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Los recuerdos intrusivos recurrentes están en el corazón de ciertas enfermedades mentales, incluido el trastorno de estrés postraumático y el trastorno obsesivo-compulsivo. Los médicos a menudo tratan estas condiciones con «terapia de exposición». Gradualmente vuelven a exponer a los pacientes a estímulos temidos o simulaciones, desde recuerdos de combate activo hasta gérmenes en un inodoro, enseñando al cerebro a aclimatarse a los estímulos y alejarlos del peligro.

Sin embargo, la terapia de exposición tiene desventajas. «Enfrentar estos recuerdos traumáticos es doloroso para los pacientes», dice Yingying Wang, psicóloga cognitiva de la Universidad de Zhejiang en China. “Estos tratamientos tienen una tasa de abandono muy alta.” Wang y sus colegas han dado un primer paso para desarrollar un método más suave para amortiguar los recuerdos traumáticos. Su estudio de prueba de concepto implica la exposición subliminal a las señales de estos recuerdos después de que el cerebro se haya colocado en un estado en el que es probable que se olvide.

Los nuevos hallazgos representan una nueva variante de una forma de olvido activo en la que las personas aprenden a suprimir los recuerdos practicando no pensar en ellos en presencia de recuerdos. En varios estudios, los participantes memorizaron pares de palabras, como médico aguja o collie jogger, y luego practicaron pensar en la segunda palabra o no pensar cuando apareció la primera palabra (el recuerdo). Practicar no pensar en la segunda palabra ha llevado al olvido.

El mecanismo de este efecto se centra en el principal centro de memoria del cerebro, el hipocampo. Los psicólogos han descubierto que la supresión de la recuperación de la memoria pone al hipocampo en un estado de funcionamiento deteriorado. Este estado dura una pequeña ventana de tiempo, al menos 10 segundos, pero posiblemente mucho más, y proyecta lo que los investigadores han llamado una «sombra amnésica», lo que resulta en una mala memoria de otras cosas que suceden dentro de él. Entonces, cuando las personas suprimen pares de palabras neutrales, ponen sus cerebros en un estado en el que es probable que olviden nuevas experiencias.

Este estado también permite el olvido de los recuerdos establecidos, según un estudio de 2021 realizado por Wang y el psicólogo Zijian Zhu de la Universidad Normal de Shaanxi en China. «Todo lo que tienes que hacer es suprimir algo completamente neutral y luego darle a la gente un recordatorio oportuno de ese recuerdo cercano», dice Michael Anderson, un psicólogo cognitivo de la Universidad de Cambridge que hizo gran parte del trabajo sobre la supresión de la memoria y es el autor. del nuevo papel. En este estudio, Wang, Zhu y Anderson demostraron que el proceso puede empeorar los recuerdos de escenas desagradables, incluso cuando el recuerdo de esas escenas se presenta de una manera que hace que las personas no se den cuenta de que están allí.

Sin embargo, cuando Wang y Zhu presentaron la idea de este experimento, Anderson se mostró escéptico. «Me enviaron la idea por correo electrónico y dije: ‘Eso suena realmente genial. Estoy seguro de que no funcionará’”, recuerda Anderson. Pero Wang confiaba en que ese sería el caso porque descubrió estudios que mostraban que ciertos recuerdos invisibles reclutarían al hipocampo, dice.

Entonces, en dos experimentos, los investigadores pidieron a 88 adultos jóvenes sanos que memorizaran pares de palabras chinas neutras de dos caracteres. Para construir recuerdos similares a los de un trauma, los participantes examinaron imágenes perturbadoras junto con imágenes o palabras que servirían como recordatorio de esas imágenes. Las imágenes desgarradoras presentaban temas como abuso físico o sexual, lesiones, muerte, desastres naturales y accidentes graves. Las imágenes de memoria presentaban objetos como los que aparecían en las escenas, similares a recordatorios visuales de eventos inquietantes del mundo real. Por ejemplo, en una fotografía, una mujer y su hija yacían muertas en el suelo después de recibir un disparo, y una muñeca yacía junto a la niña. El recuerdo en este caso era la imagen de un muñeco.

Más tarde, a los participantes se les mostró una de las palabras de dos letras que habían aprendido y se les pidió que pensaran o no (para suprimir) la otra palabra del par. Entre ensayos, a los participantes se les mostraron recuerdos de objetos para algunas de las escenas perturbadoras. En algunos casos, los objetos eran invisibles para los participantes porque aparecían muy brevemente y además se enmascaraban mostrando una imagen de «ruido» en un televisor antes y después del objeto, parecido al ruido visual. (Dos tipos de «pruebas de conciencia» confirmaron que los participantes no vieron las imágenes enmascaradas en casi todos los casos).

En una prueba de memoria posterior, los participantes recordaron las escenas que no recordaban en un promedio del 65 por ciento de las veces. Por el contrario, su recuerdo de las escenas perturbadoras para las que surgieron recuerdos entre dos procesos de supresión fue de alrededor del 55 por ciento, lo que demuestra que la sombra amnésica nubló el recuerdo de esas escenas. Este nivel de olvido no es enorme, pero es significativo. «Esta es una prueba del concepto de que esto es posible», dice Charan Ranganath, neurocientífico cognitivo de la Universidad de California, Davis, que no participó en el estudio. «Honestamente, estoy sorprendido de que haya funcionado tan bien».

Los recuerdos subconscientes funcionaban tan bien como los conscientes. «Si les pides que averigüen de qué se trataba, te dicen: ‘No lo sé'», dice Anderson. «Sin embargo, si haces eso una y otra vez dentro de la ventana de sombra amnésica, es más probable que olvides la escena incómoda».

El hallazgo se mantuvo incluso cuando los investigadores más tarde provocaron que las personas recordaran las escenas con las palabras en lugar de las imágenes, lo que demuestra que el olvido es independiente de la memoria específica. «[This] indica que el efecto probablemente se deba al recuerdo objetivo en sí mismo”, dice Wang, y no solo a su asociación con una señal en particular.

El hallazgo abre la posibilidad de que los pacientes atormentados por un pasado doloroso no necesiten revivirlo para mejorar. «La idea de que se pueden filtrar los recuerdos perturbadores sin volver a exponerse a ellos es solo una posibilidad intrigante», dice John Gabrieli, neurocientífico del Instituto Tecnológico de Massachusetts que trabajó anteriormente con Anderson pero que no participó en este estudio.

Sin embargo, este procesamiento cognitivo ocurrió en adultos jóvenes típicos, por lo que nadie sabe si el procedimiento puede brindar beneficios significativos a las personas con enfermedades mentales. Debido a que los participantes no tenían tales condiciones, los investigadores también tuvieron que crear recuerdos perturbadores artificialmente con una serie de imágenes perturbadoras, en lugar de usar recuerdos realistas para personas atormentadas por recuerdos traumáticos.

Además, los investigadores no abordaron si este procedimiento subliminal podría reducir el impacto emocional de los malos recuerdos. “No necesariamente queremos olvidar las cosas malas que nos sucedieron. Simplemente no queremos quedar paralizados por eso», dice Ranganath. Sería interesante saber si este método podría reducir los efectos viscerales de los recuerdos traumáticos, medidos por reacciones como taquicardia o sudoración, dice.

Por estas razones, los expertos advierten que los resultados no proporcionarán ninguna terapia en el corto plazo. «La idea de que puedes hacer algo inconscientemente para reducir la memoria es emocionante», dice Elizabeth Phelps, neurocientífica cognitiva de la Universidad de Harvard que no participó en el trabajo. «Pero creo que la traducción clínica aún está muy lejos».

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