Si eres una forma de vida emergente, aléjate de los planetas alrededor de las estrellas enanas naranjas.

Algunos astrónomos han llamado a estos soles anaranjados «estrellas Ricitos de Oro» (Número de serie: 18/11/09). Son más tenues y envejecen más lentamente que las estrellas amarillas similares al Sol, lo que proporciona un clima más estable para un planeta en órbita. Pero son más brillantes y envejecen más rápido que las enanas rojas, que a menudo arrojan grandes llamaradas. Sin embargo, nuevas observaciones muestran que las enanas naranjas continúan emitiendo altos niveles de luz ultravioleta mucho después del nacimiento, lo que podría amenazar la atmósfera del planeta, informan los investigadores en un artículo presentado el 29 de marzo en arXiv.org.

Utilizando datos del telescopio espacial Hubble, la astrónoma Tyler Richey-Yowell y sus colegas estudiaron 39 enanas naranjas. La mayoría se mueve a través de la Vía Láctea juntos en dos grupos separados que tienen 40 millones o 650 millones de años.

Para sorpresa de Richey-Yowell, ella y su equipo descubrieron que el flujo UV no se desviaba de las estrellas naranjas más jóvenes a las más viejas, a diferencia de las estrellas amarillas y rojas. «Pensé, ‘¿Qué diablos está pasando aquí?'», dice Richey-Yowell, de la Universidad Estatal de Arizona en Tempe.

Por un golpe de suerte, otro equipo de investigadores proporcionó parte de la respuesta. A medida que las estrellas amarillas similares al Sol envejecen, giran más lentamente, lo que las hace menos activas y emite menos radiación ultravioleta. Pero para las enanas naranjas, este cierre constante se detiene cuando las estrellas tienen alrededor de mil millones de años, informaron el astrónomo de la Universidad de Columbia Jason Lee Curtis y sus colegas en 2019.

«[Orange] Las estrellas son mucho más activas durante más tiempo de lo que pensábamos», dice Richey-Yowell. Eso significa que es probable que estas estrellas posiblemente no tan Goldilocks mantengan altos niveles de luz ultravioleta durante más de mil millones de años.

Y eso llama la atención de todas las formas de vida potenciales que habitan los planetas en órbita. La luz ultravioleta lejana, cuyos fotones, o partículas de luz, tienen mucha más energía que los fotones UV que proporcionan vitamina D, desgarra las moléculas en la atmósfera de un planeta. Lo que queda son átomos individuales y átomos cargados eléctricamente y grupos de átomos, los llamados iones. Entonces, el viento de la estrella, su salida de partículas, puede llevarse los iones y privar al planeta de su aire.

Pero no se pierde toda esperanza para las formas de vida emergentes que tienen un sol enano naranja. La exposición prolongada a la luz ultravioleta lejana puede estresar a los planetas, pero no necesariamente los condena a ser estériles, dice Ed Guinan, astrónomo de la Universidad de Villanova en Pensilvania que no participó en el nuevo trabajo. «Mientras el planeta tenga un fuerte campo magnético, estás más o menos bien», dice.

Aunque la luz ultravioleta lejana rompe el agua y otras moléculas en la atmósfera de un planeta, el viento de la estrella no puede eliminar los iones resultantes cuando un campo magnético tan fuerte como el de la Tierra los protege. «Es por eso que la Tierra sobrevivió como un mundo portador de vida», dice Guinan. Por el contrario, es posible que Venus nunca haya tenido un campo magnético, y Marte perdió su campo magnético desde el principio y la mayor parte de su aire poco después.

«Si el campo magnético del planeta es nulo o débil», dice Guinan, «se acabó el juego».

Lo que se necesita, dice Richey-Yowell, es un estudio de enanas naranjas más viejas para ver exactamente cuándo está disminuyendo su producción de UV. Sin embargo, eso será un desafío. La forma más fácil de encontrar estrellas de edades conocidas es estudiar un cúmulo de estrellas, pero la mayoría de los cúmulos de estrellas se separan mucho antes de su billonésimo cumpleaños (Número de serie: 24/07/20). Como resultado, los cúmulos de estrellas ligeramente mayores que esta edad son raros, lo que significa que los ejemplos más cercanos están muy lejos y son más difíciles de observar.

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