La boa constrictor ha desarrollado una forma de controlar el movimiento del aire en sus pulmones usando costillas en la parte inferior de su cuerpo, lo que le permite respirar mientras exprime la vida de su presa.

La vida


24 de marzo de 2022

Boa constrictor

Una boa constrictor

Janice y Nolan Braud/Alamy

La boa constrictor puede mover diferentes partes de su tórax de forma independiente, lo que le permite respirar incluso cuando aplasta a la presa con su cuerpo.

Los mamíferos, reptiles y aves que caza esta serpiente pueden sobrevivir durante varios minutos mientras la constrictora les exprime la vida con el tercio superior de su cuerpo. Pero esta parte de su cuerpo también contiene los pulmones, lo que a primera vista podría indicar que estas serpientes corren el riesgo de asfixiarse mientras matan a sus presas.

John Capano de la Universidad de Brown, Rhode Island, y sus colegas han descubierto cómo las serpientes lo enfrentan. Capano dice que aspiran aire hacia sus pulmones constreñidos rotando selectivamente las costillas más abajo del cuerpo.

«Parecen tener un control muy fino sobre con qué segmento de su cuerpo realmente respiran», dice. «Eso explica por qué usan una caja torácica para ‘matar’ otra caja torácica, pero ellos mismos están bien».

Las serpientes no tienen diafragma, lo que significa que tienen que mover las costillas para inhalar y exhalar. Tienen pulmones muy largos que sobresalen más allá de la región constrictiva, pero la parte inferior del pulmón es «literalmente como un globo» y en realidad no puede respirar, dice Capano.

Al igual que muchos biólogos, Capano y sus colegas se preguntaron si esta llamada región pulmonar «en forma de saco» jugó un papel en ayudar a Boas a respirar durante el proceso de constricción relativamente largo. Colocaron un manguito de presión arterial humana sobre diferentes partes de tres boa constrictor (Boa constrictor) y observó el movimiento del cuerpo de cada individuo durante el silbido, lo que requiere una respiración profunda.

Los videos de rayos X mostraron que cuando parte de las costillas estaban constreñidas por el manguito, las serpientes movían otras costillas en otras partes del cuerpo para compensar. En particular, cuando el manguito cubrió el área sobre los pulmones superiores, las serpientes comenzaron a mover las costillas alrededor de la región de los pulmones en forma de saco. Y cuando las costillas superiores no estaban constreñidas, las costillas de la región sacular permanecían inactivas, dice Capano.

Los investigadores se dieron cuenta de que cuando la región superior del pulmón estaba constreñida, las serpientes usaban estas costillas inferiores para inflar y desinflar el área pulmonar en forma de saco, dice Capano. Esto atraería aire a través de la región pulmonar superior donde el oxígeno podría intercambiarse con dióxido de carbono para que la respiración real pudiera continuar.

Esta actividad fue una decisión «premeditada» de las serpientes, agrega. Usando una técnica para estudiar la actividad muscular, se descubrió que las boas pueden controlar qué músculos de las costillas mover.

«Estas serpientes pueden cambiar muy discretamente qué subconjunto de costillas usan para ventilar a voluntad», dice Capano. «Eso significa activar dos conjuntos de costillas, o no activar nada, o activar otro conjunto en el revés y luego cambiarlo inmediatamente al frente».

Referencia de la revista: Revista de Biología ExperimentalDOI: 10.1242/jeb.243119

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