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Los tres recién llegados a la misión Soyuz MS-18, vistos con trajes de vuelo blancos, se unieron a la tripulación de seis personas de la Estación Espacial Internacional después de atracar el viernes. Crédito de la foto: NASA TV / Spaceflight Now

El astronauta de la NASA Mark Vande Hei y dos cosmonautas salieron de Kazajistán el viernes y atracaron en la Estación Espacial Internacional después de una persecución en dos órbitas. Este fue el primer paso en una rotación de tripulación récord que requirió dos despegues y dos aterrizajes con cuatro naves espaciales diferentes en solo tres semanas.

El lanzamiento se produjo tres días antes del 60 aniversario del histórico vuelo del cosmonauta Yuri Gagarin el 12 de abril de 1961 para convertirse en el primer hombre en el espacio. Desde entonces, más de 570 hombres y mujeres se han embarcado en el viaje, lo que ha fomentado la competencia y la cooperación entre Rusia y Estados Unidos que culminó en la Estación Espacial Internacional.

«Cuando comenzamos, competíamos entre nosotros y esa fue una de las razones por las que tuvimos tanto éxito en los primeros días de los viajes espaciales tripulados», dijo Vande Hei en una conferencia de prensa previa al lanzamiento. “Y con el tiempo nos hemos dado cuenta de que podemos lograr aún más si trabajamos juntos. Continúa hasta el día de hoy y espero que continúe haciéndolo en el futuro. «

Vande Hei, el comandante Oleg Novitskiy y el ingeniero de vuelo Pyotr Dubrov, quienes iniciaron el reemplazo de la tripulación actual de siete personas de la estación, tronaron el viernes a las 3:42 am (12.42 pm en el lugar) desde el cosmódromo de Baikonur a bordo de la Soyuz MS-18 /. Nave espacial 64S Zeit).

El cohete Soyuz 2.1a subió a través de un cielo azul claro y llevó sin problemas a la tripulación al espacio. Después de un encuentro rápido de dos órbitas, la nave espacial se deslizó hacia el módulo Rassvet del lado de la tierra del laboratorio a las 7:05 a.m.

La nueva tripulación a bordo era el comandante del Soyuz MS-17 / 63S Sergey Ryzhikov y sus dos miembros de la tripulación Sergey Kud-Sverchkov y Kate Rubins, así como los astronautas dragón SpaceX Crew-1 Michael Hopkins, Victor Glover, Shannon Walker y el astronauta japonés Soichi. Noguchi dio la bienvenida.

«Padre, ¿cuándo vuelves?» Preguntó la pequeña hija de Novitskiy durante una videoconferencia tradicional con miembros de la familia en la Tierra.

La tripulación ampliada de 10 disfrutará de una semana juntos antes de que Ryzhikov, Kud-Sverchkov y Rubins se desacoplen y regresen a la Tierra a bordo de su propia Soyuz. Aterrizan en las estepas de Kazajstán el 17 de abril a las 00:56 EDT en una misión de 185 días.

La nave espacial Soyuz MS-18 despegará del cosmódromo de Baikonur en Kazajstán el viernes. Crédito de la foto: NASA / Bill Ingalls

Cinco días después, el 22 de abril, a las 6:11 a.m., la NASA y SpaceX planean lanzar un cohete Falcon 9 y una cápsula Crew Dragon desde el Centro Espacial Kennedy en Florida para reunirse con el comandante de Crew-2, Shane Kimbrough, Megan McArthur, la La japonesa Akihiko Hoshide y Thomas Pesquet de la ESA a la estación, lo que aumenta brevemente el personal del laboratorio a 11.

Después de que los astronautas de SpaceX Crew-1, Hopkins, Glover, Walker y Noguchi, ayuden a sus agentes a familiarizarse con los sistemas de la estación, el 28 de abril salpicarán frente a la costa de Florida en el Atlántico para un vuelo de 164 días que estará operativo por primera vez. misión de un dragón de la tripulación de SpaceX.

Esto completa el reemplazo de la tripulación de la estación espacial. Se espera que los astronautas Crew 2 y la tripulación Soyuz MS-18 / 64S sean reemplazados a fines de septiembre y mediados de octubre, respectivamente.

Pero Vande Hei, una adición de último minuto a la nueva tripulación de Soyuz, no sabe cuándo hacer un viaje a casa. Si bien se supone oficialmente que su vuelo durará seis meses, podría vivir a bordo de la estación espacial durante un año completo.

Esto se debe a que los gerentes de la NASA quieren asegurar una presencia estadounidense continua a bordo del laboratorio para asegurarse de que un astronauta de la NASA debidamente capacitado esté a bordo en todo momento para operar los sistemas estadounidenses, incluso si se interrumpen los lanzamientos o si se produce una evacuación parcialmente forzada.

«Está previsto que estaré a bordo durante seis meses», dijo Vande Hei de Moscú en una entrevista con CBS News antes del inicio. “Por supuesto que es una situación muy dinámica, así que intentamos asegurarnos de que estamos preparados para cualquier cosa. Definitivamente me siento emocionalmente preparado para permanecer en órbita más tiempo de lo planeado. «

Añadió: «Hay una variedad de cosas que podrían afectar mi regreso (pero también estoy muy seguro de que pase lo que pase, nos aseguraremos de tener una presencia continua en la estación espacial de Estados Unidos».

La NASA quiere asegurar el lanzamiento continuo de astronautas estadounidenses a bordo de naves espaciales Soyuz rusas y cosmonautas rusos a bordo de transbordadores estadounidenses, a pesar de que la agencia espacial estadounidense ha financiado el desarrollo de naves comerciales con tripulación para depender exclusivamente de Rusia para el transporte desde y hacia la estación final.

Los cosmonautas rusos no están entrenados para operar el sistema de energía solar de la NASA, computadoras, giroscopios estabilizadores y otros sistemas. Asimismo, los astronautas estadounidenses no están preparados para operar la propulsión, el acoplamiento y otros sistemas de misión crítica rusos.

Si una emergencia médica u otra crisis obligó a una tripulación rusa o de la NASA a realizar una salida no planificada, es posible que los miembros restantes de la tripulación entrenados para operar sistemas estadounidenses o rusos, pero no ambos, no puedan esperar la estación por sí mismos.

La NASA también quiere protegerse contra la posibilidad de un accidente de despegue o un problema técnico importante que podría interrumpir o suspender los vuelos de rotación de la tripulación.

Los asientos Soyuz no estarán disponibles en un futuro cercano (Rubins utilizó el último asiento comprado directamente por la NASA) y, en cualquier caso, la NASA ya no es elegible para comprar viajes en naves espaciales rusas. El asiento de Vande Hei se obtuvo a través de Axiom Space en Houston a cambio de un futuro vuelo comercial de astronauta en un ferry patrocinado por la NASA.

Los ejecutivos de la NASA esperan llegar a un acuerdo con la agencia espacial rusa para garantizar la continuidad de la tripulación a bordo de la estación mediante el lanzamiento de al menos un astronauta de la NASA a bordo de cada vuelo de Soyuz y un cosmonauta a bordo de cada misión de ocupación comercial estadounidense.

Mientras tanto, Vande Hei está listo para permanecer en órbita durante el tiempo que tardará en abrirse un asiento.

«La postura que estamos adoptando es que cada paso de esta (misión) significa que estoy mucho más cerca de casa ya sea que sean seis meses o más», dijo. “Mi esposa realmente tiene una actitud fantástica. He hecho campaña por mi familia varias veces (pero) esto sería un récord. «



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