Las ciudades costeras de todo el mundo se están hundiendo hasta varios centímetros por año en promedio, según muestran las observaciones satelitales. El doble golpe del hundimiento de la tierra y el aumento del nivel del mar significa que estas regiones costeras corren un mayor riesgo de inundación de lo que se pensaba anteriormente, informan los investigadores el 16 de abril. Cartas de investigación geofísica.

Matt Wei, geocientífico de la Universidad de Rhode Island en Narragansett, y sus colegas estudiaron 99 ciudades costeras en seis continentes. «Tratamos de equilibrar la población y la geografía», dice. Si bien hasta ahora el hundimiento se ha medido en ciudades, las investigaciones anteriores tendían a centrarse en una sola ciudad o región. Esta investigación es diferente, dice Wei. «Es uno de los primeros en realmente aprovechar los datos con cobertura global».

Wei y su equipo se basaron en observaciones realizadas por dos satélites europeos entre 2015 y 2020. Los instrumentos a bordo emiten señales de microondas hacia la Tierra y luego registran las ondas que rebotan. Al medir el tiempo y la intensidad de estas ondas reflejadas, el equipo determinó la elevación del suelo con una precisión milimétrica. Y debido a que cada satélite vuela sobre la misma parte del planeta cada 12 días, los investigadores han podido rastrear cómo se deforma el suelo con el tiempo.

Las mayores tasas de hundimiento, hasta dos pulgadas por año, se encuentran principalmente en ciudades asiáticas como Tianjin, China; Karachi, Pakistan; y Manila, Filipinas, encontraron el equipo. Un tercio o 33 de las ciudades analizadas también se están hundiendo más de un centímetro por año en algunos lugares.

Esa es una tendencia preocupante, dice Darío Solano-Rojas, geocientífico de la Universidad Nacional Autónoma de México en la Ciudad de México, que no participó en la investigación. Estas ciudades están recibiendo un doble golpe: a medida que aumenta el nivel del mar debido al cambio climático, la tierra se hunde (Número de serie: 15/08/18). «Es muy importante entender esa parte del problema», dice Solano-Rojas.

Wei y sus colegas creen que el hundimiento es causado en gran parte por humanos. Cuando los investigadores observaron las imágenes de Google Earth de las regiones que se hundían rápidamente dentro de las ciudades, el equipo vio principalmente áreas residenciales o comerciales. Esa es una indicación de que la extracción de agua subterránea es la culpable, concluyó el equipo. Los paisajes tienden a asentarse cuando se bombea agua de los acuíferos (Número de serie: 22/10/12).

Pero hay motivos para la esperanza. En el pasado, ciudades como Shanghai y Yakarta en Indonesia se hundieron más de 10 centímetros por año en promedio. Pero ahora el hundimiento se ha desacelerado en esos lugares, posiblemente debido a las recientes regulaciones gubernamentales que limitan la extracción de agua subterránea.

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