NOTA DEL EDITOR: El intento de Firefly de comenzar el domingo fue cancelado. El siguiente intento ocurre el lunes durante una ventana de cuatro horas que se abre a las 3:00 p. m. PDT (6:00 p. m. EDT; 22:00 GMT).

El vehículo de lanzamiento Firefly Alpha se encuentra en su plataforma de lanzamiento en la Base de la Fuerza Espacial Vandenberg el 10 de septiembre. Crédito: Brian Sandoval / Vuelo espacial ahora

Un año después de que una parada prematura del motor interrumpiera un primer vuelo de prueba, el segundo vehículo de lanzamiento Alpha de Firefly Aerospace está programado para despegar el domingo desde la Base de la Fuerza Espacial Vandenberg en California en una misión de demostración para poner en órbita siete pequeños satélites.

El vehículo de lanzamiento Alpha de 96,7 pies (29,5 metros) está programado para despegar del Space Launch Complex 2-West en Vandenberg durante una ventana de apertura de cuatro horas a las 3:00 p. m. PDT (6:00 p. m. EDT; 2200 GMT).

Con sede en Cedar Park, Texas, Firefly ha apodado el segundo lanzamiento alfa «To The Black». El objetivo esta vez es llegar al espacio después de que el primer lanzamiento de prueba Alpha el 2 de septiembre de 2021 experimentara una falla provocada por el apagado prematuro de uno de los cuatro motores principales del cohete en la primera etapa.

Los ingenieros descubrieron que un problema eléctrico provocó que uno de los cuatro motores Reaver alimentados con queroseno en la primera etapa se apagara unos 15 segundos después del despegue el año pasado. Las válvulas propulsoras se cerraron para detener el empuje del propulsor, pero los otros tres propulsores del cohete continuaron propulsándolo hacia el cielo.

El cohete ascendió más lento de lo esperado y su computadora de control ordenó a los motores REaver restantes que barrieran sus toberas para mantener el rumbo del lanzador sin la ayuda del motor averiado. El Alpha Launcher finalmente perdió el control cuando alcanzó velocidades supersónicas. El equipo de seguridad de alcance en Vandenberg envió una orden para finalizar el vuelo unos dos minutos y medio después del lanzamiento y el misil explotó.

Firefly ahora está de vuelta en la plataforma de lanzamiento SLC-2W en Vandenberg, la antigua casa en la costa oeste del cohete Delta-2 de United Launch Alliance. Montados encima del vehículo de lanzamiento Alpha hay siete satélites pequeños, que completaron una prueba de encendido de sus cuatro motores en la plataforma el mes pasado. Firefly elevó el cohete verticalmente el sábado para los preparativos finales de la cuenta regresiva.

Se espera que el cohete Alpha de dos etapas entregue hasta 1.170 kilogramos (2.580 libras) en órbita de baja altitud, o hasta 745 kilogramos (1.642 libras) de carga útil en un sol de 500 kilómetros (310 millas). órbita polar síncrona. El Alpha es uno de los muchos vehículos de lanzamiento de satélites pequeños desarrollados de forma privada que son nuevos en el mercado.

El vehículo de lanzamiento Firefly Alpha de 95 pies de altura se eleva verticalmente en el Space Launch Complex-2 West en la Base de la Fuerza Espacial Vandenberg, California, el sábado. Crédito: Gene Blevins/LA Daily News

Firefly se mudó al sitio de lanzamiento SLC-2W después de que el último cohete United Launch Alliance Delta-2 despegara del sitio de lanzamiento en 2018.

Además de actualizar el edificio de integración de Delta y las instalaciones de apoyo en el sitio, Firefly instaló un montaje de lanzamiento y un transportador de montaje completamente nuevos en la plataforma. El Delta 2 se apiló verticalmente en la plataforma de lanzamiento mientras que el vehículo de lanzamiento Alpha se ensambló horizontalmente, luego se desplegó y se elevó en posición vertical para el lanzamiento.

Cuatro motores Reaver de primera etapa producirán más de 165 000 libras de empuje a máxima potencia y un motor Lightning de segunda etapa producirá más de 15 000 libras de empuje. La primera y segunda etapa del cohete tienen aproximadamente 6 pies o 1,8 metros de diámetro, y el carenado de la carga útil es un poco más ancho, con 6,6 pies (2 metros).

Firefly espera vender un lanzamiento alfa dedicado por $ 15 millones por vuelo.

Firefly dice que el tamaño de su cohete, que puede transportar cargas útiles más pesadas que Electron de Rocket Lab o LauncherOne de Virgin Orbit, lo distingue de otros posibles proveedores de lanzamiento en el mercado de lanzamiento de satélites pequeños.

Firefly Aerospace se llamaba anteriormente Firefly Space Systems antes de declararse en quiebra. La empresa renombrada salió de la bancarrota en 2017 y fue dirigida por Noosphere Ventures, una empresa con sede en Menlo Park, California, dirigida por el socio gerente Max Polyakov, nacido en Ucrania.

La empresa se sometió a otra reorganización de la propiedad a principios de este año cuando AE Industrial Partners adquirió la participación de Noosphere. El Comité de Inversiones Extranjeras de Estados Unidos le pidió a Polyakov que vendiera su participación en Firefly, y el gobierno de Estados Unidos limitó las operaciones de Firefly en Vandenberg hasta que se completara la venta, dijo la compañía en un comunicado el año pasado.

