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Las avispas de papel pueden reconocer las caras de otras personas de su grupo.

Samuel Williams / Alamy

Las avispas de papel que viven solas no ven tanto desarrollo de una parte de su cerebro que parece ser importante para el reconocimiento facial. El descubrimiento muestra cuán importante puede ser el entorno social para el desarrollo del cerebro, incluso en animales biológicamente simples como los insectos.

Avispas de papel nórdicas (Polistes fuscatus ) suelen vivir en grupos de alrededor de una docena, aunque en ocasiones pueden contener hasta 100 personas. Todos los miembros del grupo comparten nidos en forma de paraguas, que a menudo se construyen bajo las cortinas del techo. Las avispas pueden vivir toda su vida adulta por sí mismas, pero rara vez lo hacen.

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Dentro de sus grupos sociales, estos insectos reconocen que todos los compañeros de nido tienen el mismo olor, pero también aprenden a identificar a los miembros individuales del grupo en función de los patrones de color únicos en sus caras.

«Estas avispas utilizan el reconocimiento facial para saber básicamente quién es quién y para mantener jerarquías, similar a lo que vemos en muchos sistemas de primates», dice Christopher Jernigan de la Universidad de Cornell en Nueva York. «Es realmente increíble».

Para comprender cómo las avispas de papel pueden reconocer los patrones de color únicos en los rostros de otras personas, Jernigan y sus colegas recolectaron varios nidos llenos de capullos del entorno natural y los colocaron en recipientes de plástico transparente en su laboratorio. Una vez que los nuevos adultos masticaron para salir de sus capullos de seda, y pudieron ver por primera vez, los investigadores aislaron a algunos en un recipiente separado, mientras que otros se quedaron en sus nidos para llevar una vida social.

Proporcionaron a todas las avispas una gran cantidad de papel de colores que estimula sus cerebros. Cuando las avispas tenían entre 58 y 71 días de edad, los investigadores analizaron sus cerebros bajo un microscopio y los compararon entre sí y con los cerebros de avispas recién nacidas.

Descubrieron que aunque los cuerpos de las avispas no crecían después de salir de sus capullos, sus cerebros habían crecido un 13 por ciento más en los primeros dos meses de edad adulta.

En general, los cerebros de las avispas del grupo y los de las avispas aisladas fueron muy similares. Sin embargo, una región fue dramáticamente diferente: el tubérculo óptico anterior (AOT) era un 10 por ciento más grande en las avispas del grupo que en las avispas que vivían solas.

Eso tiene sentido, dice Jernigan. Los AOT de insectos parecen desempeñar un papel en la memoria, el procesamiento de colores y la distinción de objetos. «Marca todas las casillas para el reconocimiento facial», dice.

Los resultados proporcionan más evidencia de que las avispas «no son solo plagas», dice Jernigan. “Más bien, son animales inteligentes con vidas sociales complejas. Y al igual que nosotros, dependen de estas vidas sociales para su desarrollo normal. «

Referencia de la revista: Letras de biología, DOI: 10.1098 / rsbl.2021.0073

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