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Después de que sus hijos estuvieron expuestos al COVID, Megan, una mujer de Illinois, la llevó a hacerse la prueba. Una prueba rápida de la farmacia local podría haber sido suficiente, pero a su hijo Brennan realmente no le gustó el hisopo nasal: hacía cosquillas, a veces dolía y simplemente no era una experiencia divertida. Entonces, Megan llevó a sus hijos a un campo de pruebas, donde Brennan escupió en un tubo, que luego se envió a un laboratorio para su procesamiento. Los resultados llegaron en menos de 24 horas.

Las pruebas de COVID han progresado rápidamente desde que comenzó la pandemia, cuando las personas se hacían frotis nasales profundos que provocaban un «hormigueo cerebral» en el consultorio de un médico y tenían que esperar días para obtener los resultados. La Universidad de Illinois en Urbana Champaign (UIUC), la Universidad de Yale, la Universidad Rockefeller y otros ahora han desarrollado de forma independiente una serie de pruebas basadas en saliva.* Estas pruebas son menos invasivas, se pueden realizar más rápido y, en algunos casos, son más sensibles. que los ensayos nasales.

Si bien los hisopos nasales pueden ser un poco difíciles de manejar para el uso diario, «es bastante fácil dar una muestra de saliva repetidamente», dice. rebeca lee smithepidemióloga de enfermedades infecciosas de la UIUC y asesora científica del programa que desarrolló covidSHIELD, la prueba de saliva que realizó Brennan.

CovidSHIELD es una prueba de reacción en cadena de la polimerasa (PCR), un ensayo molecular altamente sensible que amplifica el material genético del SARS-CoV-2, el virus que causa el COVID, a un nivel detectable. El análisis de PCR generalmente, pero no siempre, se realiza en un laboratorio.

Una vez que una muestra de saliva de covidSHIELD llega al laboratorio, los científicos la sumergen en un baño de agua caliente para matar cualquier virus presente y neutralizar los componentes de la saliva que podrían interferir con la prueba. La muestra ya está lista para la amplificación. Se añaden a la muestra “cebadores”, fragmentos cortos de material genético. Como explica Smith, los cebadores son «una pequeña ‘idea’ de cómo se ve el virus en el ARN [genetic material] .” El ARN del virus se convierte en ADN complementario (ADNc). El cebador intenta unirse al ADNc del virus y hacer una copia. A medida que el proceso se repite, o «cicla», cada cDNA se amplifica con estas copias hasta que pueda identificarse fácilmente y considerarse una muestra positiva.

El procedimiento covidSHIELD puede omitir un paso tradicional de extracción de ARN. En su lugar, utiliza tratamientos térmicos y químicos para liberar el ARN viral. Esto permite a los desarrolladores de pruebas prometer resultados en menos de 24 horas. Según Beth Heller, vocera de SHIELD Illinois, una unidad sin fines de lucro del sistema de la Universidad de Illinois que administra la prueba del estado, el tiempo promedio de entrega de los resultados es aún más rápido. «Tenemos un promedio de 13 horas en este momento» desde la recolección de muestras hasta los resultados, dice ella.

El tiempo que transcurre entre la realización de una prueba de COVID y la recepción del resultado es un factor crítico a la hora de evaluar cualquier diagnóstico. Junto con la sensibilidad general de la prueba, esto es parte de un debate más amplio sobre el uso de la PCR frente a las pruebas rápidas de antígenos. Las pruebas de antígeno se basan principalmente en hisopos nasales, aunque los investigadores están trabajando en una versión precisa basada en saliva. Y funcionan mediante el uso de una tira reactiva especial para detectar la presencia de antígenos virales, partes del virus que provocan una respuesta inmunitaria.

Los defensores de las pruebas de antígenos argumentan que su velocidad y bajo costo lo convierten en una mejor herramienta de salud pública. «Una prueba PCR, especialmente una que tiene que ser enviada al laboratorio, en realidad debería reservarse para la medicina», por ejemplo cuando un médico diagnostica a un paciente, dice el epidemiólogo. miguel minaquien ha asesorado al presidente Joe Biden y su administración sobre las pruebas y es el director científico de eMed, una empresa que vende pruebas de antígenos que se verifican a través de una plataforma de telesalud.

