Las históricas misiones lunares Apolo a menudo se asocian con vuelos de prueba muy visibles, lanzamientos deslumbrantes y espectaculares hazañas de ingeniería. Pero el trabajo manual intrincado y desafiante, comparable al tejido, fue igual de importante para llevar a los humanos a la luna. Junto con Neil Armstrong, Buzz Aldrin y un puñado de otros nombres que recordamos, hubo cientos de miles de hombres y mujeres que contribuyeron a Apollo durante una década. Entre ellos: las mujeres navajo que ensamblaron circuitos integrados de última generación para la computadora de guía Apollo y las empleadas de Raytheon que tejieron la memoria central de la computadora.

Cuando el presidente John F. Kennedy declaró en 1962 que llevar a los estadounidenses a la luna debería ser la principal prioridad de la NASA, las computadoras eran grandes computadoras centrales; Ocuparon habitaciones enteras. Uno de los desafíos más abrumadores pero cruciales fue desarrollar una computadora extremadamente estable, confiable y portátil para controlar y navegar la nave espacial.

La NASA ha optado por utilizar circuitos integrados de última generación en la computadora de guía Apollo. Estos circuitos comerciales se introdujeron recientemente. También conocidos como microchips, revolucionaron la electrónica y la informática, contribuyendo a la miniaturización gradual de las computadoras desde los mainframes hasta los teléfonos inteligentes de hoy. La NASA obtuvo el circuito de Fairchild Semiconductor, la empresa emergente original de Silicon Valley. Fairchild también fue pionera en la práctica conocida como subcontratación; La empresa abrió una fábrica en Hong Kong a principios de la década de 1960, que empleaba a 5.000 personas en 1966, en comparación con los 3.000 empleados de Fairchild en California.

Al mismo tiempo, Fairchild buscaba mano de obra barata en los Estados Unidos. Atraído por los incentivos fiscales y la promesa de una fuerza laboral sin casi otras oportunidades de empleo, Fairchild abrió una planta en Shiprock, NM, en la Reserva Navajo en 1965. La fábrica de Fairchild funcionó hasta 1975, empleando a más de 1000 personas en su apogeo, la mayoría de ellas mujeres navajo que fabrican circuitos integrados.

Fue un trabajo desafiante. Los componentes eléctricos tenían que colocarse en pequeños chips hechos de un semiconductor como el silicio y conectados por cables en ubicaciones precisas, creando patrones complejos y variados de líneas y formas geométricas. El trabajo de las mujeres navajo «se realizó con un microscopio y requirió una atención meticulosa a los detalles, una vista excelente, altos estándares de calidad y una concentración intensa», escribe la experta en medios digitales Lisa Nakamura.

Un circuito integrado Fairchild 9040 junto a una alfombra con motivos geométricos
Un folleto que conmemora la dedicación de las instalaciones de Fairchild Semiconductor en Shiprock, Nuevo México, incluía este circuito integrado Fairchild 9040.Cortesía del Museo de Historia de la Computación

En un folleto que conmemora la inauguración de la planta de Shiprock, Fairchild comparó directamente el ensamblaje de circuitos integrados con lo que la empresa describió como el oficio tradicional, femenino e indígena del tejido de alfombras. El folleto de Shiprock yuxtapuso una foto de un microchip con una foto de una alfombra con dibujos geométricos y otra de una mujer tejiendo esa alfombra. Esta descripción, argumenta Nakamura, reforzó los estereotipos raciales y de género. El trabajo fue descartado como «trabajo de mujeres», lo que privó a las mujeres navajo del reconocimiento y la compensación adecuados. Los periodistas y empleados de Fairchild también “muestran[ed] La fabricación de productos electrónicos es una versión de alta tecnología del tejido de mantas realizado por mujeres indígenas dispuestas y capacitadas”, señala Nakamura, pero “las mujeres que hacían el trabajo lo hacían por la misma razón por la que las mujeres han estado trabajando en las fábricas durante siglos: para sobrevivir. «

Lejos del desierto de Shiprock, en las afueras de Boston, las empleadas de Raytheon ensamblaron la memoria central de la computadora de guía Apollo mediante un proceso que, en este caso, imita directamente el tejido. Aquí, también, las misiones lunares requerían una forma estable y compacta de almacenar las instrucciones de cálculo de Apolo. La memoria central usaba alambres de metal ensartados a través de pequeños anillos de ferrita en forma de rosquilla, o «núcleos», para representar unos y ceros. Todos estos recuerdos centrales fueron tejidos a mano, con mujeres sentadas en lados opuestos de un panel y moviendo una aguja enhebrada de alambre de un lado a otro para crear un patrón específico. (En algunos casos, una mujer trabajaba sola, pasándose la aguja a sí misma a través del plato).

