Las tácticas de Microsoft para ganar la batalla en la nube provocan un nuevo escrutinio antimonopolio

Aurich Lawson | imágenes falsas

Microsoft ha escapado a la reciente reacción violenta contra el poder y la riqueza de las empresas tecnológicas más grandes de EE. UU.

A pesar de un valor bursátil que se ha disparado a más de $2 billones como resultado de su dominio en varias partes del mercado de software empresarial, ha evitado que se repitan las quejas que lo convirtieron en el objetivo más destacado de las demandas antimonopolio en los EE. UU. y Europa a finales de los años 2000 y 1990.

Es decir, hasta ahora.

Los cambios en algunos de los términos y condiciones clave de la compañía han causado una creciente preocupación entre algunos de sus clientes más importantes y han generado quejas de las compañías de nube competidoras. Los resultados incluyeron una revisión antimonopolio de amplio alcance, aunque todavía informal, en Bruselas.

Según sus críticos, Microsoft ha utilizado tácticas anticompetitivas para atraer a los clientes a su servicio de computación en la nube Azure y alejarlos de los competidores, particularmente Amazon Web Services, que domina el mercado de la nube. Al usar Windows y Office para impulsar el crecimiento de Azure, los críticos afirman que está repitiendo el tipo de «emparejamiento» ilegal que fue el foco de la última ronda de medidas regulatorias contra la empresa.

Microsoft dijo que no «cerraría» el mercado impidiendo que los competidores ejecutaran su software en sus nubes y que era libre de ofrecer a sus clientes de software términos más favorables si también usaban su servicio Azure.

Sin embargo, Brad Smith, el presidente de la empresa, reconoció que Microsoft tenía parte de la culpa sin entrar en detalles, un marcado contraste con la postura agresiva que tomó la empresa cuando se enfrentó a las quejas de la competencia hace más de dos décadas.

«Si bien no todos estos reclamos son válidos, algunos de ellos son válidos y definitivamente haremos cambios para abordarlos pronto», dijo Smith en un comunicado. Microsoft, agregó, está «comprometida a escuchar a nuestros clientes y satisfacer las necesidades de los proveedores de nube europeos».

Las acusaciones de tácticas comerciales de mano dura siguen a un período en el que Microsoft era conocido por su postura conciliadora después de su última ronda de peleas de cárteles en Washington y Bruselas.

Un importante cliente de Microsoft, que pidió no ser identificado, dijo que los términos más estrictos de Microsoft habían afectado el uso de una versión de Office que se ejecutaba en la nube de Amazon, lo que afectaba a decenas de miles de sus empleados. El resultado sería «millones de dólares» en tarifas de licencia adicionales por año, aunque Microsoft retrasó el inicio de los costos más altos después de que el cliente se quejó. «Microsoft [is] realmente no busca los mejores intereses de [its] clientes”, dijo esta persona.

Hay signos de una respuesta regulatoria. En un cuestionario informal enviado a los competidores el mes pasado y disponible para el Financial Times, la UE preguntó sobre las condiciones bajo las cuales podría ejecutar el software de Microsoft y si fue penalizado.

En el centro de la controversia se encuentra un cambio en los términos de la licencia de Microsoft realizado en octubre de 2019. El cambio afectó la forma en que la empresa cobra por productos como Office cuando se ejecutan en los centros de datos de Amazon Web Services, Google y Alibaba, los llamados servicios en la nube de «hiperescala» que compiten con Azure de Microsoft.

Los clientes tenían que pagar una tarifa de licencia adicional incluso si ya habían pagado a Microsoft para ejecutar el software en su propio centro de datos según un acuerdo existente. El servicio en la nube de Microsoft, Azure, se agregó a la lista de grupos de hiperescala afectados por las tarifas más altas, aunque los clientes recibieron un reembolso especial que compensó gran parte del aumento.

«Todavía puede ejecutar todos estos productos en la nube de otra persona, pero debe estar dispuesto a pagar más por ello», dijo Wes Miller, ex ejecutivo corporativo convertido en analista de Directions on Microsoft, que asesora a los clientes de Microsoft.

Los servicios afectados incluyeron Workspaces by AWS, un servicio lanzado en 2014 que permitía ofrecer a los empleados un «escritorio virtual», una experiencia que parecía una PC con Windows pero que en realidad funcionaba con un software alojado en la nube de Amazon. Microsoft solo lanzó un servicio comparable propio poco antes del aumento drástico de licencias, lo que hace que sea más atractivo para los clientes decidir usar Azure.

Microsoft dijo que las aplicaciones de productividad de la competencia, como la de Google, ofrecían una alternativa, haciendo que las partes individuales de Office, como la hoja de cálculo de Excel, estuvieran disponibles para los clientes que solo querían pagar por una parte del software.

Cobrar precios más altos por usar su software en las nubes de la competencia es solo una de las formas en que Microsoft ha estado tratando de llevar a más clientes a su propia plataforma en la nube, dicen los críticos. Los diferentes términos de licencia y el final del soporte técnico para ciertos servicios aumentaron la presión sobre los clientes para cambiar a Azure, dijeron.

Otra táctica que ha sido criticada, y que también está bajo el escrutinio de la UE, es agrupar o agrupar una gama de servicios en un solo producto, incluso cuando muchos clientes solo necesitan un elemento.

Por ejemplo, el nivel más alto de seguridad solo está disponible para los clientes del paquete de software Microsoft 365 cuando pagan por una versión premium llamada E5. De acuerdo con Directions on Microsoft, este es otro «paquete» que también requiere que compre muchas otras funciones.

Algunas de las acusaciones reflejan la última ronda de carteles de Microsoft. Estos incluyen una queja de que la compañía dificultó que los usuarios de la última versión de Windows usaran un navegador que no fuera el de Microsoft, una táctica que también fue acusada de destruir al pionero del navegador Netscape en la década de 1990. Hace dos semanas, en respuesta a la reciente insatisfacción, Microsoft facilitó a los usuarios cambiar el navegador predeterminado en Windows.

La mayoría de los clientes de Microsoft tienen contratos de tres o cinco años llamados acuerdos empresariales, lo que significa que muchos no han tenido que renovar la licencia desde los cambios de 2019. Además, Microsoft ha hecho concesiones por única vez en las negociaciones de licencia con algunos clientes para retrasar el impacto de la nueva fórmula de precios.

Incluso si las tácticas de Microsoft no son ilegales según la ley actual, podrían entrar en conflicto con las nuevas leyes diseñadas para evitar que las poderosas empresas tecnológicas favorezcan sus propios servicios, dijo Frédéric Jenny, un experto antimonopolio francés dirigido por un grupo de empresas de la nube que fue contratado en Europa. para informar sobre el comportamiento potencialmente anticompetitivo de las grandes empresas de software como Microsoft

La Ley de Mercados Digitales de Europa, aprobada el mes pasado, tiene como objetivo imponer nuevas restricciones a las empresas vistas como «guardianes» digitales. Muchos detalles de la ley aún no se han resuelto, y originalmente estaba dirigida a las plataformas de Internet de los consumidores, no a las empresas de software empresarial como Microsoft.

Sin embargo, el foco está en la empresa. Los clientes están «muy frustrados porque no creen que Microsoft les permita usar la nube de su elección», dijo Michael Silver, analista de Gartner que ha asesorado a los clientes de la compañía de software durante más de 25 años. Agregó que gran parte del frenesí de las licencias «se siente como un regreso al viejo Microsoft».

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