Las raíces de los pastos marinos hacen que la arena submarina sea más resistente a las olas fuertes y reducen la erosión costera en un 70 %.

A medida que la crisis climática se profundiza y las tormentas se vuelven más intensas y peligrosas, el riesgo de que arrasen con costas enteras se vuelve más real. Partes de los Países Bajos, Suecia y California que se encuentran por debajo del nivel del mar son particularmente vulnerables a la erosión costera, y su tierra solo está protegida gracias a los diques que bloquean el paso del agua de mar en tierra y las bombas de agua que desvían el agua a las tierras bajas y la envían a través fuera de los diques

Un nuevo estudio muestra que las plantas pueden reducir la erosión costera hasta en un 70% y destaca la importancia de mantener la vegetación en la arena para maximizar su resistencia a las condiciones climáticas extremas.

La idea de utilizar plantas para contener el mar no es nueva. Algunas iniciativas holandesas, según el autor principal del estudio e investigador de la Universidad de Gotemburgo, Eduardo Infantes, tienen como objetivo restaurar la vegetación frente al dique para que las olas entrantes puedan disipar su energía antes de golpear la estructura de piedra. Su investigación anterior también examinó el papel de las cubiertas de pastos marinos, que son efectivos como rompeolas.

Hasta la raíz para evitar la erosión costera

El nuevo estudio, publicado en Serie Progreso de la Ecología Marinay la participación de investigadores en los Países Bajos y Australia se centra en las raíces. «[Canopies] son fáciles de reproducir en el laboratorio y en el mar ya que son muy fáciles de trasplantar [them] convertirlos en canales de olas o construir plantas de plástico que simulen un prado real”, dijo Infante.

«Pero el efecto de raíces es más complicado, ya que es muy difícil hacer crecer la planta hasta que tenga la consistencia de la raíz en tierra, o echar raíces y ponerlas en el canal del eje», agregó, refiriéndose a un gran Tanque que puede simular olas.

Su equipo hizo construir un canal de olas especial en los Países Bajos para simular las condiciones del mar mientras monitoreaba el comportamiento del fondo. Alquilaron un camión para conducir hasta su laboratorio en Suecia: “Estaba viajando con algunos estudiantes más jóvenes. Fue un viaje complicado por toda la logística, el transporte y demás”, dijo.

Recorrieron 1.500 km en dos días, “no muy lejos”, recuerda con optimismo el investigador. Según él, podrían haber hecho el viaje en un solo día, pero “nos lo tomamos con calma y dormimos en el camino”.

como hormigón armado

El equipo se centró en las algas, una especie de hierba marina que crece a lo largo de la costa sueca. Tomaron muestras de sedimentos con y sin plantas y las colocaron en el canal de oleaje mediante un sistema de bandejas. Los experimentos demostraron que la hierba marina hace que la arena bajo el agua se comporte como hormigón armado, como dijo Infante, donde las raíces mantienen unida la arena como lo hacen las barras de hierro en el hormigón.

De esta forma, cuando hay un oleaje fuerte, el sedimento y la planta quedan anclados y resisten el tirón del agua. Las plantas protegen la costa del fuerte oleaje y, por tanto, de la erosión. Cuando los sedimentos son fangosos, el efecto es menos pronunciado, ya que la consistencia pegajosa hace que el barro se adhiera de forma más natural. Pero tampoco importa, ya que los fondos fangosos no suelen encontrarse en zonas muy onduladas.

«Los lechos de pastos marinos ayudan a evitar la erosión siempre que tengan una capacidad de carga adecuada para controlar la hidrología local», dijo Paula Canal-Vergés, bióloga de la Universidad del Sur de Dinamarca, que no participó en el estudio pero ha investigado esta especie de pastos marinos extensamente.

El papel de los pastos marinos es cada vez más importante en medio de tormentas cada vez más violentas que se espera que sean más frecuentes debido al cambio climático. Hay muchas playas y edificios cerca de la costa que necesitan protección, dijo Infante.

De hecho, el investigador cree que los resultados son extrapolables a cualquier otra alga enraizada, por lo que destaca la importancia de preservar la vegetación y replantar las praderas donde desaparecieron, en el mar e incluso en los pantanos.

Los beneficios de la vegetación acuática van mucho más allá de la protección de las costas. Las plantas no solo previenen la erosión, sino que también reducen la contaminación, reducen la acidificación del agua al proporcionar oxígeno y brindan a los peces pequeños un hábitat para esconderse de los depredadores más grandes: «Es como tener un bosque en el agua».

Los efectos positivos de las algas marinas solo se han observado en el laboratorio hasta ahora, pero el equipo confía en que los mismos resultados se aplicarán en el campo. Si este es el caso, los pastos marinos podrían convertirse en un ingrediente clave en el diseño sostenible de la ingeniería costera. Y dado el impacto del cambio climático en las costas, la sostenibilidad es una prioridad.

Referencia: E. Infantes et al., Las raíces de pastos marinos reducen fuertemente las tasas de erosión de acantilados en sedimentos arenosos, Serie Progreso de Ecología Marina (2022). DOI: 10.3354/meps14196

Imagen destacada: Imagen submarina de Seaweed o Zostera Marina. Crédito de la foto: Eduardo Infantes

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