La Nube de Oort puede no ser tan helada como creemos.

La Zona de Mundos Pequeños fuera de la órbita de Neptuno parece tener al menos algo de composición rocosa, lo cual es una hipótesis creciente respaldada por una nueva observación de meteoritos dirigida por investigadores canadienses.

En pocas palabras, el hallazgo es asombroso. La máxima de que la Nube de Oort está formada por cuerpos de hielo se ha inculcado en la mente de incluso los aspirantes a estudiantes de astronomía durante generaciones. Pero al igual que con muchos otros descubrimientos astronómicos recientes, estamos aprendiendo que debemos aportar más sutileza a estas proclamas porque las observaciones no coinciden con las predicciones.

El equipo observó una bola de fuego sobre Alberta el 22 de febrero de 2021 que, a pesar de su composición rocosa, tiene una órbita prevista dentro de la Nube de Oort, aunque se asocia una barra de error con esta observación.

Bola de fuego sobre Alberta – 22 de febrero de 2021 aproximadamente a las 6:23 a. m. MST (13:23 UT).

La Universidad de Alberta capturó la bola de fuego con su Global Fireball Observatory y se asoció con la Western University of Ontario, que también tiene décadas de experiencia en la observación directa de meteoros y meteoritos. El meteoroide de aproximadamente 2 kg (o del tamaño de una toronja) cayó profundamente en la atmósfera de la Tierra, lo que sugiere que era rocosa, y la órbita que creó su camino a través de la atmósfera coincidía con la órbita de los cometas que se originaron en la nube de Oort.

Esta no es la primera vez que se observa un objeto extraño como este, dijo Denis Vida, investigador principal de la Universidad Western, en un estudio publicado en Nature Astronomy el lunes (12 de diciembre). El cometa C/2014 S3 (PANSTARRS), a pesar de una órbita que sugería que se originó en la Nube de Oort, tenía un espectro que sugería elementos rocosos, dijo a SpaceQ.

Pero no estaba claro en 2014 qué significaban las observaciones del cometa, dijo Vida, ya que los colores espectrales a menudo están «en todas partes», mostrando elementos carbonosos o rocosos debido a la posible contaminación por volar a través del sistema solar.

El nuevo trabajo con la bola de fuego es más prometedor: el meteorito salió directamente de la nube de Oort, y entrar en la atmósfera de la Tierra permitió a los investigadores «examinar su fuerza física» para demostrar que era rocoso, aunque nunca se han recuperado meteoritos, dijo Vida.

«Es solo una prueba más de que realmente hay material rocoso en la nube de Oort, y no solo eso. También pudimos restringir una proporción». No se hacía antes», dijo Vida.

El margen de error está entre el 1% y el 20%, lo que es grande por ahora, admitió Vida, pero solo porque se han observado algunos objetos de este tipo. (Las muestras incluían un meteorito recolectado en Alberta en las décadas de 1970 u 1980 y recientemente reexaminado, dijo Vida).

La barra de error se estrecha la próxima vez que se vea un objeto similar, y la próxima vez, y así sucesivamente.

«Obtener más objetos y más observaciones calibradas solo hará que esta estimación sea más precisa», dijo Vida. «Pero incluso esta gran proporción es suficiente para que limitemos los posibles modelos de cómo se formó el sistema solar».

En pocas palabras, el modelo tradicional del sistema solar asume que los cuerpos rocosos se forman más cerca del sol y los cuerpos de hielo se forman más lejos, ya que el hielo tiende a derretirse en las proximidades de la radiación solar y la presión. Pero los modelos más nuevos también muestran sutilezas.

Una ilustración del Cinturón de Kuiper y la Nube de Oort en relación con nuestro sistema solar.
Una ilustración del Cinturón de Kuiper y la Nube de Oort en relación con nuestro sistema solar. Crédito de la foto: NASA.

Una gran pregunta teórica es por qué Marte y el cinturón de asteroides tienen masas tan pequeñas en relación con Júpiter (en un lado de esta zona del sistema solar) y las masas agregadas de Mercurio, Venus y la Tierra (en el otro lado). Los investigadores no pueden hacer esto fácilmente con la composición predicha del disco primordial que formó nuestro sistema solar, dijo Vida.

Investigaciones recientes sugieren que debe haber masa «faltante» debido a la composición del Sol, lo que a su vez muestra los gases predichos presentes en esta región cuando el disco se fusionó en planetesimales, planetas, asteroides y lunas. La tremenda gravedad de Júpiter probablemente le quitó esa masa, Vida, pero incluso entonces, el pensamiento tiende a dividirse en dos campos.

Un grupo de teorías teoriza que la región del cinturón de asteroides siempre fue pequeña porque la gravedad de Júpiter impidió que se formara nada allí. El otro conjunto de teorías propone que Júpiter se movió alrededor del material rocoso que se formó allí; Parte del material expulsado cayó al sol, mientras que el resto del material rocoso fue expulsado a la Nube de Oort.

Si Júpiter arrojó material rocoso a la Nube de Oort, esto podría explicar las observaciones del equipo de Vida y sugerir que la Nube de Oort no está compuesta en su totalidad por cuerpos de hielo. Sin embargo, Vida enfatizó que se necesitan más observaciones para limitar la composición de la Nube de Oort, y que actualmente hay muy poca evidencia para sacar conclusiones más amplias cuando se trata de predecir sistemas solares o Nubes de Oort alrededor de exoplanetas.

Actualmente se dispone de pocas observaciones detalladas de los sistemas de exoplanetas, y las formas exóticas de los planetas, como los «Júpiter calientes» (gigantes gaseosos cercanos a su sol padre), son solo un ejemplo de cómo la dinámica del sistema solar puede cambiar por completo con algunas variaciones en los tipos de planetas. y tamaños

«Hay mucho trabajo, mucha discusión, muchos modelos», dijo Vida sobre el tema de los exoplanetas. “Yo diría que producimos una parte [of it] pero todavía estamos esperando un modelo completo que básicamente lo resuma todo y lo explique todo bien”.



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