Con Noosphere Ventures de Polyakov fuera de escena, Firefly reanudó las operaciones de lanzamiento en Vandenberg antes del segundo vuelo de prueba Alpha.

El vehículo de lanzamiento Firefly Alpha se encuentra en su plataforma de lanzamiento en la Base de la Fuerza Espacial Vandenberg el 10 de septiembre. Crédito: Brian Sandoval / Vuelo espacial ahora

Si bien el enfoque a corto plazo de Firefly está en el programa de cohetes Alpha, el mes pasado la compañía anunció un acuerdo con Northrop Grumman para diseñar y construir motores para una versión mejorada del cohete Antares, que se utilizará para lanzar misiones de reabastecimiento a la Estación Espacial Internacional. . El cohete Antares de Northrop Grumman actualmente funciona con motores de fabricación rusa, y la compañía solo tiene motores para dos vuelos Antares más antes de tener que cambiar a un sistema de propulsión de fabricación estadounidense.

Firefly también se ha asociado con la NASA en el desarrollo de un módulo de aterrizaje lunar robótico para transportar experimentos científicos a la luna.

La compañía está planeando una segunda plataforma de lanzamiento que se ubicará en la plataforma de lanzamiento del Complejo 20 fuera de servicio en la Estación de la Fuerza Espacial de Cabo Cañaveral en Florida.

Para su segunda misión de demostración, el cohete Alpha de Firefly intentará lanzarse con un perfil de misión similar al que se suponía que volaría en el vuelo de prueba fallido del año pasado. Apuntará a una elevación de 186 millas con una inclinación de 137 grados con respecto al ecuador. La órbita inusual, llamada órbita retrógrada porque el cohete viaja en contra de la rotación de la Tierra, requiere que el lanzador Alpha vuele hacia el suroeste sobre el Océano Pacífico en una ruta al sur de Hawái.

Los motores de la primera etapa del Alpha Reaver se apagan casi tres minutos después del despegue antes de que los propulsores se desechen para sumergirse en el Océano Pacífico. El motor Lightning de la segunda etapa se quema durante seis minutos para alcanzar una órbita de estacionamiento, seguido de una marcha libre a mitad de camino, antes de encender el motor nuevamente unos 54 minutos después del lanzamiento.

Si todo va según lo planeado, el cohete desplegará siete CubeSats y pequeñas cargas útiles de «Posatélite» aproximadamente una hora después de la misión.

Entre los satélites del cohete Alpha programados para su lanzamiento el domingo se encuentra un CubeSat llamado Serenity 2, que fue desarrollado por Teachers in Space, una organización sin fines de lucro con la misión de inspirar a los estudiantes a aprender sobre ciencia, tecnología, ingeniería y matemáticas al brindarles a sus maestros experiencia en ciencia espacial y conexiones con la industria. Si bien el objetivo principal del Serenity 2 CubeSat de 3,7 libras (1,7 kilogramos) es ayudar en la educación, el nanosatélite también lleva instrumentos para recopilar datos sobre la presión atmosférica, la temperatura y la radiación.

El TechEdSat 15 CubeSat, desarrollado en el Centro de Investigación Ames de la NASA, también está a bordo del cohete Alpha para probar un mecanismo de freno de arrastre que podría ayudar a apuntar al reingreso de satélites pequeños. El «freno ecológico» desplegable está diseñado para crear arrastre y acelerar la salida de órbita de una pequeña nave espacial. El sistema, que volará en la nave espacial TechEdSat 15 de 9,1 libras (4,1 kilogramos), está diseñado para sobrevivir a temperaturas más altas de varios cientos de grados y «demuestra el próximo paso adelante en la capacidad de los nanosatélites para apuntar a un punto de entrada a la Tierra». .»‘ dijo Luciérnaga.

Concepto artístico de una nave espacial TechEdSat con un sistema de frenado exo. Crédito de la foto: NASA

«El exofreno es un dispositivo que aplica arrastre en la exosfera de la Tierra, los tramos superiores de la atmósfera, para reducir la velocidad de descenso de un satélite y cambiar su dirección», dijo Firefly. «Este experimento permitirá que el satélite sobreviva al calentamiento casi máximo, mantenga la telemetría y evalúe la dinámica a medida que el sistema ingresa a la atmósfera superior».

Cinco «picosats» más pequeños también están montados en un desplegador en el cohete Alpha de Firefly. Aquí hay una descripción de estas cargas útiles del kit de prensa de Firefly.

• Las cargas útiles GENESIS-L y GENESIS-N de AMSAT España se embarcarán en una misión de demostración de tecnología para radioaficionados, probando un propulsor de plasma pulsado de microsubjulios.

• Picosat FOSSASAT-1B de Fossa Systems en España probará comunicaciones de largo alcance, un sistema de control y determinación de actitud y un sensor de imágenes terrestres de baja resolución

• Las cargas útiles Qubik 3 y Qubik 4 de la Libre Space Foundation, con sede en Grecia, llevarán a cabo varios experimentos de telecomunicaciones.

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