chupando sanguijuelas. La mayoría de la gente trata de evitarlos. Pero en el verano de 2016, los guardaparques fueron a la caza de los pequeños comedores de sangre en la reserva natural china de Ailaoshan.

Durante meses, los guardabosques recorrieron el bosque siempre verde de la reserva, recolectando a mano decenas de miles de sanguijuelas y, a veces, arrancando los viscosos parásitos de la propia piel de los guardabosques. Cada vez que los guardabosques encontraban una sanguijuela, la colocaban en un pequeño tubo lleno de conservante, metían el tubo en una riñonera y seguían adelante. El trabajo podría ayudar a apoyar los esfuerzos de conservación en Ailaoshan y en otros lugares.

Hay muchas formas de medir cuánto esfuerzo se dedica a la conservación, pero es difícil medir el éxito de esos esfuerzos, incluso en áreas protegidas, dice Douglas Yu, ecólogo del Instituto de Zoología de Kunming en China.

Pero los gusanos sedientos de sangre podrían ser la herramienta adecuada para el trabajo. Las sanguijuelas no son quisquillosas para comer: se alimentan de la sangre de muchas criaturas diferentes, desde anfibios hasta mamíferos y peces. Los científicos han demostrado que pueden extraer ADN animal de la sangre ingerida por sanguijuelas y otras criaturas chupadoras de sangre, conocido como ADN derivado de invertebrados o iDNA, e identificar el animal de origen.

Y algunos investigadores sugirieron que iDNA, un tipo de ADN ambiental, podría usarse para rastrear los rangos de animales en un área, dice Yu (Número de serie: 18/01/22). «Pensamos que simplemente intentaríamos hacerlo».

Yu y sus colegas contrataron a 163 guardaparques y asignaron a los cazadores de sanguijuelas para recolectar los parásitos a lo largo de las rutas regulares de patrullaje de los guardaparques, que cubrían las 172 áreas de la reserva.

Tres meses después, los guardabosques habían recogido 30.468 sanguijuelas. Después de extraer y analizar el ADN animal de las sanguijuelas, Yu y sus colegas descubrieron la presencia de 86 especies diferentes, incluidos osos negros asiáticos, ganado doméstico, ranas espinosas de Yunnan en peligro de extinción y, por supuesto, humanos.

Además, el iDNA dio pistas sobre dónde preferían pasar el rato los animales, informan los investigadores el 23 de marzo en comunicación de la naturaleza. Los investigadores encontraron que la biodiversidad de vida silvestre era mayor en el interior alto de la reserva, mientras que el ganado vacuno, ovino y caprino doméstico era más común en las zonas bajas y más accesibles de la reserva. Dado que la mayoría de las especies de vida silvestre descubiertas deberían poder habitar todas las partes de la reserva, la dicotomía sugiere que las actividades humanas podrían desplazar a la vida silvestre de ciertas áreas, dice Yu.

En comparación con otros métodos para medir la vida silvestre, usar iDNA de sanguijuelas es «realmente eficiente en términos de costo y tiempo y no requiere mucha experiencia», dice Arthur Kocher, ecólogo del Instituto Max Planck para la Ciencia de la Historia Humana en Berlín, Jena. , Alemania, que no participó en el estudio.

Las cámaras trampa, por ejemplo, solo son activadas por animales lo suficientemente grandes y los instrumentos son caros. Las encuestas basadas en la visión requieren observadores capacitados. Con las sanguijuelas, dice Kocher, «hay claros beneficios».

Yu y Kocher sospechan que las sanguijuelas y otras criaturas chupadoras de sangre, como las moscas carroñeras y los mosquitos, serán cada vez más populares en el futuro. La gente se está volviendo más consciente de lo que iDNA trae a la mesa, dice Yu.

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