En un día soleado en el zoológico de Atlanta en 2020, Kelly, el elefante africano de sabana, tomó un refrigerio y reveló algo extraño.

Las cámaras de alta velocidad que rastreaban sus movimientos sugirieron que la piel del torso de Kelly se estiraba más que la piel debajo. «Pero eso no tenía sentido», dice Andrew Schulz, ingeniero mecánico de Georgia Tech en Atlanta.

Los científicos habían asumido que la piel de la trompa del elefante se estira casi por igual en todas partes. Cuando Schulz envió datos sobre Kelly y un elefante macho, Msholo, a sus colegas, dijeron: «Oh, sí, sus datos son incorrectos», recuerda.

Los experimentos de seguimiento que estiraron trozos de piel de elefante en el laboratorio revelaron el mismo fenómeno curioso: la piel en la parte superior e inferior de la trompa son dos animales completamente diferentes. «¡Háblame de un gran día como científico!» dice Schulz. «Ahí fue cuando realmente empezamos a creer que lo que decíamos era cierto».

La dura piel exterior de la trompa de un elefante, que se arruga en pliegues y mellas como los surcos plegados de un cachorro Shar-Pei, es aproximadamente un 15 por ciento más elástica que la piel ligeramente arrugada de la parte inferior, informaron Schulz y sus colegas el 18 de julio en la procedimientos de la Academia Nacional de Ciencias.

Cuando un elefante extiende su trompa, la piel superior se estira más que la piel inferior. Las cruces verdes representan posiciones iniciales en la piel. A medida que el tallo se estira, las cruces se vuelven rojas y se mueven hacia la derecha para mostrar cuánto se ha estirado la piel.

Ese estiramiento adicional probablemente ayuda a los elefantes a agacharse y envolver sus trompas alrededor del tronco o la rama de un árbol, mientras que la piel arrugada debajo les da a los animales un buen agarre, dice Schulz.

El equipo también observó que el tronco se extiende como un telescopio, con la parte superior sobresaliendo primero, seguida de secciones más altas. Y en la punta del torso, es la piel la que ejerce la mayor parte del estrés, no el músculo como sugieren los experimentos de modelos matemáticos.

Los científicos han identificado durante mucho tiempo los músculos en la trompa de elefante (Número de serie: 26/03/88). Pero la piel se ha pasado por alto en gran medida, dice Lucia Beccai, robótica suave del Instituto Italiano de Tecnología en Génova que no participó en la investigación. El nuevo estudio «nos dice que la textura de la piel de los elefantes no siempre es la misma».

La piel artificial a menudo se modela sobre la piel humana, pero los investigadores podrían aprender mucho de otros animales, dice Beccai. Comprender cómo se estiran los pliegues y las arrugas de Kelly y Msholo es «ciertamente información que mejorará el diseño de los robots blandos», dice.

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