El siguiente ensayo se reproduce con permiso de La conversaciónThe Conversation, una publicación en línea sobre las últimas investigaciones.

El tiempo semanal que los padres dedican al cuidado de los niños se ha triplicado en los últimos 50 años en los EE. UU. La participación de los padres en la crianza de los hijos es aún mayor en los países que han extendido la licencia de paternidad pagada o creado incentivos para que los padres tomen la licencia, como Alemania, España, Suecia e Islandia. Y un creciente cuerpo de investigación muestra que los niños con padres comprometidos se desempeñan mejor en una variedad de resultados, incluida la salud física y el funcionamiento cognitivo.

A pesar de la creciente participación de los padres en el cuidado de los niños y su importancia en la vida de sus hijos, sorprendentemente hay poca investigación sobre cómo la paternidad afecta a los hombres. Aún menos estudios se centran en el cerebro y los cambios biológicos que podrían respaldar la paternidad.

No sorprende que la transición a la paternidad pueda ser transformadora para cualquiera que tenga un nuevo bebé. Para las mujeres que se convierten en madres biológicas, los cambios hormonales relacionados con el embarazo ayudan a explicar por qué el cerebro de una nueva madre podría cambiar. Pero, ¿la paternidad cambia el cerebro y el cuerpo de los hombres, que no experimentan directamente el embarazo, de manera que motive su crianza? Investigamos esta pregunta en nuestro estudio más reciente de padres primerizos en dos países.

Los efectos del embarazo en el cerebro de una nueva mamá

Investigaciones recientes han encontrado evidencia convincente de que el embarazo puede mejorar la neuroplasticidad o remodelación en las estructuras del cerebro de una mujer. Usando imágenes de resonancia magnética, los investigadores han identificado cambios a gran escala en la anatomía del cerebro femenino desde antes hasta después del embarazo.

En un estudio, investigadores en España escanearon a madres primerizas antes de la concepción y nuevamente dos meses después del nacimiento. En comparación con las mujeres sin hijos, el volumen del cerebro de las nuevas madres era más pequeño, lo que sugiere que las estructuras cerebrales clave se redujeron de tamaño durante el embarazo y el período posparto temprano. Los cambios cerebrales fueron tan pronunciados que un algoritmo podría distinguir fácilmente el cerebro de una mujer después del embarazo del de una mujer sin hijos.

En todo el cerebro, estos cambios son visibles en la materia gris, la capa de tejido del cerebro rica en neuronas. El embarazo parece afectar las estructuras en la corteza, la superficie externa desarrollada más recientemente del cerebro, incluidas las regiones asociadas con el pensamiento sobre los pensamientos de los demás, un proceso que los investigadores llaman «teoría de la mente». Las madres también muestran cambios cerebrales en la subcorteza, las estructuras más antiguas incrustadas más profundamente en el cerebro y asociadas con funciones más primitivas, incluidas las emociones y la motivación.

¿Por qué ocurren estos cambios cerebrales estructurales después del embarazo?

Los investigadores creen que estos cambios cerebrales pueden facilitar que las madres brinden cuidados sensibles a los recién nacidos que demandan atención constante y no pueden expresar verbalmente sus necesidades. Cuando las madres ven fotos o videos de sus propios bebés, se activan muchas de las mismas regiones del cerebro que más cambiaron durante el embarazo. Parece plausible que los cerebros de las nuevas madres cambien de manera que las ayuden a responder y cuidar a sus recién nacidos.

Pero ¿y los padres? No experimentas el embarazo directamente, pero también puedes cuidar al nuevo bebé.

El cerebro de los padres también está cambiando

Al igual que con la práctica de cualquier habilidad nueva, la experiencia de cuidar a un niño pequeño puede dejar huellas en el cerebro de los nuevos padres. Los neurocientíficos llaman a esto plasticidad cerebral inducida por la experiencia, similar a los cambios cerebrales que ocurren cuando aprendes un nuevo idioma o dominas un nuevo instrumento musical.

Un cuerpo de investigación escaso pero creciente está observando este tipo de plasticidad en los padres que experimentan las demandas cognitivas, físicas y emocionales de cuidar a un recién nacido sin tener que pasar por un embarazo. En términos de función cerebral, por ejemplo, los padres homosexuales que son los cuidadores principales muestran conexiones más fuertes entre las regiones del cerebro de los padres cuando miran a sus bebés en comparación con los cuidadores masculinos secundarios.

Para aprender más sobre la plasticidad cerebral en los nuevos padres, nuestros grupos de investigación de la Universidad del Sur de California en Los Ángeles y el Instituto de Investigación Sanitaria Gregorio Marañón en Madrid, asociados con el proyecto BeMother, colaboraron en un nuevo estudio. Reclutamos a 40 hombres, 20 en España y 20 en California, y pusimos a cada uno en un escáner de resonancia magnética dos veces: primero durante el embarazo de su pareja y nuevamente después de que su bebé cumpliera 6 meses. También incluimos un grupo de control de 17 hombres sin hijos.

Encontramos varios cambios significativos en los cerebros de los padres de prenatal a posnatal que no ocurrieron en los hombres sin hijos que observamos durante el mismo período. Tanto en las muestras de España como en las de California, se produjeron cambios en el cerebro de los padres en regiones de la corteza que contribuyen al procesamiento visual, la atención y la empatía hacia el bebé.

¿Qué remodela el cerebro de un nuevo papá?

El nivel de plasticidad cerebral en los padres puede estar relacionado con cuánto interactúan con su bebé. Aunque los padres participan cada vez más en el cuidado de los niños en muchas partes del mundo, la participación paterna varía mucho entre los diferentes hombres. Este rango de participación puede explicar por qué encontramos cambios cerebrales más sutiles en estos padres que en las primíparas. De hecho, los cambios cerebrales en los padres fueron casi la mitad de los observados en las madres.

Los factores sociales, culturales y psicológicos que determinan cuánto se involucran los padres con sus hijos pueden, a su vez, influir en los cambios en el cerebro paterno. De hecho, en comparación con los padres californianos, los padres españoles, que en promedio tienen una licencia de paternidad más generosa que los padres estadounidenses, mostraron cambios más pronunciados en las regiones del cerebro que apoyan la atención enfocada, lo que podría ayudar a los padres a adaptarse a las señales de sus padres.

Este hallazgo plantea la cuestión de si las políticas familiares que aumentan el tiempo que los padres dedican al cuidado de los bebés en el período posparto temprano pueden apoyar el desarrollo del cerebro paterno. Por otro lado, los hombres que muestran una mayor remodelación del cerebro y las hormonas también pueden estar más motivados para participar en la enfermería práctica.

Se necesita mucha más investigación para aclarar estas preguntas y la mejor manera de intervenir con los padres que corren el riesgo de tener dificultades para adaptarse al papel de padres. A pesar de la importancia de los padres en el desarrollo infantil, las organizaciones de financiación no han tendido a priorizar la investigación sobre los hombres que se convierten en padres, pero eso podría cambiar a medida que salga a la luz más evidencia como esta. Los estudios futuros de intervenciones de atención posparto más detalladas pueden revelar más sobre la plasticidad cerebral de los padres tanto en hombres como en mujeres.

Este artículo fue publicado originalmente en The Conversation. Lea el artículo original.

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