Ambri es una startup del área de Boston que fabrica baterías de sales fundidas de calcio y antimonio. La compañía anunció recientemente un proyecto de demostración para proporcionar almacenamiento de energía para los centros de datos de Microsoft y el año pasado recaudó más de $140 millones para desarrollar su capacidad de fabricación.

La compañía dice que su tecnología podría ser entre un 30% y un 50% más barata que un sistema equivalente de iones de litio durante su vida útil. Las baterías de sal fundida también pueden lograr eficiencias superiores al 80 %, lo que significa que una cantidad relativamente pequeña de energía utilizada para cargar la batería se pierde por calor.

Ambri se fundó en 2010 a partir de una investigación del laboratorio de Donald Sadoway en el MIT. El objetivo era crear un producto rentable para el mercado de almacenamiento estacionario, dice David Bradwell, fundador y CTO de la empresa.

La inspiración vino de un lugar inusual: la producción de aluminio. Usando reacciones químicas similares a la fusión del aluminio, el equipo construyó un sistema de almacenamiento de energía a escala de laboratorio y de bajo costo. Pero convertir ese concepto en un producto real no fue tan fácil.

La química a base de magnesio y antimonio con la que comenzó la empresa resultó difícil de fabricar. En 2015, luego de los continuos problemas con los sellos de las baterías, Ambri despidió a una cuarta parte de su fuerza laboral y volvió a la mesa de dibujo.

En 2017, la empresa adoptó un nuevo enfoque para sus baterías, utilizando calcio y antimonio. La nueva química se basa en materiales más baratos y debería resultar más fácil de fabricar, dice Bradwell. Desde el pivote, la empresa solucionó fallas técnicas y avanzó en la comercialización, se sometió a pruebas de seguridad de terceros y firmó sus primeros acuerdos comerciales, incluido el acuerdo con Microsoft.

Ambri Ms System
Sistema de almacenamiento de energía de Microsoft. Imagen cortesía de Ambri.

Grandes desafíos aún esperan a la startup. Las baterías funcionan a altas temperaturas que superan los 500 °C (alrededor de 900 °F), lo que limita los materiales que se pueden utilizar en su fabricación. Y pasar de celdas de batería individuales del tamaño de una lonchera a sistemas gigantes del tamaño de un contenedor puede presentar desafíos logísticos y de control del sistema.

Sin mencionar que usar un producto en el mundo real significa «comprometerse con eventos reales», como dice Bradwell. Cualquier cosa, desde relámpagos hasta roedores, puede dañar un nuevo sistema de batería.

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