Nuevos hallazgos inesperados sugieren que las influencias culturales pueden tener muy poco que ver con su preferencia por ciertos olores.

Si bien el durián es una fruta popular para la gente del sudeste asiático, los no iniciados pueden describir el olor de la fruta como extraño o desagradable. Del mismo modo, la preparación sueca de arenque fermentado es preferida por los lugareños, no tanto por los de otras regiones.

Los investigadores en este campo han debatido durante mucho tiempo si el sentido del olfato fue influenciado por la cultura o por la propia molécula del olor. «Este ha sido un debate continuo en la comunidad», dijo Johannes Frasnelli, investigador de la Université du Québec à Trois-Rivières en Canadá que no participó en el estudio.

En nuevos hallazgos inesperados, los investigadores informan que la cultura puede tener muy poco que ver con su preferencia por ciertos olores. En todo el mundo, el gusto personal de un individuo, independientemente de su cultura, y la naturaleza molecular del odorante fueron más importantes para encontrar un olor agradable o desagradable.

Si bien los estudios antropológicos han demostrado que la cultura puede desempeñar un papel en la percepción del olor, otros estudios han encontrado que la amabilidad olfativa es un rasgo de la molécula odorante. «Buscamos cerrar esta brecha entre las literaturas de ciencias naturales y sociales mediante la realización de este estudio intercultural mientras manipulamos simultáneamente las propiedades moleculares de los odorantes», escribió en un correo electrónico el autor principal, Asifa Majid, investigador de la Universidad de Oxford, Inglaterra. .

Al trabajar con colaboradores de todo el mundo que se esfuerzan por documentar las culturas de diferentes comunidades, Majid ha elaborado una prueba que es fácil de realizar en el campo. Los participantes del estudio incluyeron cazadores-recolectores, jardineros, agricultores de subsistencia y habitantes urbanos de nueve regiones geográficamente diversas: selvas tropicales y costas, tierras altas templadas, desiertos costeros y climas subtropicales y de sabana de México, Ecuador, Malasia y Tailandia. Los datos se compararon con un conjunto de datos anterior sobre las preferencias de olores de los residentes de la ciudad de Nueva York.

Los investigadores dieron a cada uno de los 225 participantes 10 Sniffin’ Sticks, dispositivos similares a rotuladores llenos de aromas de una sola molécula en lugar de tinta. Después de colocar los bolígrafos al azar frente a los participantes, los colegas de Majid les pidieron que olfatearan los olores y los calificaran en una escala de agradable a desagradable. Estos olores iban desde el dulce olor a vainilla y melocotón hasta el desagradable olor a sudor de pies.

Como era de esperar, a los participantes les gustó más el olor a vainilla, seguido del de butirato de etilo, que recuerda a los melocotones. El olor menos favorito de los sujetos era el ácido isovalérico, un odorante que se encuentra en el queso maloliente y en los pies malolientes.

«Creo que este es un primer paso hacia una mejor comprensión de lo que impulsa la preferencia por los olores», dijo Frasnelli. A diferencia de los odorantes utilizados en el estudio, los olores que percibes en la naturaleza son a menudo algo complejo transportado por diferentes odorantes.

La cultura parecía jugar solo un papel menor en la percepción del olfato. El análisis estadístico reveló que la cultura representó solo el 6% de la variación en la preferencia de olores, con un 54% debido al gusto personal y un 41% debido a las propiedades moleculares del odorante.

«Me sorprendió un poco que el impacto de las diferencias culturales fuera tan insignificante o pequeño», dijo Jonas Olofsson, investigador de la Universidad de Estocolmo en Suecia que no participó en el estudio. «Así que realmente enfatiza el impacto de los rasgos potencialmente universales en la percepción olfativa».

Olofsson y Frasnelli sugieren probar estos resultados en otros ambientes y con otros olores. Otra perspectiva complementaria sería «observar las perspectivas de desarrollo, comparar personas de distintas edades y ver cómo se determinan las preferencias a lo largo de la vida», añadió Olofsson.

Los investigadores están de acuerdo en que las diferencias individuales para encontrar un olor agradable o desagradable pueden depender de las diferencias biológicas entre las personas. Por ejemplo, se sabe que algunas personas a las que les gusta el olor y el sabor del cilantro poseen una firma genética específica. «Necesitamos entender qué impulsa estas diferencias entre individuos, si no es la cultura, pero qué más las impulsa», dijo Frasnelli.

En el futuro, Majid espera ampliar el estudio para incluir aún más olores y otras culturas, y posiblemente explorar cómo evolucionan estas preferencias a lo largo de la infancia.

Referencia: Artin Arshamian, et al., La percepción del olor agradable es compartida por todas las culturas., Biología actual (2022). DOI: 10.1016/j.cub.2022.02.062

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