NOTA DEL EDITOR: Actualizado con inicio retrasado al sábado 16 de abril.

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Un cohete SpaceX Falcon 9 se encuentra horizontalmente en la Base de la Fuerza Espacial Vandenberg en California el jueves. Crédito: Brian Sandoval / Vuelo espacial ahora

SpaceX planea lanzar un cohete Falcon 9 desde la costa central de California justo antes del amanecer del sábado para orbitar una carga clasificada para la Oficina Nacional de Reconocimiento en lo que se considera una misión de reconocimiento naval.

El cohete Falcon 9 está programado para despegar a las 6:27 a. m. PDT (9:27 a. m. EDT; 1327 GMT) el sábado desde la Base de la Fuerza Espacial Vandenberg, una base militar en la costa del Pacífico al noroeste de Los Ángeles. SpaceX anunció el jueves por la noche que el lanzamiento se retrasará no antes del sábado para dar tiempo a «completar las comprobaciones previas al lanzamiento y las revisiones de datos».

La Oficina Nacional de Reconocimiento no ha publicado detalles sobre la misión, cuyo nombre en código es NROL-85. Con raras excepciones, la ONG suele mantener en secreto los detalles de sus lanzamientos. La agencia es propietaria de la flota de satélites espías de recopilación de inteligencia del gobierno de EE. UU., que proporcionan imágenes de vigilancia óptica y de radar, capacidades de intercepción y apoyo para compartir datos.

“Si bien no podemos discutir los detalles de este lanzamiento, podemos confirmar que tenemos más de media docena de lanzamientos y una docena de cargas útiles orbitales planificadas para 2022”, dijo Nathan Potter, portavoz de una ONG. «También podemos confirmar que NRO es la única organización que se embarca en la misión NROL-85 y no hay arreglos para compartir viajes».

La ONG también desarrolla y lanza satélites para localizar y rastrear los movimientos de los barcos. Existe un amplio consenso entre los analistas independientes de que la misión NROL-85 agregará dos nuevas naves espaciales a la flota de satélites de reconocimiento naval del gobierno de EE. UU.

Ted Molczan, un experto en el seguimiento de satélites militares, dijo a Spaceflight Now que estaba «100 por ciento» seguro de que las cargas útiles de la misión NROL-85, que se lanza el viernes, llevarán el próximo par de naves espaciales de clase Intruder a las naves de localización.

Las circunstancias de la misión NROL-85, su altitud objetivo, inclinación y tiempo de lanzamiento, apuntan a que el cohete Falcon 9 transportará el próximo par de satélites de reconocimiento naval Intruder, dijeron los expertos. Las naves espaciales Intruder a veces se denominan satélites del Sistema de Vigilancia Oceánica Naval, o NOSS.

El ejército de EE. UU., que supervisa la adquisición de lanzamientos para las misiones NRO, otorgó a SpaceX un contrato para el lanzamiento de NROL-85 en 2019. En los documentos de adquisiciones militares, los funcionarios declararon que la misión NROL-85 tendría como objetivo lanzar sus cargas útiles en órbita entre 636 millas y 758 millas (1.024 por 1.221 kilómetros) de altitud, con una inclinación de 63,5 grados con respecto al ecuador.

Estos parámetros orbitales son consistentes con la elevación e inclinación conocidas de los satélites Intruder anteriores. Las alertas del espacio aéreo y marítimo relacionadas con el lanzamiento del Falcon 9 del sábado confirman que el misil seguirá una trayectoria al sureste de Vandenberg que se alinea con la órbita objetivo esperada con una inclinación de 63,5 grados.

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El cohete Falcon 9 de SpaceX se encuentra verticalmente sobre el Space Launch Complex 4-East en la Base de la Fuerza Espacial Vandenberg. El cohete se bajó horizontalmente el jueves por la tarde para solucionar problemas. Crédito de la foto: SpaceX

Según Marco Langbroek, un arqueólogo holandés y experto en movimientos de satélites, la misión NROL-85 «casi con seguridad» pondrá en órbita el próximo par de satélites Intruder o NOSS.

