La picazón devastadora de la piel debido a una enfermedad hepática grave tiene una causa sorprendente. Su descubrimiento apunta a posibles nuevas terapias para la picazón y muestra que la capa externa de la piel es mucho más que un simple aislamiento.

El hallazgo, que aparece el 2 de abril en Gastroenterologíaindica que las células de queratinocitos de la superficie de la piel funcionan como lo que el investigador principal Wolfgang Liedtke, MD PhD, llama «pre-neuronas».

«Las células de la piel en sí mismas son sensoriales bajo ciertas condiciones, especialmente la capa más externa de células, los queratinocitos», dijo Liedtke, profesor de neurología en la Escuela de Medicina de Duke.

Este estudio sobre la picazón en la enfermedad hepática, realizado con colegas en México, Polonia, Alemania y la Universidad de Wake Forest, es una continuación de la búsqueda de Liedtke para comprender un canal iónico permeable al calcio en la superficie celular llamado TRPV4, que descubrió hace 20 años. en la Universidad Rockefeller.

El canal TRPV4 juega un papel crucial en muchos tejidos, incluida la sensación de dolor. Se sabía que existía en las células de la piel, pero nadie sabía por qué.

«Las primeras ideas fueron que desempeña un papel en la formación de capas de la piel y en la función de barrera de la piel», dijo Liedtke. «Pero esta investigación actual nos lleva a un área más interesante de la piel, que en realidad es un órgano sensorial a la luz de la luna». Tan pronto como se recibe una señal química de picazón, los queratinocitos transmiten la señal a las terminaciones nerviosas de la piel que pertenecen a las células nerviosas que pican en el ganglio de la raíz de la espalda junto a la columna vertebral.

«El Dr. Liedtke y yo teníamos un interés desde hace mucho tiempo en el papel de TRPV4 en la piel. Basándonos en nuestra colaboración anterior, decidimos centrarnos en el prurito crónico», dijo Yong Chen, profesor asistente de neurología en Duke, autor principal del estudio.

Los investigadores encontraron que cuando una enfermedad hepática se conoce como colangitis biliar primaria (PBC), los pacientes quedan con un exceso de lisofosfatidilcolina (LPC), un lípido o grasa fosforilada que circula en el torrente sanguíneo. Luego demostraron que LPC, inyectado en la piel de ratones y monos, causaba picazón.

A continuación, querían comprender cómo este lípido puede provocar una picazón agresiva. «Cuando la picazón ocurre con la CBP, es tan debilitante que los pacientes pueden necesitar un hígado nuevo. Puede empeorar tanto», dijo Liedtke. Es importante que la piel no esté crónicamente inflamada con PBC, lo que significa que no hay picazón debilitante si no hay inflamación crónica de la piel.

Los investigadores encontraron que el lípido puede unirse directamente a TRPV4 cuando LPC llega a la piel. Una vez unido, activa directamente el canal de iones para abrir la puerta a los iones de calcio, que son un mecanismo de conmutación universal para muchos procesos celulares.

En este caso, sin embargo, la señal hace algo sorprendente. Los investigadores siguieron una cascada de señales dentro de la célula donde una molécula pasó a otra, lo que resultó en la formación de una pequeña burbuja en la superficie de la célula de la piel llamada vesícula. Las vesículas están diseñadas para hacer brotar las células y llevarse todo lo que contienen.

En este caso, las burbujas contenían algo sorprendente: micro-ARN, que actuaba como molécula de señalización. «Esto es una locura porque los microARN generalmente se conocen como reguladores de genes». Dijo Liedtke.

Resulta que esta pieza particular de microARN en sí misma es la señal que causa la picazón.

Después de identificarlo como microARN miR-146a, los investigadores inyectaron la molécula en ratones y monos y descubrieron que causaba picazón al instante, no horas después, como si estuviera regulando genes.

«Las investigaciones futuras abordarán la cuestión de qué neuronas sensoriales pruriginosas específicas responden al miR-146a, más allá de las señales dependientes de TRPV1 que encontramos y el mecanismo detallado», dijo Chen.

Con la ayuda de especialistas en hígado de Alemania y Polonia que obtuvieron extracciones de sangre y datos de prurito de pacientes con CBP, los investigadores encontraron que los niveles sanguíneos de microARN-146a correspondían a la gravedad de la picazón, al igual que los niveles de LPC.

Conocer todas las partes de la señal que conducen a una picazón insoportable por exceso de fosfolípidos (LPC) brinda a los científicos una nueva forma de buscar marcadores avanzados de enfermedad hepática, dijo Liedtke.

Y apunta a nuevas formas de tratar la picazón, posiblemente desensibilizando los canales TRPV4 en la piel con un tratamiento tópico, atacando los microARN específicos que desencadenan la picazón o apuntando a la degradación de LPC.

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