una vieja fotografía en blanco y negro de una mujer enhebrando cables de metal a través de pequeños agujeros en una máquina
Las empleadas de Raytheon ensamblaron la memoria central para la computadora de guía Apollo al pasar cables de metal a través de anillos. (Esta mujer anónima fue descrita en un kit de prensa de Raytheon como una «costurera de la era espacial»).Cortesía de la colección de David Meerman Scott, Raytheon Public Relations

Los ingenieros de Apollo se refirieron a este proceso de creación de memoria como el método «LOL» o «Little Old Ladies». Sin embargo, este trabajo fue tan crítico para la misión que fue probado e inspeccionado varias veces. Mary Lou Rogers, quien trabajó en Apollo, recordó: «[Each component] tenía que ser visto por tres de cada cuatro personas antes de que fuera matasellado. Teníamos un grupo de inspectores del gobierno federal para controlar nuestro trabajo todo el tiempo”.

La memoria central también se conocía como memoria de cuerda, y quienes supervisaron su desarrollo fueron las «mamás de cuerda». Sabemos mucho sobre una madre cuerda: Margaret Hamilton. Entre otros premios, recibió la Medalla Presidencial de la Libertad y ahora se le atribuye ser la mujer que supervisó la mayor parte del software Apollo. Pero sus esfuerzos no fueron reconocidos por muchos en ese momento. Hamilton recuerda: “Al principio, nadie pensó que el software fuera tan importante. Pero luego comenzaron a darse cuenta de cuánto confían en él… La vida de los astronautas estaba en juego. Nuestro software tenía que ser extremadamente fiable y capaz de detectar un error y corregirlo en cualquier momento durante la misión. Y todo tenía que encajar en el hardware”. Sin embargo, se sabe poco acerca de los miles de personas que realizaron este trabajo de misión crítica de tejer circuitos integrados y memoria central.

Una foto en blanco y negro de Margaret Hamilton de pie junto a una pila muy alta de libros y sonriendo
Margaret Hamilton es conocida por supervisar el desarrollo del software Apollo. Laboratorio Draper restaurado por Adam Cuerden/Wikimedia Commons

En este momento, la descripción de Fairchild del trabajo de las mujeres navajo como oficios femeninos era distinta del trabajo masculino y de alto nivel de los ingenieros. Como escribió Nakamura, el trabajo «se entendía como trabajo afectivo o ‘trabajo de amor'». De manera similar, el trabajo realizado en Raytheon por Eldon Hall, quien dirigió el diseño de hardware de la computadora de guía Apollo, se describió como «cuidado tierno y amoroso». Los periodistas e incluso un ejecutivo de Raytheon dejaron en claro que este trabajo no requería pensamiento ni habilidad.

Recientemente, la científica de comunicaciones Samantha Shorey, la ingeniera Daniela Rosner, el tecnólogo Brock Craft y la artista de edredones Helen Remick refutaron contundentemente la noción de que tejer la memoria central es pan comido con su proyecto, Making Core Memory. Durante nueve talleres, invitaron a los participantes a tejer «parches» de memoria central utilizando matrices metálicas, cuentas e hilos conductores para demostrar el enfoque profundo y la atención meticulosa a los detalles requeridos. Luego, los parches se ensamblaron en una colcha electrónica que reprodujo en voz alta los informes de los ingenieros de Apollo y los gerentes de Raytheon de la década de 1960. La colaboración Making Core Memory desafió la dicotomía del trabajo cognitivo masculino, científico y de ingeniería, de alto nivel y bien pagado, versus el trabajo manual femenino, de bajo nivel y mal pagado.

Un informe de la NASA de 1975 que resumía las misiones Apolo hablaba con entusiasmo de los sistemas informáticos Apolo, pero no mencionaba a las mujeres Navajo o Raytheon. “El desempeño de la computadora fue impecable”, dice el informe. «Quizás el logro más significativo durante Apolo en términos de orientación, navegación y control fue la demostración de la versatilidad y adaptabilidad del software de computadora».

Esta computadora y el software se basaron en la experiencia y el trabajo calificados, técnicos e incorporados de miles de mujeres, incluidas mujeres de color. Sin duda fueron mujeres de ciencia, y sus historias no contadas nos desafían a reconsiderar QUIÉN hace la ciencia y lo que cuenta como pericia científica.

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