La encefalitis transmitida por garrapatas es una enfermedad tan grave como parece. Una vez picadas por una garrapata infectada, algunas personas desarrollan síntomas similares a los de la gripe que se resuelven silenciosamente pero dejan tras de sí trastornos neurológicos generalizados: inflamación del cerebro, pérdida de memoria y deterioro cognitivo. Los casos están aumentando en Europa Central y Rusia. Cada año se reportan alrededor de 10,000 incidentes. Las vacunas pueden brindar protección, pero solo por un tiempo limitado. No existe cura.

Ahora, un nuevo estudio describe anticuerpos que pueden neutralizar el virus transmitido por picaduras de garrapatas. Estos llamados anticuerpos en gran parte neutralizantes se han mostrado prometedores en la prevención de la TBE en ratones y podrían promover el desarrollo de mejores vacunas para los seres humanos. Además, los resultados preliminares sugieren que los anticuerpos no solo previenen la encefalitis transmitida por garrapatas, sino que incluso pueden tratar la enfermedad, así como el virus Powassan relacionado que se encuentra en los Estados Unidos.

La autora principal, Marianna Agudelo, y sus colegas del laboratorio Michel C. Nussenzweig de Rockefeller examinaron casi 800 anticuerpos de personas que se habían recuperado de la TBE o habían sido vacunadas para prevenir la infección. Se descubrió que los anticuerpos más efectivos, etiquetados como VH3-48, eran los mejores para prevenir futuras infecciones. Descubrieron que el VH3-48 neutralizaba cepas del virus TBE cultivadas en laboratorio, así como otras enfermedades transmitidas por garrapatas, como Langat, la enfermedad de Louping, la fiebre hemorrágica de Omsk, la enfermedad del bosque de Kyasanur y el virus Powassan.

Los investigadores también demostraron que estos anticuerpos fuertes no son comunes; De hecho, la mayoría de los anticuerpos producidos por personas expuestas al virus TBE son de mala calidad, y los codiciados anticuerpos VH3-48 se producen solo ocasionalmente. Además, los pacientes vacunados en el estudio no desarrollaron anticuerpos VH3-48. «Uno esperaría que los anticuerpos más utilizados fueran los mejores, pero no encontramos eso con TBE», dice Agudelo. «Esto podría explicar cómo el virus engañó al sistema inmunológico para que produjera anticuerpos de mala calidad».

El descubrimiento de VH3-48 da esperanzas de una vacuna TBE más eficaz. Las vacunas actuales requieren tres dosis con dos años de diferencia y solo brindan unos cinco años de protección antes de que se necesite una vacuna de refuerzo. Las vacunas de próxima generación, diseñadas para persuadir al cuerpo para que produzca el raro anticuerpo VH3-48, pueden ser más efectivas, requerir menos vacunas de refuerzo y también proteger contra una variedad de virus transmitidos por garrapatas.

«Una vacuna de este tipo no solo sería más elegante, sino también mejor enfocada», dice Michel C. Nussenzweig, profesor de Zanvil A. Cohn y Ralph M. Steinman y director del Laboratorio de Inmunología Molecular de Rockefeller. «Ahora que tenemos las estructuras para estos anticuerpos, sabemos a qué apuntar para desarrollar vacunas más efectivas».

Los anticuerpos ampliamente neutralizantes también pueden ser el primer tratamiento específico para la TBE. Nussenzweig, Agudelo y sus colegas encontraron que los ratones infectados con TBE se recuperan después de recibir terapia con anticuerpos, aunque queda por ver si este hallazgo se puede transferir a los humanos.

«El siguiente paso es un estudio clínico con los anticuerpos», dice Nussenzweig, «quizás en Europa, donde hay muchos casos, para ver si podemos aliviar los síntomas de las personas con encefalitis».

Fuente de la historia:

Materiales proporcionados por Universidad Rockefeller. Nota: El contenido se puede editar por estilo y longitud.

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