Los satélites Intruder recopilan datos utilizados por la Marina de los EE. UU. y las agencias de inteligencia del gobierno.

«Ubican el envío en alta mar al detectar sus emisiones de radio/radar», escribió Langbroek en su sitio web. Siempre operan en parejas estrechas.

Además, la hora del lanzamiento del sábado se alinea estrechamente con la hora en que la aeronave orbital de un par de satélites Intruder más antiguos pasará por Vandenberg, lo que, según Langbroek, sugiere que las dos nuevas naves espaciales podrían ser reemplazos.

Los lanzamientos recientes que han derribado los satélites de vigilancia naval de la NRO han utilizado el cohete United Launch Alliance Atlas 5. El par más reciente de satélites Intruder, lanzados en un Vandenberg Atlas 5 en 2017, y los dos satélites que rastrean cerca de Vandenberg alrededor del lanzamiento del viernes fueron desplegados por un Atlas 5 en 2012.

Para la misión del sábado, SpaceX utilizará un propulsor Falcon 9 que voló en su primera misión el 2 de febrero en un lanzamiento anterior dedicado para la NRO.

SpaceX aterrizó el refuerzo reutilizable en Vandenberg poco después del lanzamiento el 2 de febrero. Los técnicos revisaron el cohete, designado B1071 en el inventario de SpaceX, para su segundo vuelo en la misión NROL-85 unas 10 semanas después.

Después de separarse de la etapa superior del Falcon 9, el vehículo de lanzamiento regresa unos ocho minutos después del despegue para un aterrizaje flotante en la Zona de aterrizaje 4, a solo un cuarto de milla al oeste de la plataforma de lanzamiento del Falcon 9.

La etapa superior encenderá su motor único casi dos minutos y medio de vuelo mientras el cohete vuela sobre el Océano Pacífico, al sureste de Vandenberg. La segunda etapa colocará las cargas útiles del NROL-85 en una órbita preliminar, luego se espera que otro encendido del motor de la etapa superior coloque los satélites en su órbita de separación objetivo.

SpaceX no publicó la línea de tiempo detallada de la misión Falcon 9 en respuesta a una solicitud de la ONG para mantener esta información en privado. El webcast de lanzamiento en vivo de SpaceX se centrará en el regreso del propulsor de la primera etapa a la Tierra, y las maniobras de la etapa superior se llevarán a cabo en un apagón de noticias ordenado por el gobierno, el procedimiento operativo estándar para la NRO.

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El parche de la Oficina Nacional de Reconocimiento para la misión NROL-85. La NRO dice: “En el parche NROL-85, tres estrellas representan liderazgo, protección y lealtad. El gato representa la lealtad y la devoción compartida entre nuestra nación y nuestros socios. El tigre reflejado en el gato muestra que, si bien el espacio puede ser un desafío, una actitud determinada ayuda a las ONG a enfrentar los desafíos más difíciles que enfrentamos para proteger a nuestra nación”. Crédito de la foto: Oficina Nacional de Inteligencia

La misión NROL-85 marca el decimocuarto lanzamiento de Falcon 9 de SpaceX en 2022 y el tercero este año desde la Base de la Fuerza Espacial Vandenberg. Será el vuelo número 148 de un cohete Falcon 9 desde que SpaceX presentó el vehículo de lanzamiento en junio de 2010.

SpaceX seguirá la misión NRO con dos lanzamientos más de Falcon 9 desde Florida la próxima semana. El lanzamiento de otro lote de satélites de Internet Starlink está programado para el 21 de abril desde la Base de la Fuerza Espacial de Cabo Cañaveral, seguido de un lanzamiento el 23 de abril desde el Centro Espacial Kennedy de la NASA, y la próxima tripulación partirá hacia la Estación Espacial Internacional.

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