.

Aunque la distribución de este polvo ha sido desviada durante mucho tiempo por la luz solar que se refleja en él, las mediciones precisas siguen siendo escasas. Y estas mediciones provienen de detectores que son mil veces más pequeños que los tres módulos solares de 9 m de largo de Juno y ofrecen una visión limitada.

Mapeo de polvo interplanetario

Juno mostró que la nube de polvo del zodíaco se extiende desde aproximadamente la órbita de la Tierra hasta aproximadamente el doble de la distancia entre la Tierra y el Sol, y se extiende un poco más allá de la órbita de Marte. En el límite interior de la nube, la gravedad de la Tierra la mantiene bajo control, mientras que la gravedad de Júpiter mantiene el polvo bajo control en el borde exterior de la nube. Dentro de estos límites, la mayor parte del polvo tiene propiedades orbitales muy similares a las de Marte. Y es por eso que los investigadores piensan que el propio planeta rojo es la fuente de gran parte del polvo.

Para investigar esta extraña idea, el equipo modeló cómo el polvo con las propiedades orbitales de Marte interactuaría con la gravedad de Júpiter a lo largo del tiempo, y cómo se vería la luz solar reflejada por ese polvo. De hecho, sus resultados coinciden estrechamente con la apariencia real de la luz del zodíaco vista desde la Tierra.

«Esto es una confirmación, en mi opinión, de que sabemos exactamente cómo estas partículas orbitan nuestro sistema solar y dónde se originaron», dijo Jack Connerney, investigador principal asistente de Juno e investigador principal en el instrumento magnetómetro de la nave espacial, que se centra en los cuatro Función de cámaras estrella.



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