La extrema sensibilidad de las pruebas PCR es uno de sus principales problemas de salud pública. «No quiero [someone] tener una prueba positiva si [they are] ya no contagia porque si son positivos les digo que se aíslen por 10 días”, dice Mina. “Y cuando ya no sean contagiosos, es una mala salud pública si les digo que se aíslen durante 10 días”.

Pero Smith, quien formó parte de un equipo cuya investigación influyó en las pautas de los Centros para el Control y la Prevención de Enfermedades de EE. UU. sobre el uso de pruebas de antígenos, dice que los ensayos de PCR basados ​​en saliva tienen casos de uso muy diferentes a las pruebas de antígenos. «Las pruebas de PCR basadas en saliva son muy sensibles y, de hecho, pueden detectar la infección antes de que sea infeccioso», dice Smith. Son tan sensibles o incluso más sensibles que los ensayos de PCR con hisopos nasales. Esto es especialmente cierto para la variante Omicron, ya que se replica más en la boca y la garganta que las variantes anteriores.

Entonces, si tienes la oportunidad, ¿qué prueba haces? La respuesta depende de sus requisitos de sensibilidad de detección. Por ejemplo, las personas vacunadas infectadas con Omicron pueden tener síntomas mucho antes que las variantes anteriores porque el cuerpo generó una respuesta inmunitaria antes de que el virus tuviera tiempo de replicarse ampliamente. Las pruebas de antígeno pueden ser negativas hasta bien entrada la aparición de los síntomas, por lo que una prueba más sensible, como una B. una PCR basada en saliva podría detectar una infección antes.

Las pruebas basadas en saliva son buenas para responder preguntas como: «Creo que estuve expuesto este fin de semana. ¿Estoy infectado? ¿Seré contagioso mañana?”, dice Schmied. Por el contrario, las pruebas de antígeno son útiles para determinar si alguien es activamente contagioso. “Las pruebas rápidas de antígenos son excelentes para una verificación rápida de ‘Oye, tengo estos síntomas. ¿Soy contagiosa en este momento?’”, dice.

Una vez que alguien ya no es infeccioso, las PCR salivales aún pueden mostrarse como positivas debido a su sensibilidad. En este punto, una prueba de antígeno podría ser una mejor manera de determinar cuándo alguien ya no es contagioso, dice Smith. “No recomiendo PCR [test] para salir del aislamiento, pero la prueba de antígenos puede ser muy útil en ese sentido”, agrega.

Al comienzo de la pandemia, las pruebas de COVID basadas en saliva requerían una visita al médico. Pero covidSHIELD y otras pruebas de saliva desarrolladas recientemente las han hecho más accesibles. Esa accesibilidad también está comenzando a extenderse al hogar: la Administración de Drogas y Alimentos de los EE. UU. ya otorgó la autorización de uso de emergencia para varias pruebas de PCR basadas en saliva auto-recolectadas, incluida una que usa la tecnología covidSHIELD. «Recolección propia» significa que la saliva se recolecta sin la presencia de un observador capacitado. Esto elimina la necesidad de viajar a un sitio de prueba y brinda la opción de recolectar muestras en el hogar, aunque aún deben enviarse a un laboratorio para su análisis. SHIELD T3, una empresa derivada propiedad del Sistema de la Universidad de Illinois, comenzó recientemente la producción de kits de autorecolección covidSHIELD, que contienen todas las instrucciones y materiales necesarios para recolectar una muestra y entregarla a un punto de recolección para análisis de laboratorio. , según el CEO de la compañía, David Clark. SHIELD T3 actualmente ofrece los kits a escuelas, universidades y algunas empresas de forma limitada, dice Clark. Al final, él y su equipo tienen la idea de distribuir los kits a través de máquinas o repartirlos en los puestos de trabajo, por ejemplo.

Mirando hacia el futuro, Smith dice que la misma tecnología de PCR basada en saliva podría usarse para identificar otros patógenos además de COVID, como: B. Influenza o virus respiratorio sincitial. «Estamos comenzando a trabajar en un proyecto para lo que se conoce como PCR multiplex», dice ella. «En lugar de solo realizar pruebas de COVID-19, buscaríamos otros patógenos respiratorios que causen síntomas similares».

*Nota del editor: el autor de este artículo trabaja actualmente en la Extensión de la Universidad de Illinois, que forma parte de la Universidad de Illinois en Urbana Champaign (UIUC). Pero él no está afiliado al departamento de la UIUC que desarrolló la prueba de saliva y no tiene ningún interés financiero ni interés en ella.



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