Un nuevo estudio encuentra que las especies de aves con combinaciones extremas o inusuales de rasgos corren el mayor riesgo de extinción. Los resultados se publican en el Journal of the British Ecological Society. ecología funcional.

Un nuevo estudio dirigido por investigadores del Imperial College London encuentra que las aves más singulares del mundo también se encuentran entre las más amenazadas. La pérdida de estas especies y las funciones únicas que desempeñan en el medio ambiente, como la dispersión de semillas, la polinización y la depredación, podría tener graves consecuencias para el funcionamiento del ecosistema.

El estudio analizó el riesgo de extinción y las características físicas (como la forma del pico y la longitud del ala) del 99% de todas las especies de aves vivas, lo que lo convierte en el estudio más completo de este tipo hasta la fecha.

Los investigadores encontraron que en escenarios simulados en los que todas las especies de aves amenazadas y casi amenazadas se extinguen, la diversidad física (o morfológica) entre las aves disminuye significativamente más que en los escenarios en los que las extinciones ocurren al azar.

Las especies de aves que son morfológicamente únicas y están amenazadas incluyen la fragata de Navidad (Fregata Andrewsi), que anida únicamente en la Isla de Navidad, y el zarapito de cerdas (numenius tahitiensis), que cada año migra desde sus lugares de reproducción en Alaska hacia las islas del Pacífico Sur.

Jarome Ali, estudiante de doctorado en la Universidad de Princeton que completó la investigación en el Imperial College de Londres y fue el autor principal de la investigación, dijo: «Nuestro estudio muestra que la extinción probablemente eliminará una gran proporción de especies únicas del árbol de las aves. La pérdida de estas especies únicas significará la pérdida del papel especializado que desempeñan en los ecosistemas.

«Si no tomamos medidas para proteger a las especies amenazadas y evitar la extinción, el funcionamiento del ecosistema se verá afectado drásticamente».

En el estudio, los autores utilizaron un conjunto de datos de mediciones recopiladas de aves vivas y especímenes de museos, con un total de 9943 especies de aves. Las medidas incluyeron características físicas como el tamaño y la forma del pico, y la longitud de las alas, la cola y las patas.

Los autores combinaron los datos morfológicos con el riesgo de extinción en función del estado actual de amenaza de cada especie en la Lista Roja de la UICN. Luego realizaron simulaciones de lo que sucedería si las aves más amenazadas se extinguieran.

Aunque el conjunto de datos utilizado en el estudio pudo mostrar que las aves más singulares también se clasificaron como amenazadas en la Lista Roja, no pudo mostrar cómo la singularidad de las aves está relacionada con el riesgo de extinción.

Jarome Ali dijo: «Una posibilidad es que los organismos altamente especializados sean menos capaces de adaptarse a un entorno cambiante, en cuyo caso los impactos humanos podrían amenazar directamente a las especies con los roles ecológicos más inusuales. Se necesita más investigación para profundizar en el vínculo entre los rasgos únicos y el riesgo de extinción».

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Materiales proporcionados por Sociedad Ecológica Británica. Nota: El contenido se puede editar por estilo y longitud.

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